遲到60年的太空之旅 貝佐斯邀82歲奶奶當太空旅伴

by:山謬
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儘管在 1960年代時,熱愛飛行的芬克就已經具備了進入太空的種種條件,但那至關重要的機會卻始終沒有到來。如今,在多等了 60年以後,上太空的機會終於找上門。

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照片裡的老奶奶就是貝佐斯的太空旅伴芬克。有趣的是,這張照片中的芬克才剛剛花錢,替自己買了一張日後可以搭乘美國太空旅遊公司維珍銀河(Virgin Galactic)的太空船來一場太空之旅的船票。

路透社/達志影像

退休後的大計畫

在美國電商巨頭亞馬遜的創辦人貝佐斯(Jeff Bezos)宣布卸下亞馬遜CEO一職後不久,他便公布了自己卸任後的第一項大計畫:在今年 7月20日,搭著自己創辦的太空公司藍色起源(Blue Origin)研發的載人太空船,來一場太空之旅。

誰是貝佐斯的太空旅伴?

貝佐斯透露,屆時太空艙內還會坐著另外三個人,一位是弟弟馬克(Mark Bezos),一位是先前在拍賣會上豪擲 2,800萬美元(折台幣約 7億8,904萬元)搶下一席座位的匿名乘客,最後一位則是現年 82歲的資深飛行員芬克(Mary Wallace Funk)——那位幾乎有資格成為美國第一位女太空人的人。

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圖為「水星 13」的部分成員,左起:傑森(Gene Nora Jessen)、芬克、科布(Jerrie Cobb)、特魯希爾(Jerri Truhill)、魯特利(Sarah Rutley)、卡格爾(Myrtle Cagle)、斯特德曼(Bernice Steadman)。

美聯社/達志影像

畢生熱愛飛行

芬克與飛行結緣的時間很早,早在 9歲的時候,就上了人生第一堂的飛行課,大學也是美國奧克拉荷馬州立大學(Oklahoma State University)飛行表演隊「 Flying Aggies」的一員。據芬克本人的說法,當時她的表現「就算沒有超越,也足以和其他男隊員比肩」。

成年後的芬克也繼續投身於熱愛的飛行當中,至今已經累積下 1萬9,600小時的飛行時數,還是位指導過數千人飛行的資深飛行教練。除此之外,芬克也是美國聯邦航空總署(FAA)的首位女性檢查員。

差點成為太空人 名列「水星13」一員

在 1961年時,年僅 22歲的芬克參加了一項私人贊助的計畫,該計畫是由當時參與美國首個載人太空計畫「水星計畫」(Project Mercury)的醫師洛夫萊斯(William Randolph Lovelace)主導,目的是想探索女性成為太空人的潛力。

在計畫期間,包括芬克在內,共有 13位女性通過了與NASA水星計畫培訓中的男性太空人們相仿的訓練及測試——在某些項目上,她們的表現甚至更出色,以致於後人將這 13人並稱為「水星 13」(Mercury 13)。

非官方計畫 始終無緣太空

然而,這項計畫最終卻不了了之,一方面是因為該計畫本身就並非NASA太空計畫的一部分,因此 13人的表現再出色,也不會有機會參與太空任務;另一方面則是因為NASA當時僅招募經驗豐富的戰機飛行員——一項當時只有男性才能擔任的職業——擔任太空人,也意味著這 13人在當年的時空背景下註定無法進入太空。

「當時美國的決策者從未認真考慮過女太空人(的可能性)。」美國國家航太博物館(National Air and Space Museum)的歷史學家懷特坎普(Margaret Weitekamp)在《對的事,錯的性別》(Right Stuff, Wrong Sex,暫譯)一書中表示。

在貝佐斯的IG帳號裡,他親自向芬克解釋日後那場太空小旅行的流程。

遲來60年的機會 貝佐斯力邀一起上太空

所幸在多等了 60年後,貝佐斯給了芬克她等待已久的上太空機會。

今年 7月20日,四人將一起搭乘藍色起源公司的新雪帕德火箭(New Shepard),飛越距離地表約 100公里高的「卡門線」(Kármán line)——也就是外界大致認定的地球與外太空的界線,體驗長達 4分鐘的無重力狀態後重返地球,預計降落在美國德州西部的空曠沙漠裡。

「打開艙門,妳最想說什麼」

上周四,貝佐斯在自己的Instagram上分享了一支宣布芬克將與他一起進入太空旅行的影片。在影片中,貝佐斯親自向芬克解釋了整個旅程,並問她:「當我們(回到地球)打開艙門、你走出船艙時,你第一句話會說什麼?」

芬克不假思索地回答:「親愛的,這是我這輩子遇過最棒的事了!」