人類史上首見 菲萊探測器成功登陸彗星

by:阿咖
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歷經數次心臟快停止的突發狀況後,羅賽塔號上的菲萊探測器終於成功登陸彗星,這也是人類史上第一個登上彗星的探測儀,預計它將會帶領我們解開太陽系之謎。

 

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坐立難安的時刻...
《德國之聲》、Space.com、BBC綜合報導,2014年11月12日這天,人類的太空探險篇章又往前邁進了一步,因為歐洲太空總署(ESA)的彗星探測器菲萊(Philae)成功與彗星發生前所未有的「第一次親密接觸」!
 
這次的目標彗星名叫「丘瑞默夫─傑拉西曼柯彗星」(Comet 67P/Churyumov-Gerasimenko,簡稱CG彗星),過去數個月來,科學家們都坐立難安地等待探測器能否成功登陸的結果出現,會讓他們這麼不安,是因為這一刻已經等了10年之久;過去為了要到達這顆彗星,載著菲萊探測器的羅賽塔太空母船(Rosetta),已經飛行了10多年,日前8月初時才終於成功抵達目的地。


 
編註:在這次的羅賽塔任務發生前,美國NASA已經進行過「深度撞擊號」的「硬著陸」計畫,這也是第一個激起彗星表面的物質的探測任務。
 
深度撞擊號任務引發了公眾媒體、科學家和業餘天文愛好者的廣泛關注。在主要探測任務結束後,深度撞擊號被EPOXI任務用於研究地外行星和哈特雷2號彗星

 

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網友可愛地繪圖紀錄菲萊登陸的時刻。Photo credit: xkcd

2次著陸..成功!
​事實上,12號時的登陸行動並非一次就成功,因為在第一次著陸時,菲萊探測器上面的登陸腳架有出現收起,並微微轉向的狀態,登陸架在二度接觸時才宣告成功,科學家們檢視回傳的紀錄時,也發現第一次登陸時,協助著陸的魚叉並沒有成功發射,但從無線電數據來看,菲萊最後仍是以和緩的「軟著陸」方式成功登上了CG彗星。
 
記者會上時,德國航空中心負責菲萊登路任務的史蒂芬(Stephan Ulamec)就說:「今天,我想我們不只是登陸了一次,而是兩次。」
 
暫時失去聯絡
史蒂芬也進一步談到,他們仍需要檢視回傳數據來了解登陸當下的狀況,「我們還沒有完全了解當時發生了甚麼狀況,這並不是馬上就可以解讀出來的資訊,但我想到明天早上時,我們會知道得更多。」

由於,羅賽塔太空母船現在繞到了CG彗星後方,這讓地面上的控制中心暫時和菲萊探測器失去聯繫,史蒂芬表示,他們預計會在週四(13)時再度與太空船取得聯絡。

 

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8月22日時,羅賽塔從距離CG彗星64公里遠的地方拍下照片。Photo credit: ESA/Rosetta/NAVCAM 

魚叉螺絲紛出動
由於彗星的體積並不大,這也表示它的地心引力非常微弱,所以菲萊登陸器的著陸過程必須非常謹慎,否則會因為衝擊力而一下子被反彈回太空中,它在著陸時必須藉著射出的魚叉和螺絲來固定腳架。


天文迷編輯​​Emily Lakdawalla在推特上分享菲萊的降落地點↓


負責登陸任務的史蒂芬在回憶當下就說:「我們都在祈禱著陸點不會是彗星上的大圓石區或是陡坡區。」
 
 

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路透社

法國總統歐蘭德(圖中)在得知彗星任務成功後,到法國的航太中心參訪。他們眼前放的模型就是菲萊。

忙碌的菲萊
登上彗星後的菲萊,並沒有就此休息,現在它要運用各種感應器來探索彗星表面,它配載的電池會支持它進行64小時的作業,另外,它身上的太陽能板也會提供每天額外1小時的動力。
 
不過,因為CG彗星是以每小時6.6萬公里的速度飛行,彗星很快就會到達「近日點」,屆時羅賽塔太空母船還有菲萊,都會暴露在太陽的輻射線下。
 

以下由歐洲太空總署製作的影片,簡介羅賽塔任務(臺北市立天文館中文化):

​羅賽塔和菲萊的彗星大冒險(1):醒來囉,羅賽塔!



  羅賽塔和菲萊的彗星大冒險(2):我們到了嗎?


羅賽塔和菲萊的彗星大冒險(3):登陸彗星





探索太陽系起源
對科學家來說,他們希望菲萊探測器回傳的照片還有數據可以讓他們進一步了解彗星的組成成分,這可以讓他們進一步了解到人類所居的太陽系的起源。
 
過去已經有理論指出,彗星扮演了載運水分到行星的角色;另外也有人認為,彗星可能是「給了地球生命」的重要關鍵,因為彗星上面有的化學成分,讓地球開始有了生命。

這些推論,現在就要交由菲萊去探索了。

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路透社


菲萊探測任務
1. 總計飛行了約64億公里才接觸到CG彗星
2. 飛行時間花上10年
3. 這項登陸計畫可以回溯到25年前
 
CG彗星(或稱67P彗星)
1. 質量約100億噸
2. 每秒18公里的速度在宇宙中旅行
3. 外型是隻橡膠小鴨
 
小補充:用破解古文明的石碑來命名
羅賽塔太空母船的名稱與「羅塞塔石碑」(Rosetta Stone)同名,《維基百科》中就介紹到這是一塊製作於公元前196年的大理石石碑,原本是一塊刻有古埃及法老托勒密五世(Ptolemy V)詔書的石碑。由於這塊石碑同時刻有同一段內容的三種不同語言版本,使得近代的考古學家得以有機會對照各語言版本的內容後,解讀出已經失傳千餘年的埃及象形文之意義與結構,而成為今日研究古埃及歷史的重要里程碑。
 


編註:對原文報導有興趣的朋友,請參考
01 “With Rosetta, ESA succeeds in historic comet landing
02 “Rosetta: Waiting game after comet lander glitch
03 “Double Comet Landing? Philae Probe May Have Bounced During Touchdown
 
延伸閱讀:《羅賽塔號成功抵達「橡膠小鴉」彗星
科學家想破頭 外太空竟出現有機生命體
亞洲第一位 印度探測器成功進火星軌道