找到另一顆地球? 科學家重大發現

by:泥仔
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記得當初發現火星上有水的感動嗎?現在科學家發現了一顆與地球環境相似的行星,也許搬離地球不再是空談。

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歐洲南天文台釋出一張藝術家的模擬畫,圖中畫的是新行星Proxima b表面的景色。科學家表示他們是在觀察另一顆離太陽系很近的恆星比鄰星(Proxima Centauri)時,注意到一顆有點像地球的行星繞行著它。

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發現離太陽系最近的行星

歐洲南方天文台(The European Southern Observatory, ESO)昨日(24)發表研究指出,他們發現了一顆環境與地球相類似的行星Proxima b,而且這顆行星距離地球約 4.2光年,是目前為止發現離太陽系最近的行星。

研究者之一的萊娜斯(Ansgar Reiners)說:「能在這麼近的距離發現這樣一顆行星,簡直像夢想成真。」

與比鄰星距離剛剛好

行星Proxima b大約是地球的 1.3倍大,繞行恆星比鄰星一周的時間是 11.2天,比鄰星和Proxima b的距離大概只有太陽到地球的 5%(地球與太陽之間的距離是 1億4,900萬公里),不過比鄰星(Proxima Centauri)相較於太陽,是顆比較小、比較黯淡的紅矮星,所以這樣的距離對於Proxima b可說是剛剛好。

也是因為這樣,科學家相信Proxima b處在一個非常適合生成液態水的範圍內,他們對此也抱持著樂觀的態度。

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跟地球和太陽的距離比較,Proxima b離比鄰星近很多,但因為比鄰星小顆許多(圖左大小),因此Proxima b能接收到的能量大概也只有地球的 70%。

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看得到去不了的距離

儘管說是最近的行星, 4.2光年換算下來是 4兆公里,人類若以現今的技術恐怕還是得花上數千年的時間才能抵達。但是,跟前一顆發現有類似環境的行星相比好很多了,先前的行星TRAPPIST-1可是要花上 40光年的距離!

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雖然這個發現很令人振奮,還是有人對此抱持著遲疑的態度。畢竟還有太多的事情需要再做進一步的確認。圖為一個擁有奇特形狀的星系ESO 99-4,位於南三角座內,距離地球大約4億光年。

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尚待研究 充滿未知數

根據BBC和CNN的綜合報導,他們接下來必須確認這顆行星是不是具有讓人免於紫外線和X光輻射攻擊的磁場,畢竟Proxima b與比鄰星的距離過於接近,它的紫外線和X光輻射可能比地球還要強上許多。

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圖為金星繞行太陽時所留下的倒影,儘管星球的環境與地球類似,但由於金星的大氣層過厚,其上有 96%都是二氧化碳,使得金星成為太陽系中最熱的行星。

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會不會是另一顆金星?

也因為行星的大氣層組成會影響行星的溫度,他們也得探查這個星球的大氣層厚度是不是適合生物居住。有人也擔心這顆星球不過是另外一顆金星而已。

真的有水嗎?

最重要的是,儘管科學家們推估Proxima b處在一個適合生成液態水的環境,他們還是要進一步證明這顆行星確實有水的存在。

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圖左是ESO位在智利,用來觀測太空的「高精度徑向速度行星搜索器」(Harps)。圖右下是恆星比鄰星,圖左下則是同樣位在相同星系的半人馬座α星A與α星B。

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未來的挑戰不減現在的興奮

儘管還有許多未知的事物讓他們面臨著重重挑戰,科學家們對於這個發現還是非常興奮:「我想這是系外行星有史以來最重要的發現,你要怎麼樣才能發現一顆離恆星如此近,卻又如此適合人居住的星球呢?」英國公開大學的哈索威爾博士(Carole Haswell)評論道。

總有一天 親自考察不會是夢想

接下來科學家將會試著用Harps來直接取得Proxima b的全貌,也會繼續挖掘這顆行星Proxima b與恆星比鄰星的形成歷史,藉由了解在它們的形成狀況,科學家就能夠去推測這顆行星剛形成時是擁有大量的水源還是處在乾燥狀態,也能夠知道高能量的放射線是不是有穿透大氣層的可能性。

「雖然現在就到達那顆行星可能是天方夜譚,但是總有一天,親自到達那裏勘查絕對不會僅存在學術的想像裡面。」艾思古德博士(Guillem Anglada-Escudé)在他們的研究中如此說到。


編註:對相關原文報導有興趣的朋友,請參考:
01 Closest potentially habitable planet to our solar system found
02 Neighbouring star Proxima Centauri has Earth-sized planet
03 A new planet in our neighborhood -- how likely is life?
04 Potentially Earth-like planet found circling ProximaCentauri

延伸閱讀:《瑪莎艾文斯:我在太空的真實生活
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