返老還童不是夢 最新研究用關鍵基因掌握回春秘訣

by:泥仔
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最近,科學家透過老鼠實驗證實老化有著可逆性,不過他們表示,若是要應用在人體身上,可能還得等上 10年。

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隨著年齡增長,我們總是無所不用其極地想保留住年輕時的光彩。

Photo: Dr Kiran Lohia, MD

也許我們還能再年輕...

皺紋、白頭髮、越來越不能熬夜、各種腰酸背痛,種種狀況反應的都是身體逐漸老化的徵兆,隨著年齡增長,「等你到XX歲就知道了」這句話也成為一種對自己變老的自嘲,畢竟對我們來說,老化就是單向性、不可逆的過程,然而,最近的研究卻出現了一些顛覆性的發現。

用基因治療讓老鼠回春

這份研究由南加州的索爾克生物研究所(Salk team)提出,並刊在上周四(15)出版的科學期刊《細胞》上。他們透過基因治療的方式,讓老鼠在 6周的治療下有了明顯「回春」,不僅脊椎變直,心血管狀況轉好,傷口也更快復原,整體來說,老鼠們可以活的時間比之前增加了 30%。

計畫主持人貝爾蒙特(Juan Carlos Izpisua Belmonte)說:「我們的研究顯示,老化可能不是單向道,在小心地控制之下,老化也許能被反轉。」

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一名婦人拿著她年輕時的照片,與現在的模樣做對比。

Photo: kris krüg

讓人們更注意身體老化問題

索爾克生物研究所相信,這項發現可以幫助人們更瞭解人體老化的狀況,因為人們通常會把老人與各種染病的想像綁在一起,而沒有注意到身體本身的老化狀況。

重點不是在追求長生不老

不過他們也強調,這項研究並不是要消除老化本身,而是提供減緩生理時鐘運作,提高壽命的可能性。

「我們相信這個方法並不是要帶領我們走向長生不老,」計畫主持人貝爾蒙特說:「這項研究不僅要提高壽命,更重要的是要提高健康長度。」

一份具歷史意義的發現

麻省理工學院研究老化生物學的格倫特博士(Leonard Guarente)則認為,不論索爾克生物研究是發現延緩老化或反轉老化,都是份「非常重要」的研究,他說:「這是非常驚人的發現,尤其是對老化研究來說,是格外具歷史意義的。」

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研究指出為了要快速得到研究結果,他們是採用有早衰症狀的老鼠。

路透社

研究概念源於萬能細胞

這份研究的發想是起源於對幹細胞功能的聯想。幹細胞可分為兩大類:胚胎幹細胞與成體幹細胞。

其中胚胎幹細胞因為可以成為身體內 200多種細胞類型中的任何一種,所以也被視為「萬能細胞」(pluripotent),因而具有重要的生物研究意義。然而,胚胎幹細胞只能靠破壞人類胚胎的方式取得,所以一直有著道德上的爭議。

伸彌基因  從體細胞培養萬能細胞

一直到 2006年,日本京都大學山中伸彌教授研究團隊發現,他們可以透過啟動老鼠體細胞內的四個關鍵基因(下稱伸彌基因),讓已經成長完成的體細胞還原成原始細胞,而原始細胞和胚胎幹細胞一樣,可以分化成各種組織、器官。

該細胞雖然與胚胎幹細胞類似,但是種類不同,因此被命名為「誘導性多功能幹細胞」(Induced pluripotent stem cells, iPS)。

因此索爾克生物研究所便想到:「如果把伸彌基因注入老鼠身體,那牠們的器官能不能還原成比較年輕的狀態,又不會完全失去運作功能呢?」

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左邊是老鼠體內細胞修復前的模樣,右邊則是觸發基因後,細胞重組的狀況。

Photo: The Salk Institute for

過去研究均失敗

在過去,類似的想法在生物學界並不是沒有,在 2013年與 2014年,曾有兩組研究團隊將伸彌基因直接應用在動物身上,卻導致牠們的組織細胞失去原本功用,甚至因為細胞不受控地滋長而導致癌症。

採用更漸進的方式進行

有鑑於過去的失敗,索爾克生物研究所決定採用比較漸進的細胞重置方式。他們預先在老鼠身上設置伸彌基因,而伸彌基因只有老鼠喝到加有化學藥劑的水時,才會被觸發。一周也只有兩次要飲用「加料水」。

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雖然現階段要讓人類完全回到年輕的狀態是不太可能的事,但這次的研究也算是新的突破。

Photo: Vinoth Chandar

回春成功  沒有副作用

六周後,索爾克生物研究所確實取得了顯著的研究成果,不僅讓老鼠變得更年輕,牠們的細胞也沒有失去特定功能,更沒有出現癌症風險。

計畫主持人貝爾蒙特說:「這是第一次在動物體內進行細胞重置的同時,還能對牠們的健康與壽命有正面效果。」

相信十年後人類也能應用

貝爾蒙特承認,這種操控基因的技術能不能應用在人體還是一大問題,不過也指出也許可以用塗抹、注射化學藥劑的方式來觸發人體內的伸彌基因,並相信在未來的 10年內,他們將能夠將這項技術應用在臨床實驗上。


延伸閱讀:《研究:人類最長活不過115歲
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參考資料:
01 Ageing process may be reversible, scientists claim
02 Scientists Say the Clock of Aging May Be Reversible
03 Researchers rejuvenate aging mice with stem cell genes