研究:鴨嘴獸的毛皮在紫外線下會發光

by:泥仔
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鴨嘴獸是一種奇妙的生物,作為哺乳類動物,牠有著長蹼的四肢、像鴨子一樣的鴨喙、有著會分泌毒液的尖刺,還會下蛋,現在,科學家要幫鴨嘴獸的奇妙多增添一筆了:螢光毛皮。

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圖左為一般光線下的鴨嘴獸,圖右則為紫外線下的鴨嘴獸會呈現的顏色。

Photo: Mammalia 2020; 10.1515/mammalia-2020-0027

牠的毛發光了

一份刊載在期刊《哺乳動物》的研究指出,當鴨嘴獸的毛皮在被紫外線的燈光照到時,會發出藍綠色的螢光色。

一切都從北美飛鼠開始

一切都是源自 2017年, 當美國諾思蘭學院的森林學系助理教授馬丁(Jonathan Martin)拿著紫外線手電筒在森林觀察地衣、真菌、青蛙等偶爾會發出螢光色的生物時,意外發現北美飛鼠的肚子在紫外線的照射下會發出粉紅光。

於是,馬丁便和他的同事前往存放許多動物標本的芝加哥菲爾德自然史博物館研究,結果發現放在這裡的三隻北美飛鼠都會在紫外線下發出螢光粉色。於是,他們在 2019年時把相關研究發表在《哺乳動物學雜誌》上。

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關於北美飛鼠的粉紅發現,才讓研究者想要更進一步。

Photo: Angie spuc

飛鼠可以  那...鴨嘴獸?

出於好奇,這些研究者決定更近一步。「我們開始思考這個特性在動物王國裡面到底有多普遍,」來自諾思蘭學院自然資源學系、有參與研究的助理教授歐森(Erik Olson)說道,因此他們在自然史博物館找到了一公一母的鴨嘴獸標本。

之所以會挑選鴨嘴獸,是因為牠們和北美飛鼠雖然同為夜行性動物,但棲息地、演化史卻完全八竿子打不著,結果他們發現,鴨嘴獸一樣會在紫外線的照射下發出藍綠色螢光,後來再找到一隻剛被路殺的公鴨嘴獸來研究也有一樣的結果。

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關於生物螢光的現象,目前已知在哺乳類動物上相對不常見,因此研究者相信他們無疑是打開了一扇研究之門。

Photo: Sparks J, Schelly R, Smith W, Davis M, Tchernov D, Pieribone V, Gruber D

吸收這個  發出另一個

這種被稱為「生物螢光」(Biofluorescence)的現象是指生物體吸收了特定波長的光線,再發出另一個波長的光線,一般常見的生物螢光色包含了綠色、紅色、橘色、藍色。

會發光的哺乳類動物+1

過去科學家發現這個現象很常出現在真菌、花朵、昆蟲、魚、兩棲類、爬蟲類、鳥身上,關於哺乳類動物的生物螢光現象則比較少見。這次的研究指出,過去僅有一份 1983年關於負鼠的研究,以及他們在 2019年關於北美飛鼠的研究觀察到哺乳類會發光的現象,而這次的發現無疑是替發光的哺乳類名單多加一筆。

比想像中還普遍的現象?

研究也認為,或許生物螢光在動物王國出現的頻率比他們想像得還要普遍許多,一如參與研究的生物學家安妮奇(Paula Spaeth Anich)所說:「我們一開始只是出於好奇,才會跑去拿紫外線照射鴨嘴獸的標本......但對於生物螢光毛皮這個特徵,我們也很想知道它在哺乳綱演化樹中可以追溯到哪裡。」

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對於這次的研究,歐森相信這無疑再次揭示了大自然的玄妙。

美聯社/達志影像

一種偽裝方式?

不過為什麼鴨嘴獸的毛皮會發光,目前還是個未知數。研究推測,鴨嘴獸可能是透過吸收和轉化紫外線,來避開對紫外線比較敏感的掠食者,也可能是透過發出藍綠色螢光來作為一種偽裝。

也可能沒有特別理由

當然,發光的毛皮也可能一點用處都沒有。

「只因為(在鴨嘴獸身上)找到生物螢光的現象,並不代表它是基於特定目的而存在的,」美國杜克大學的感知生物學家約翰森(Sönke Johnsen)說道,他解釋有些動物特徵的存在其實沒有特別的理由,就只是在那裡而已。

一切是為了記錄

其實這份研究多少也抱持類似看法,有參與研究的助理教授歐森表示,其實他們刊出這份研究最主要的目的,還是想要記錄下鴨嘴獸的發光特性,也希望未來能吸引更多學者對此展開研究。至於現在,歐森一夥人打算繼續調查自然史博物館裡其他的夜行性哺乳類動物。

「敬請期待。」歐森打趣地說。