疑似發現人體最大、最新的器官 美國研究團隊為它請命

by:時時
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最近,美國紐約一項研究觀察到人體組織的機能,呼籲要將這個組織升級成器官。如果成功的話,它就會變成人體體內最大也是最新的器官了。

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圖為這個月 27號,研究團隊的謝爾斯教授在電腦前面解說這次的新發現。

路透社

可能找到最大的器官

27號,美國紐約大學的研究團隊在《科學報告》上,發表了一份關於「間質」(interstitium)的新研究。

研究團隊認為,這次的研究發現至今未曾被發現的人體機能,而呼籲要將間質列為器官。如果間質順利升級成為器官的話,間質就會是人體體內範圍最大的器官。

小補充:間質是什麼

間質指的是身體組織和組織之間、以膠原蛋白束和具有絕佳彈性的結締組織組成框架,讓裡面成為一個可以充滿著液體的空間。

間質它存在於皮膚底下、內臟器官和血管周圍,以及在肌肉之間的筋膜組織當中。

間質還可以分成「間質組織」和「間質液」等構造,間質液進到淋巴系統就會被稱為淋巴液。

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左上星號處為間質的膠原蛋白束,右上箭頭指的地方是間質組織內某一個細胞。左下角深藍色的地方是膠原蛋白的位置,顏色相對較淺的地方可能是彈性蛋白(elastin)。右下角粉紅色的地方是膠原蛋白束,可以觀察到有黑色一絲一絲沿著膠原蛋白束的彈性蛋白纖維。

Photo: Iron Stella, LLC

間質的結構怎麼看都是器官

紐約大學朗格尼健康中心(NYU Langone Health,也譯作蘭貢醫療中心)的謝爾斯(Neil Theise)教授表示,他們一開始認為間質只是一種有趣的組織,但他們開始思考器官和組織的差別。

他們發現,不論是將器官定義成具有單一結構的組織,或將器官定義成具有單一機能的組織,間質都滿足上述這兩種說法。

謝爾斯教授說:「它(間質)的結構不論你怎麼看都是一樣的,它們也有著相同的功能。」

贏過皮膚  成為最大的器官

目前已知的人體最大器官是佔了人體體積約 16%的皮膚,但間質佔的體積約為 20%,以年輕人的體型來說相當於 10公升。謝爾斯教授認為,如果間質是一種器官的話,就會是比皮膚還要大的器官。

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圖為間質組織的示意圖。最上層為黏膜組織(mucosa),底下粉紅色的架構為膠原蛋白束(collagen bundles)和棕色的CD34+襯細胞(lining cells),中間粉紫色氣泡狀的空間則為間質液。

Photo: Breaking Science News at Sci-N

先用螢光液浸泡

謝爾斯教授的研究團隊和紐約市內的醫院合作,從 13名患者的胰臟手術當中取得健康的人體膽管間質組織,再透過共焦點雷射顯微內視鏡(confocal laser endomicroscopy)觀察。

他們先將間質組織浸泡在螢光液當中,好讓研究人員可以觀察到每一個細節。

特定地點會有液體聚集

研究人員在報告中寫道,他們一開始發現在組織裡面有特定的幾處出現液體聚集的現象,他們推測這些會凝聚液體的地點具有類似淋巴結的功能,液體匯聚到這裡之後,會再流進淋巴結當中。

接著,他們將組織樣本放到顯微鏡底下觀察,結果這些間質組織開始脫水,像是緊密的層狀組織。

一脫水就會塌陷

謝爾斯教授表示,很有可能就是因為間質一脫水就會塌陷,以至於以前的研究常常忽略掉它。

謝爾斯教授說,這次實驗選用共焦點雷射顯微內視鏡來觀察,就能夠確保間質組織不會脫水。

他說:「一旦你看到它(間質),你就沒有辦法裝作沒看到了。」

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從左到右依序為人體循環系統、骨骼系統、消化系統、神經系統和呼吸道系統的示意圖。

Photo: EDS Today - Ehlers-Danlos Synd

只是常見的組織  不是一種器官

然而,現階段還需要更多研究來認識間質真正的作用機制,以及間質和人體其他器官、組織之間的作用方式。

耶魯大學醫學院的納森森(Michael Nathanson)教授就對這次的研究發現抱持不同的意見。他認為,間質就像在各種器官當中很常見的一種組織,而不是一個新的器官。

他說:「就像我們第一次發現血管一樣,血管存在於每一個器官當中,但血管本身並不是一種器官。」

改變對人體的認識

納森森強調,雖然間質未必是一種新發現的器官,但這次的研究很有可能改變過去我們對於人體的認識。

他指出,像是某些類型的癌症或疾病,很有可能會在這次研究中發現到的「在淋巴結之前、會聚集液體的空間」發生變化。

他認為,這次的發現會促使更多研究人員來一探這塊區域和疾病之間的關聯。

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謝爾斯教授表示,傳統中醫針灸的穴道就是在間質上,或許能夠透過中醫的學術知識,讓人們進一步了解間質實際上的作用方式。

Photo: Julie Hwang

可能和癌症細胞轉移有關

研究團隊的謝爾斯教授表示,這次的研究指出,間質很有可能會和癌症細胞的轉移有關。

目前已知,當癌細胞離開腫瘤細胞,就有機會可以透過血液或淋巴系統擴散、轉移到其他的器官上。

也許可以借助中醫

謝爾斯教授還說,間質的空間就是刺青中色素累積的地方,也是傳統中醫針灸時的穴位。

他表示,也許這種傳統的醫學方法有助於我們理解間質和體內作用的方式。

上線時間:2018/03/29
增修時間:2018/03/30  修正圖說


延伸閱讀:《百年來受忽略 肚子裡找到新器官
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參考資料:
01 Newfound 'organ' could be the biggest in your body
02 Scientists May Have Just Discovered a New Organ—And It Could Be the Biggest Yet
03 New Human 'Organ' Was Hiding in Plain Sight
04 Interstitium: New organ discovered in human body after it was previously missed by scientists
05 Meet Your Interstitium, A Newfound 'Organ'