戴完順手沖入馬桶 美國下水道的隱形眼鏡汙染

by:時穿
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大家在戴完隱形眼鏡之後,都會怎麼丟呢?在美國,有兩成的民眾會把用過的隱形眼鏡直接沖入下水道,進而造成隱形眼鏡汙染。

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圖為 2008年6月,在美國麻州的薩默維爾(Somerville),一名眼科醫生的指尖上拿著隱形眼鏡鏡片。

路透社

美國人把隱形眼鏡沖進馬桶

最近,一份亞利桑那州立大學的研究指出,有 21%的美國隱形眼鏡使用者會將用過的隱形眼鏡丟在馬桶或水槽後直接沖進下水道。

接著,他們再利用美國疾病管制與預防中心的資料,得出美國約有 4,500萬人會帶隱形眼鏡,並參考各大隱形眼鏡製造商的資料,算出美國人平均一年購買、使用了 132-147億個隱形眼鏡鏡片。

這相當於美國每年有 30億個、約 2萬3,000公斤的隱形眼鏡會進到美國的汙水處理系統當中。

不會溶解  隱形眼鏡流入土壤

問題是,隱形眼鏡並不會在水中溶解。根據汙水處理的報告指出,美國有 55%的下水道汙泥會傾倒在土壤上,意即美國每年會有 1萬1,000-1萬2,650公斤的隱形眼鏡碎片流入土壤中,但無法估計有多少數量的隱形眼鏡最終會流到河流或海洋裡。

第一次研究隱形眼鏡汙染

研究團隊為了要解開這些進到汙水處理系統的隱形眼鏡會對環境造成什麼樣的問題,他們接著調查這些隱形眼鏡會以什麼樣的形式存在於環境之中。

研究團隊的羅爾斯基(Charles Rolsky)表示,像吸管、塑膠袋這種低成本、一次性使用的塑膠已經有不少相關研究,但之前都沒有人研究過隱形眼睛在土壤、下水道所造成的汙染。

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研究人員發現,這些沖入下水道的隱形眼鏡流入汙水處理場後,大約每 0.9公斤的汙泥就能找到一副隱形眼鏡。

Photo: Hello Im Nik

看不到透明的隱形眼鏡

這項研究最困難的部分在於,研究人員很難分析隱形眼鏡在汙水處理廠內會出現什麼樣的變化。一來,隱形眼鏡是透明的,這讓研究人員很難看出隱形眼鏡在哪。

沒有人在做監測

再者,隱形眼鏡的材質結合了甲基丙烯酸甲酯、矽脂和氟聚合物,這種材質讓氧氣可以穿透隱形眼鏡進入眼睛,又能塑造出柔軟的觸感,這種最適合做為隱形眼鏡的材質很少有人會利用環境監測方式進行監測。

汙水處理廠不但沒有定期監測隱形眼鏡汙染,也幾乎沒有在做隱形眼鏡汙染的監測。

每0.9公斤就有一副

在這份研究中研究人員發現,在汙水處理場每 2磅(約 0.9公斤)的汙泥當中就有一副隱形眼鏡。這些隱形眼鏡在汙水處理場的環境下,還能被分解成塑膠微粒,累積在汙泥當中。

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研究人員發現,這些隱形眼鏡鏡片在汙水處理廠汙泥待上 172小時,就能在鏡片表面上出現變化。

Photo: Kitsap County

172小時就有變化

接著,研究團隊為了要解開隱形眼鏡在汙水處理場汙泥中會出現什麼樣的變化,他們將隱形眼鏡中常見的 5種聚合物放在汙水處理場內常見的好氧、厭氧的環境下,分別放了 14、96和 172小時進行觀察。

結果發現,隱形眼鏡在汙水處理場待上 172小時後,隱形眼鏡的表面上就會出現變化。

在汙水處理場變成塑膠微粒

研究人員的結論是,汙水處理場的微生物會改變隱形眼鏡表面聚合物的鍵結,「當鏡片失去結構上的強度時,就會造成(鏡片)物理上的分解,這會產生更小的塑膠粒子,最終將形成塑膠微粒」。

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這一次的研究發現,美國人隨手將隱形眼鏡鏡片沖入下水道後,很有可能讓這些隱形眼鏡鏡片進到生態系統裡面。

Photo: Henry Be

可能會進到生態系統

研究團隊的哈爾登(Rolf Halden)指出,汙水處理場的汙泥肥沃,很適合用來調節土壤環境。

然而,這一次的研究發現,隱形眼鏡的塑膠微粒很有可能在這樣的過程中進到陸地生態系統當中。而且,塑膠微粒進到土壤環境中後,這些塑膠微粒也有機會透過雨水沖刷、流入河川或海洋生態系統當中。

如果高含水也能吸收毒物

紐約州立大學化學系教授梅森(Sherri Mason)認為,隱形眼鏡在設計之初就能夠吸收水分以及水中的任何物質,她擔心隱形眼鏡變成塑膠微粒之後,能吸收環境中的殺蟲劑、除草劑等各種毒素,如果這些毒素濃度超高的隱形眼鏡塑膠微粒進到食物鏈之後,就會比其他種類的塑膠微粒對環境帶來更大的影響。

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圖為 2013年4月,在芬蘭赫爾辛基(Helsinki),一名芬蘭的冰上曲棍球球迷戴上一副畫有芬蘭國旗配色的隱形眼鏡。

路透社

包裝上沒寫回收方式

研究團隊認為,要解決隱形眼鏡汙染的問題其實很簡單:只要隱形眼鏡製造商在包裝上註明正確的隱形眼鏡回收方式即可。然而,他們發現美國常見的 11種隱形眼鏡品牌都沒有做到這點。

對此,研究人員表示他們正在和隱形眼鏡製造商聯繫,希望各大廠能支持這項作法。

配戴時很堅固  拋棄時能分解

但在隱形眼鏡的包裝上註明回收方式只是短期的做法,哈爾登認為,最理想的長期作法應該是要能設計出一款配戴時很堅固、但拋棄時又能快速在環境中被分解的隱形眼鏡材質。


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參考資料:
01 Contact Lenses Are a Surprising Source of Pollution
02 Don't throw those contact lenses down the drain
03 Why Are So Many Americans Flushing Their Contacts Down the Toilet?