仲夏不寧靜 「17年蟬」大舉回歸美國

by:山謬
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今年,美國某些州注定要度過一個震耳欲聾的夏天。

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2004年夏天,三名小男孩走到樹蔭底下,打算蒐集蟬殼。

美聯社/達志影像

百萬雄兵登陸美國

COVID-19(武漢肺炎)疫情還沒結束,今年夏天美國部分地區還有另一場重頭戲正在等著上演。不過好消息是,這場重頭戲幾乎可以說是人畜無害,還有可能為糟糕的 2020年帶來一場夏日饗宴。

按照規律,今年美國維吉尼亞州西南部、北卡羅萊納州及西維吉尼亞州的夏天,將被大批「17年蟬」攻佔,注定度過一個不平靜的夏天。維吉尼亞理工學院暨州立大學(Virginia Polytechnic Institute and State University)昆蟲學系的戴伊(Eric Day)教授預測:「大批 17年蟬出沒的農場及社區,今年可能會遇上一點噪音問題。」

壽命最長昆蟲,17年就見這一面

周期蟬(periodical cicadas)主要分布於北美洲,依照生命周期長短不同,還能細分為「13年蟬」及「17年蟬」,其中 17年蟬可以說是全球最長壽的昆蟲,壽命就如其名,可以長達 17年。

不過在這 17年裡,17年蟬們大多以若蟲(註)的型態生活於土壤中,花費 17年的時間轉變為成蟲,破土而出。然而,出土後的 17年蟬,將在接下來 2-4周完成產卵後迅速死亡,結束一生。

註:若蟲是指不完全變態昆蟲在幼蟲階段的稱呼。

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圖為一隻 17年蟬,紅色的大眼是牠們外觀上的重要特徵。

美聯社/達志影像

編號第九群,參上!

依照不同的起訖年份及影響地區,現存的 17年蟬共可分為 15個不同的群體。

今夏預計要破土而出的是第 9群,預計受影響地區則是前述的維吉尼亞、北卡羅萊納和西維吉尼亞州,上回牠們破土而出的時間恰恰是在 2003年的夏天。

為什麼是17年和13年?

至今,昆蟲學家們也沒能清楚解釋為何兩種蟬的生命周期偏偏就是 17年和 13年,但昆蟲學家們猜測這可能和躲避天敵有關。

由於 17年蟬每回現身數量龐大,很容易就成為天敵們眼中的佳餚,因此 17年蟬逐漸演化出超長生命周期,避免和天敵的生命周期重疊,提高存活率。

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在自家蘋果園內,果農布蘭德特(E.J. Brandt)抬頭望著自家果樹。對一般人來說,17年蟬可以稱得上人畜無害;但在果農眼中,17年蟬就是 17年一回的大麻煩。

美聯社/達志影像

果農的大麻煩

對果農來說,17年蟬的生命周期表示每 17年他們就會遇上一回大麻煩,因為牠們每每出現,數量必定是成千上萬。根據昆蟲學家的換算,今年受影響地區每畝的 17年蟬數量將高達 150萬隻。

17年蟬的母蟬在產卵時會將卵產在樹枝內部,很容易導致那段樹枝上的樹葉全數枯萎。對大型樹木來說影響不大,但是對樹苗來說是非常大的負擔,枯萎的樹枝太多,有時候甚至會導致樹苗死亡,造成果農的損失。

前兩年盡量別種樹苗

許多昆蟲學家都會建議果農以及種樹者,在本地 17年蟬出沒前 1-2年盡量不要種植樹苗,免得屆時白白損失血汗錢。如果種了,還是可以透過殺蟲劑等方式防治,但是效果通常不明顯,因為 17年蟬的數量實在是太多了。

除此之外,對一般人來說,17年蟬可以說是人畜無害,就是稍微吵雜了一點,維吉尼亞理工大學在一篇文章中,將大群 17年蟬的叫聲比喻為「整片田野像訊號沒有調準的汽車收音機」。

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每到 17年蟬出沒的夏季,如果不是果農,17年蟬除了吵,基本上不會有太多影響。

Photo: Aaron Burden

17年不到就急著亮相?

然而,最近昆蟲學家逐漸觀察到 17年蟬常常提早數年破土而出的現象。實際原因仍然不清楚,但昆蟲學家推測可能和氣候變遷有關。

吵雜之外

對於即將來臨的夏天,昆蟲專家戴伊告訴受影響地區的人們:「希望對蟬鳴感到厭煩的人,可以因為這項活動有多麼難得及令人驚艷而稍微紓解他們的情緒。」