從科技首富到全美最大阿土伯 比爾蓋茲囤地為哪樁?

本文經授權轉載自友站全球中央文/ 周世惠 (中央社駐舊金山記者) 

比爾.蓋茲在美國19個州擁有24萬2,000英畝農地,面積相當於四個台北市之大,是全美「私有農地最大地主」。

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對多數人而言,農地並不在可投資的雷達範圍內,直到去年初,微軟共同創辦人比爾.蓋茲(Bill Gates)與前妻梅琳達(Melinda Gates)被揭露是全美私有農地最大戶。眾人滿頭問號:「比爾.蓋茲買農地的動機是什麼?」「和他標榜的永續農業策略有關嗎?」

有錢人和你想的不一樣 美國富豪瘋農地的祕密

比爾.蓋茲以慈善工作聞名,致力於解決世上迫切的公衛問題和氣候變遷,然而他坦言,投資美國農地並不在他拯救地球的廣泛計畫中。

說穿了就是「投資」。原來,美國農地是一種投資獲利工具,不過有別於台灣農地變更建地的模式。

在美國,農地投資有諸多障礙,包括農地高度分散、多由家族持有,約97%農場屬於中小型家族企業。儘管美國農業發達,過去卻一度缺乏鑑別農地價值的專業人士。

公元2000年是一個分水嶺,大型的法人投資機構開始關注農地。特別在2008年至2009年金融危機期間,投資人迫切找尋有別於黃金債券等傳統型安全投資標的時,農地基金如雨後春筍般上市。根據Valoral Advisors統計,2005年全球僅19檔農地型投資基金,到了2020年相關基金166支,大幅成長近九倍。

2013年開始投資農地的比爾.蓋茲算是加入了這股「瘋農地」的潮流。2014年《華爾街日報》報導,蓋茲在加州、伊利諾州、愛荷華州、路易斯安那州等州至少擁有超過10萬英畝農地。

全美私有農地最大地主 蓋茲擁地四個台北大

他旗下的控股公司近10年來悄悄買下大筆農地。2021年1月《土地報告》(The Land Report)指出,比爾.蓋茲透過Cottonwood Ag Management和Cascade Investment兩家投資管理公司在美國19個州擁有24萬2,000英畝農地,相當於四個台北市之大。

比爾.蓋茲另外還有2萬5,750英畝過渡型土地,以及1,234英畝休閒農地,地點遍及路易斯安那州、阿肯色州和亞利桑那州。

美國農業部2021年報告指出,以全美農地8億9,530萬英畝來計算,比爾.蓋茲擁有的農地比為0.027%。精準一點說,他並非美國最大的農地主,而是「私有農地最大地主」。

身為全球軟體巨擘微軟公司共同創辦人、美國科技業先驅者,比爾.蓋茲即使不再掛首富,今年7月仍以財富淨值1,120億美元,名列世界第五大富豪,多了全美「私有農地最大地主」頭銜,也是一項成就。

投資農地高投報低風險 股神巴菲特的致富心法

比爾.蓋茲的好友巴菲特(Warren Buffett)早對農地情有獨鍾。巴菲特在1986年就已買下內布拉斯加州400英畝農地,並寫道:「我不需要特殊知識或智慧就能結論,這項農地投資不會有下跌風險,且可能有很大的漲幅。」

億萬富豪巴菲特在今年度旗下投資機構波克夏海瑟威公司的股東會議上,再度提起農地是他購買的兩種資產之一,而非比特幣

美國畢竟是重要的農業國家,農地兩大可觀的獲利來源是租金和作物收入,而當農地出售時通常有升值的利潤。

曾任美國農業部經濟學家的蒙大拿州立大學農業經濟學教授畢格羅(Daniel Bigelow)告訴《紐約時報》,農田投資有其吸引力,因其往往和股市形成反週期,達成對沖策略。換句話說,當經濟不景氣時,農田的價值一般不會貶值。

很多事情可以虛擬,但人們活著永遠需要飲食,當乾旱日益嚴重、氣候變遷難解,農地確實有其價值。

美國全國房地產投資信託委員會(NCREIF)農地指數統計,1992年至2020年,美國農地年均投報率為10.9%、股市7.87%、黃金6%;對比波動率股市16.9%、黃金14.8%,但農地波動率僅6.84%,因此是長期投資組合中分散風險的工具之一。

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富豪囤地威脅小農生計 市場期待注資永續農業

想像一下,麥當勞薯條、世界最大紅蘿蔔商、美國人晚餐的洋蔥都來自比爾.蓋茲投資的農地時,負評也隨之而來。替他工作的農民無法耕者有其田,同時因為他整併許多農地,可能帶動更多科技化農業。當農業生產愈來愈昂貴時,富豪投資農地對年輕的農民帶來威脅,難以在價格上與大規模的農地主競爭。

有句俗諺說,農夫不能是悲觀者。當比爾.蓋茲投入大量資產做公益,或許也不能忽略大規模的農地投資未來可能運用在永續農業發展的可能性。

今年1月,比爾暨梅琳達蓋茲基金會宣布成立Gates Ag One非營利單位,計畫幫助發展中國家的小農獲得農業技術、改進農具,協助女性及農業創新,學習提高作物產量及適應氣候變遷帶來的影響。

華盛頓農地基金(Washington Farmland Trust)執行主任康貝爾(Melissa Campbell)說,基於比爾.蓋茲是氣候復原力的倡導者,在面對氣候變遷的議題上找到許多有趣的解決方案,期望他在農地的投資也能帶來良善的變化。

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