這不是鬼畫符!美國鄉民破譯狄更斯的「惡魔筆跡」

以後當你看到醫生的凌亂筆記時,千萬別笑那是鬼畫符,因為那可能是只有專家才看得懂的語言。

英國文豪狄更斯在百年前留下了一封畫滿歪七扭八線條的神秘信件,而這封信終於在今年被Reddit論壇的鄉民成功破解。

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百年以來的謎團

狄更斯(Charles Dickens)在1859年寫下了這封被人們稱為「塔維斯托克信」(The Tavistock letter)的速記信,目前由美國摩根圖書館與博物館(The Morgan Library & Museum)保存了超過一世紀,館長帕默(Philip Palmer)將其稱為館內的「不解之謎」之一。

百年來無數的學者試圖解讀這封信,但總是徒勞無功,時至今日,人們終於成功破解了大文豪的信。

不是鬼畫符,是速記

狄更斯這封信以速記(shorthand)的方式書寫,這是一種不使用文字、只利用線條和簡單的符號來快速記錄語言的方法,像是許多醫生會寫的凌亂筆記其實也是速記的一種。速記必須經過轉譯,才能以正常的文字顯示。

「狄更斯密碼計畫」在Twitter發表了狄更斯210歲的生日祝福及密碼成功破解的喜訊,附圖就是「塔維斯托克信」的一部分。

「惡魔的字跡」

狄更斯在少年時期便開始自學速記,甚至在早期的名片上為自己冠上了「速記作家」(Short Hand Writer)的頭銜。狄更斯之所以會使用速記,是因為他早期從事記者工作,需要快速記錄文字,漸漸地,他的速記方式達到了外人無法理解的境界。

狄更斯更以速記家格尼(Thomas Gurney)的速寫法作為基礎,發展出一套獨特的速記法,並將之稱為「惡魔的字跡」(The Devil's Handwriting)、「狂暴速記之謎」(savage stenographic mystery)——顯然,他對自己發明的速記法感到相當自豪。

學者也無能為力

為了看懂狄更斯的惡魔字跡,學者們在2021年3月發起了「狄更斯密碼計畫」(The Dickens Code),計畫由英國萊斯特大學(University of Leicester)的伍德博士(Claire Wood)主導。學者們決定將這個百年難題交給大家一起解決,並祭出了300英鎊(折台幣約1萬1,300元)的獎金,吸引了世界各地超過1,000位的挑戰者。

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破解人:我沒看過狄更斯的小說

最終拿到獎金的是今年55歲的美國電腦專家貝格斯(Shane Baggs),他在Reddit上的密碼破解社團中看到了這個挑戰,這個懸而未決已久的速記謎團馬上引起了貝格斯的注意,接下來他花了6個月的時間破解這封信。

貝格斯坦言,他其實沒看過狄更斯的小說,「我在文學課成績幾乎都是C,所以我從沒想過我做的事情會引起狄更斯學家的興趣!」

人腦辦不到的事,就交給電腦

計劃的發起人之一,義大利福賈大學(Università di Foggia)的鮑爾斯教授(Hugo Bowles)說,多年來她試圖破解這些文字,但幾乎沒什麼進展。「我大致能確定的是,信裡有10個符號,」她說,「跟150年來試圖破解這封信的所有人一樣」。

但這次的幕後功臣不只電腦,還有許多狄更斯的粉絲們。例如有眼尖的粉絲們發現了代表《家常話》(Household Words)的縮寫「H.W.」;有個像是「@」的符號,實際上代表了狄更斯創辦的文學周刊《一年四季》(All the Year Round)。

「如果沒有各種電腦解碼器,和集結眾人心力的專業團隊的話,我們便無法掌握線索。」貝格斯表示,這次的成功可說是電腦專家和狄更斯學者合作無間的成果。

狄更斯到底寫了什麼?

有些人猜測,這封信裡可能隱藏著一些狄更斯尚未公開的作品內容,但抱持著這樣希望的人們可能會大失所望──因為這是一封寄給英國《泰晤士報》(The Times)的編輯德蘭恩(John Thaddeus Delane)的抱怨信。

當時狄更斯想在《泰晤士報》上刊登新書的廣告,卻遭到拒絕,於是他聯絡了熟人德蘭恩試圖扭轉局勢。

雖然我很不想這麼做,但我必須親自向你提出申訴……

狄更斯寫下了第一行速記,接下來的部分他甚至用到了「既不真實也不公平」(untrue and unfair)這樣強烈的字眼來進行控訴。在19世紀的英國,這樣直白的字眼可以充分展現出狄更斯的怒火。

向熟人投訴這招十分有效,《泰晤士報》立刻道歉並刊登了廣告。

至於為什麼德蘭恩看得懂這封信?學者們認為,目前博物館收藏的這封信其實是狄更斯自行抄寫的副本,而使用正常文字書寫的正本已經寄到了德蘭恩手上。

計畫將會持續進行

狄更斯密碼計畫的發起人鮑爾斯表示,這次眾人同心協力解讀了塔維斯托克信70%的文本,在接下來的一年內,狄更斯密碼計畫將持續進行,力拼破解剩餘的部分和其他的文本,對破解密碼有興趣的你不妨挑戰看看。

遺憾的是,獎金只有一份,而且已經被貝格斯拿走了。

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