「遠端」上班上課大流行 網路供應商準備好了嗎?

by:山謬
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當所有人都因疫情影響,只能在家上班、上課,不僅是考驗所有人的協作能力,也考驗著所有網路供應商的能力。每天爆量的網路需求,網路服務系統準備好了嗎?

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隔離在家,人們的第一選擇往往就是拿出手機、連上網路。隨著COVID-19(武漢肺炎)大爆發,暴增的網路需求讓網路供應商面臨巨大挑戰。

路透社/達志影像

隔離在家做什麼?上網囉

南韓、義大利是COVID-19(武漢肺炎)疫情最嚴重的幾個國家之一。為了減低傳染的機率,兩國公司、學校不得不改採遠端工作、教學,避免人群長時間聚集,加速傳染病傳播。

無法離家的人們,電腦、手機連上網路的瞬間,各國網路系統的新挑戰也就此展開。

讀新聞、看影片、打電動

為了獲得疫情的第一手消息,南韓、義大利新聞網站的流量成長超過 60%,而其他服務瀏覽量也在這波遠端風潮下明顯成長,如:影音、遊戲及視訊服務。

在美國,人們的網路使用時間也出現類似變化。

單就上周五(13)來看,美國總統川普(Donald Trump)宣布進入國家公共衛生緊急狀態以後,美國公司Cloudflare發現人們的網路使用量上升 20%;上周,光在美國疫情嚴重的西雅圖,網路的使用量就比今年一月高出 40%。

Cloudfare的執行長普林斯(Matthew Prince)指出:「現在,人們更頻繁地在線上聊天、更常使用串流影音服務,幾乎出現 2倍的成長。」

使用習慣也變了

電信公司們紛紛表示,不只數據使用量大增,人們使用網路的習慣也發生改變。這項變化從數據流量巔峰的時間變化,就能明顯看出。

普林斯表示:「過去,流量巔峰出現在傍晚,人們回到家準備看Netflix的時候。」

「(受到公司視訊會議時間的影響)西雅圖的流量巔峰出現在當地時間的上午 11點。」

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大批因隔離、防疫考量必須留在家裡的人們,出現了龐大的網路使用需求。

Photo: Thomas Jensen

最嚴苛的壓力測試

當人們使用網路的習慣迅速改變,也對整個網路系統造成龐大的負擔。

美國聯邦通信委員會(Federal Communications Commission,FCC)的專員羅森沃爾瑟爾(Jessica Rosenworcel)便提醒人們,暴增的網路流量,不久後可能會曝露出「提供網路的公司、產品、服務背後複雜生態系統的缺點」。

橋不夠寬

其中一項弱點,將出現在VPN。

如果公司的私人資料庫是一座城堡,資料庫的防護機制是護城河,那麼VPN就像是一座橋,讓特定的人(如公司的員工)可以進入資料庫。

不幸的是,每座橋的寬度都有上限,VPN能夠容納的人數也是有限的,沒有一座橋的寬度是以讓所有居民一次通過為前提進行設計。

因此,當人們轉為遠端工作,許多人都需要使用VPN登入資料庫中時,VPN自然也無法負荷。

家庭網路的挑戰

居家使用的網路服務,也會在疫情造成的遠端風潮中受到挑戰。

原本足夠一對夫妻使用的頻寬,在家裡所有人都需要使用視訊,不論是視訊開會或是遠端上課時,原本的頻寬很可能無法負荷,勢必得做出調整。

歐盟專員布雷頓在Twitter上發表貼文,表示將與Netflix執行長黑斯廷討論暫停提供高畫質影片。

歐洲Netflix降低畫質

影音一向是網路系統最大的負擔來源。《商業內幕》在報導中指出,影音約佔所有數據使用量的 70%。

以Netflix為例,高畫質影片平均每小時就需使用 3G的數據,而標準畫質的影片每小時只需消耗 1G。

周三(18),在疫情爆發較美國更早的歐洲地區,歐盟專員布雷頓(Thierry Breton)宣布將與Netflix執行長黑斯廷(Reed Hastings)討論,希望Netflix能暫停提供高畫質影片,減輕整體網路系統的壓力。

周四(19)下午,Netflix也同意此建議,宣布在未來 30天內,Netflix將暫停在歐洲地區提供高畫質影片。

Netflix發言人表示:「我們估計暫停提供高畫質影片後,可以減輕 25%由Netflix對歐洲網路系統造成的負擔,且仍能提供會員們高品質的服務。」

美國供應商有信心

相較於歐洲對手,美國網路服務供應商顯得更有自信。

電信巨頭AT&T表示,他們的網路服務是由軟體自動針對需求做調整,「允許我們能對迅速提升的需求做出回應」,該公司在聲明中表示。

其他廠商如Verizon,Cox等,也紛紛表示有信心應對網路需求上升將面臨的挑戰。同時,他們也表示公司內部已經做好準備,幫助需要遠端上班、上課的人們。

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圖為一張帳單。在COVID-19(武漢肺炎)大流行,使得人們必須隔離、暫停工作期間,美國電信商們同意暫時取消人們遲繳帳單的罰金。

Photo: James Burrage

非常時期,非常政策

考量到這段期間內,美國人民不得不待在家中,或是被迫隔離造成的收入問題,電信廠商也針對自家的數據方案及收費政策作出調整。

在FCC主席阿吉特・派(Ajit Varadaraj Pai)的呼籲下,數家美國的電信廠商如CenturyLink紛紛同意不會中斷客戶的電信服務、取消遲繳帳單罰金、並向公眾開放自家的wifi熱點。

電信產業分析師德薩(Paul de Sa)表示:「基本的遠端工作所需,如:寄送夾帶大型檔案的信件、大量電郵來往等,不會對一時的流量造成太大影響。」

城市沒問題,那鄉下呢?

FCC專員羅森沃爾瑟爾卻指出,雖然對目前大城市、負擔的起高速網路的美國家庭而言,尚能無縫接軌遠端工作,但是低收入及住在鄉下地區的人民卻可能無力負擔遠端工作、上課的網路需求。

另外,前FCC國家頻寬計畫負責人萊文(Blair Levin)也指出政府缺乏精準的寬頻地圖,無法準確判斷哪些地區將面臨更大挑戰,進而提供援助。

但是他仍樂觀地說:「今天的狀況已經比 10年前好很多,但是受限於缺乏精準的寬頻地圖,大約有 2/3的美國人會面臨低網速,而政府卻未必知道。」

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當大批人們因COVID-19(武漢肺炎)疫情待在家,遠端上班、上課及休閒娛樂需求對整個社會,都是一場巨大的挑戰。

Photo: freestocks

網路服務的全新挑戰

卡內基美隆大學(Carnegie Mellon University)電機工程學系的佩哈(Jon Peha)教授形容,整體網路基礎設施,包括家用網路、公司的私人網路等,會在接下來幾天面臨壓力測試。

他說:「減少面對面互動的生活,是網路發揮功能的絕佳機會。」

「但也有可能面臨需求增加,網路服務不敷使用,實際表現更差的結果。對所有人而言,都是一個全新挑戰。」