絕跡山林50年 荒野歌神「唱犬」再度現身

by:山謬
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歷經多年後,人們終於成功證實,原來野生唱犬沒有消失,牠們的「歌聲」依然迴盪在山林中。

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過去近半個世紀以來,人類一直以為野生唱犬已經絕跡,直到最近科學家經過基因比對,這才證實新幾內亞島上一批外觀形似唱犬的狗兒,正是多年未被目擊的野生唱犬。

Photo: Valerie Abbott

幾乎成絕響的獨特歌聲

過去近半個世紀以來,科學家們一直以為新幾內亞唱犬(Canis dingo hallstromi)和牠們獨一無二的歌聲已經絕跡野外,但最近科學家們在一份研究中證實:野生的唱犬並未消失,牠們的後代仍不時在野外高歌。

美國衛生研究院(National Institutes of Health,NIH)的研究員帕克(Heidi G. Parker)表示:「數十年來人們一直以為新幾內亞唱犬已經絕跡野外。牠們沒有消失,唱犬們確實還在荒野中生活著。」

野生唱犬已絕跡,只剩人工飼養的唱犬

唱犬是一種非常罕見的狗兒,以獨一無二的嗥叫聲而聞名。上回有人在野外確切觀察到唱犬的身影已經是將近半世紀前的事,目前全球只剩下約 200多隻人工飼養的唱犬,分布在全球各地的保育中心和動物園,幾乎都是在 1970年代少數幾隻被人們捕獲唱犬的後代。

因此,在這份研究出爐以前,學界普遍認定唱犬已經完全從野外消失,直到新幾內亞高地野狗基金會(New Guinea Highland Wild Dog Foundation)創辦人麥金泰爾(James McIntyre)發起的一項調查為止。

唱犬向來以獨一無二的嗥叫聲而聞名。

礦場意外成為野生唱犬的家

2012年時,一名生態導遊在印尼巴布亞省的一處高地上,拍下一張疑似野生唱犬的照片,引發麥金泰爾的興趣。於是,他分別在 2016年和 2018年時,兩度組織考察隊到格拉斯伯格(Grasberg)銅礦礦場附近追尋唱犬們的蹤跡。

兩年下來,科學家們不只拍下大量照片,還取得唱犬們的血液、毛髮、糞便等生物樣本,也對狗兒們的年齡、健康情形等做了簡單的調查,並在其中兩隻唱犬身上放置GPS裝置,紀錄牠們的活動範圍。

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歷經兩次的野外調查,科學家費盡心思總算取得野生唱犬的血液樣本,得以和人工飼養的唱犬比對。

Photo: National Cancer Institute

大致相同 些許差異尚可接受

經過比對後,科學家們發現野生及人工飼養的唱犬基因間約有 72%的相似度,雖說不完美,但已經足以證實兩者確實是同一種生物。美國國家人類基因組研究所(National Human Genome Research Institute)的基因學家奧斯特蘭德(Elaine Ostrander)進一步解釋雙方基因產生差異的主要原因:

首先,在野外生活期間,野生唱犬可能與當地民眾飼養的家犬雜交過,本來就難保血統的純正性,基因分析的結果也證實了這個想法,野生唱犬的基因中確實含有部分當地民眾飼養的家犬基因。

此外,人工飼養的唱犬多是靠近親繁殖繁衍下一代,因此基因多樣性程度本來就不如野生唱犬,自然可以預期基因比對結果會有一定程度上的差異。

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科學家們認為,往後若是能讓野生唱犬與人工飼養的唱犬交配,就有希望能復育唱犬這個物種。

Photo: Patti McNeal

重新繁衍出唱犬世代

正因為每一代之間都是近親繁殖,科學家始終擔心有朝一日人工飼養的唱犬會喪失繁殖能力。因此,這次的研究不僅讓科學家大感振奮,如果未來可以藉著讓野生唱犬與人工飼養的唱犬交配、產下後代,就有可能恢復唱犬基因的多樣性,甚至進一步復育唱犬這個物種。

除此之外,科學家們也期待能進一步研究唱犬們的基因,並瞭解牠們獨特嗥叫聲的秘密。

基因學家奧斯特蘭德說道:「新幾內亞唱犬是一種非常罕見的動物,且具備你在其他動物身上找不到的悅耳聲音。因此,放任牠們滅絕真的很可惜,沒有人願意看到唱犬們消失。」