研究發現愛滋病毒變弱 學者:未來人類能抵抗病毒

by:阿咖
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愛滋病讓人聽了就害怕,為了對抗這至今無藥可治好的疾病,不少醫學人員都投注了研究心力在其中,近日牛津大學的研究人員就發現,引發愛滋病的HIV病毒出現「變弱」趨勢,這代表未來人類很可能可以免於它們的威脅。

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許多學者為了愛滋病研究不遺餘力,現在傳出了讓人感到開心的發現。

路透社

幾乎沒有殺傷力

根據牛津大學的研究,愛滋病病毒為了適應人類免疫系統,已經演化成較溫和且致死率較低的狀態。

研究人員就發現,新版的HIV病毒(人類免疫缺乏病毒,英文全名為Human Immunodeficiency Virus)要花更久的時間才能引發愛滋病,這代表醫療人員有更多的時間來防止愛滋病擴散。

部分濾過性病毒學者就認為,若是持續演化下去,未來造成愛滋病的HIV病毒可能會變得「幾乎沒有殺傷力」。目前,全球有超過3,500萬人的體內帶有愛滋病,這樣的疾病會在人體內引發免疫系統和病毒間的大戰。

編註:愛滋病毒屬濾過性病毒,根據衛生署HIV統計月報,台灣在2014年累積至11月的HIV患者數共2,110位,其中57人為女性,1,994人為男性。

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變身的代價

由於HIV病毒擅於偽裝,它們可以快速變化讓自己能適應侵入的免疫系統中,但它們有時候會剛好侵入到免疫系統頑強的人體中。牛津大學的高爾德教授(Prof Philip Goulder)就說:「病毒就像是被困在大石頭和岩牆中,它們雖然可以變扁變平來通過免疫系統,但這樣的變化是有代價的。」

所謂的「代價」,就是指可以偽裝變身的能力,每感染一次就會讓它們的感染能力降低,延長了發展成愛滋病所需的時間。當感染能力變低的病毒傳給其他人時,也開啟了HIV病毒一路變弱的路。

牛津大學的研究團隊,他們把愛滋病肆虐多年的波札那共和國與10年前開始出現愛滋病的南非進行比較,結果有了「驚人的發現」,高爾德教授說。

「你可以看到,波札那當地HIV病毒的複製力比南非低了10%,這真的很令人興奮。」

「我們持續觀察病毒演化過程,很訝異的發現這一連串變弱的過程發生的相當快。病毒致病的速度變慢,這可以幫助我們剷除它們。」

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發病時間變長

這份發表在《美國國家科學院院刊》的研究指出,抗反轉錄病毒藥(註1)使HIV病毒被迫演化成比較溫和的狀態。研究發現,這類藥物會把最致命的HIV病毒當成目標攻擊,其他比較溫和的病毒則持續生長。

高爾德教授就解釋:「20年前的時候,HIV病毒引發愛滋病的時程大約是10年;但在過去10年間,波札那國的HIV病毒藥引發愛滋病變為12.5年。儘管這時間看來只是慢慢增長,但從對抗愛滋病的任務中來看,這是很大的轉變。」

「人們可以想像,隨著時間過去,HIV病毒引發愛滋病的時程會越來越久,未來感染病毒的人會有數十年都是沒有症狀的狀態。」然而,研究人員也提醒,雖然HIV病毒呈現漸漸減弱的趨勢,它們仍然是危險且會導致愛滋病的。

註1抗反轉錄病毒藥是一類於治療反轉錄病毒(主要是HIV)感染的藥物。抗反轉錄病毒藥物大體上是按照藥物抑制反轉錄病毒生存周期的不同時期來分類的:

  • 反轉錄酶抑制劑(RTI):透過抑制反轉錄酶的活性,來抑制病毒的RNA反轉錄為DNA。
  • 蛋白酶抑制劑(PI):此時病毒的RNA已反轉錄為DNA,但透過抑制蛋白酶活性,該DNA轉譯生成的蛋白質無法被有效切割,進而阻止下個階段病毒的組裝,達到減少病毒複製的目的。
  • 融合抑制劑(Fusion inhibitor):阻止HIV和細胞膜融合,以防止其進入並感染細胞。
  • 整合酶抑制劑:藉由抑制整合酶的功能,讓反轉錄病毒的RNA無法反轉錄成DNA,這樣就無法整合進宿主細胞基因中。

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最早開始,HIV病毒是從猩猩或猴子身上傳染出來,牠們並非感染源頭,而這類病毒在牠們之間呈現比較不具感染力的狀態。

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很久以後...新世代人類抗病毒

諾丁漢大學的濾過性病毒學教授波爾(Prof Jonathan Ball)談到:「如果這樣的趨勢持續下去,那麼全球對抗愛滋病的任務會有相當大的轉變,未來的愛滋病會更晚發作,也更不具傳染性。」

「理論上來看,如果我們讓HIV病毒持續這樣的趨勢一路發展,未來會出現一群新的人類世代,他們身上的免疫系統比現代的我們更能對抗HIV病毒,也就是說,HIV將變得幾乎沒有殺傷力。」

「這樣的情況,過去的歷史中可能都已經發生過,但我們現在所講的是很長期的一個趨勢。」

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有希望的未來

在卡地夫大學研究感染疾病的費里曼教授(Prof Andrew Freedman)認為,這份研究很有趣:「研究人員把愛滋病多年的波札那國和較近期傳出愛滋病的南非做比較,這樣的研究方式可以讓人比較出HIV病毒隨時間演進變得更弱小。」

「我們現在大規模地使用抗反轉錄病毒藥的療法,可能也會讓類似的趨勢出現,而現在利用病毒變弱,加上藥物雙管齊下,這些最後都能幫助人類避免愛滋病大流行的發生。」

費里曼教授也提醒,要讓HIV病毒變成「沒有殺傷力」需要「很長很長的一段時間」,在這樣的時程中,其他的事件可能會先發生,像是更多人能接受治療,以及人類發明出治癒的療法等等。

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小補充:愛滋病預防

根據疾管署網頁,愛滋病的「潛伏期」是指「感染愛滋病毒後,到發病的時間」。典型愛滋病的潛伏期,從感染到發展成為愛滋病患,快者半年至5年,慢者7年至10年或更久。如果使用藥物控制治療,可以延緩發病,延長潛伏期。

另外,愛滋病毒感染有一個需要注意的「空窗期」問題,「空窗期」指的是「感染愛滋病毒後,到可以被檢查出來的時間」。在得到愛滋病感染的初期,可能檢驗不出來病患已經得到了愛滋病毒,這就是所謂的「空窗期」,空窗期時,病患感染者體內的愛滋病毒數量多,傳染力強,可以傳染愛滋病給其他的人。

預防方法:

  • 安全性行為:單一固定的性伴侶,避免嫖妓、援交、一夜情,性行為時要全程正確使用保險套,若需要使用潤滑液,應選用水性潤滑液,不可使用油性潤滑物質(如嬰兒油、凡士林),以避免保險套破損。
  • 不要共用注射針頭、針筒、稀釋液。
  • 性病患者請儘速就醫,並檢驗愛滋病毒。
  • 懷孕時要接受愛滋病毒檢查,如果媽媽確定為愛滋病毒病患感染者,從懷孕期間就要開始接受預防性用藥,有需要時選擇剖腹產,並且避免餵母乳。