宇宙垃圾飛向地球 科學家:我們不會有事

by:徽徽
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你知道下個月來自宇宙的垃圾會飛抵地球嗎?

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Photo: NASA

科學家表示,下個月墜落地球的宇宙垃圾不會對人類造成影響,因為大部分的垃圾會在接近大氣層就被燒毀。圖為畫家模擬歐洲太空總署的自動運載飛船返回地球的情形。


注意下個月!
QUARTZ、RT、《自然期刊》、《商業內幕》綜合報導,近日,科學家發現一塊來自太空的垃圾直衝地球而來,預估下個月 13號會掉落在斯里蘭卡外海。這塊長兩公尺的物體被科學家命名為「WT1190F」,而且WT1190F接觸到大氣層就會被燃燒殆盡,只留下碎片抵達地球。

現在,科學家們還不清楚這塊宇宙垃圾從何而來,但是,這是科學界第一次精準計算出宇宙垃圾掉落地球的時間與地點,科學家們也會利用這次機會,好好模擬衛星與其他太空殘骸進入地球的情況。
 

 

夏威夷大學天文台 2.2公尺的望遠鏡拍下了宇宙垃圾的身影。紅色箭頭所指處就是下個月會降落在地球上的「WT1190F」。


重回地球嚇我們
上個月,美國亞利桑那大學的卡特里納天文觀測實驗室(Catalina Sky Survey)發現了WT1190F。經過嚴密的計算後,他們研究出WT1190F環繞地球的軌道比月球還長,這對在太空中的垃圾來說很奇怪,再加上WT1190F的大小,科學家們推斷這塊垃圾有可能是人類造成的,他們認為WT1190F有可能是美國阿波羅登月任務中的火箭殘骸。哈佛大學天體物理學家麥克道爾(Jonathan McDowell)形容WT1190F就像是太空歷史中失落的一塊,「現在重回地球嚇我們」。

人類別擔心
但是,WT1190F對人類不會造成威脅,麥克道爾說因為它「來的速度很快,溫度會變得很高,有可能只有一些密度比較高的部分能留下來掉到海裡。」麥克道爾也打趣道,他沒事不會在那個時候去WT1190F掉落的海域釣魚。

 

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Photo: Hopeful in NJ

根據歐洲太空總署的資料,一名圖像設計師標出漂浮在地球周圍的宇宙垃圾還有人造衛星,數量驚人。


大家準備好了嗎?
科學家們對WT1190F的到來充滿期待,他們想要透過WT1190F研究太空物體掉落的情形。歐洲太空總署的天文學家米凱利(Marco Micheli)說:「首要目標就是多了解衛星重返地球還有來自高偏心軌道(註)的殘骸(怎麼進入地球)。」

米凱利接著說:「再來,WT1190F提供了一個好機會,測試我們是否準備好迎接任何未來可能進入大氣層的物體,包含小行星,因為目前WT1190F的情況(與小行星進入大氣層)從發現到影響全部都很像。」

註:通常宇宙殘骸圍繞地球的軌道比較偏正圓,高偏心軌道則接近橢圓形。

一小片也很危險
其實,圍繞地球的太空垃圾非常多,根據美國太空總署的統計就有 50萬片,它們運行的速率可以高達每小時 28,164公里(有上百萬件垃圾因為體型太小追蹤不到)。在這樣的高速下,即使是一片剝落的小油漆對太空船都可以造成嚴重損害,讓在宇宙工作的太空人陷入危險。



編註:對原文完整報導有興趣的朋友,請參考
01 Rare, Earth-bound space junk offers a big opportunity for scientists
02 'WTF': Mysterious artificial space object heading towards Earth
03 Incoming space junk a scientific opportunity
04 A mysterious chunk of space debris called 'WTF' is headed straight for Earth

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