埋在火山灰裡超過50天 西班牙加納利群島蜜蜂的倖存小奇蹟

在西班牙的加納利群島,當火山灰自天空落下,高溫和有毒氣體不斷來襲時,無法逃脫的蜜蜂於是想出了就地掩護的方法,並因此成功倖存超過50天……

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五十年來首度噴發

今年9月19日,在西班牙海外自治區加納利群島(Canary Islands)的拉帕爾馬島(La Palma),老峰火山(Cumbre Vieja)五十年來首度噴發,大量的火山灰和流動的岩漿,摧毀了至少2,000多棟周遭建築物,數千人因此被迫暫時離開自己的家園。

被火山灰掩埋的蜂箱

其中,一名蜂農在撤離居住地超過50天後,於11月上旬時才終於獲得重返村落的機會,看看被自己匆忙留下的蜜蜂如今都怎麼樣了——而結果令他和昆蟲學家們都感到驚喜。

即使此處距離老峰火山本體僅2,000英尺(約610公尺)左右,但五個被全埋或半埋在火山灰中的蜂箱,裡面的數萬隻蜜蜂都還活著,而且依舊能發出有活力的嗡嗡叫聲。

生存的秘訣是蜂膠

這些蜜蜂的生存秘訣是「蜂膠」——一種用植物的汁液,混合蜜蜂分泌的唾液或蜂蠟而形成的膠狀物——牠們利用這種物質,將蜂巢對外的孔洞都堵了起來。

美國馬里蘭大學(University of Maryland)昆蟲學家施泰恩豪爾(Nathalie Steinhauer)指出,用蜂膠封住蜂巢的孔洞是蜜蜂的典型行為,牠們平常就會以此方式預防雨水或冷氣團的侵襲。

這群蜜蜂利用蜂膠躲過了火山爆發帶來的高溫與有毒氣體。本照為其中三個被挖出來的蜂箱。

隔絕高溫與有毒氣體

而這次,牠們躲過的則是火山爆發帶來的高溫與有毒氣體。即使這是蜜蜂原先就具備的本能,可是牠們能這麼長時間把自己關在巢內,並真的成功避開了如此的大劫難,依舊是一件非常令人訝異的事。

「這是個非常鼓舞人心的故事,」施泰恩豪爾說:「這充分說明了蜜蜂的韌性。」

預留小路、吃儲備蜂蜜

而且,蜜蜂的生存智慧還不只如此。雖然牠們將蜂巢用蜂膠封了起來,但也同樣留了一條小路,確保牠們在安全之後可以從此處逃生。

除此之外,牠們的巢裡還儲存著大量的蜂蜜,大加納利島蜂農協會(Gran Canaria Beekeepers Association)發言人,同時也是島上蜂農之一的奎薩達(Antonio Quesada)指出,這讓蜜蜂免於了挨餓的命運。

火山灰多孔且輕盈

另一方面,雖然蜜蜂的本能在這個案例中發揮了極大的作用,可是牠們同時也相當幸運,由於掩蓋在蜂箱上的火山灰,都有著質地多孔且輕盈的特徵,這使得氧氣能夠進入巢內,蜜蜂才不會因為待在蜂巢內而窒息。

由於掩蓋在蜂箱上的火山灰質地多孔且輕盈,所以氧氣仍能進入蜂巢內,讓蜜蜂不至於窒息。本影片為當時從火山灰中挖出蜂箱的片段。

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火山爆發至今仍未止息

但不管蜜蜂到底是如何活下來的,牠們的倖存都令拉帕爾馬島島民感到十分高興,尤其是老峰火山的噴發已經長達三個月,是自16世紀有紀錄以來,持續時間最長的一次,而且目前仍沒有要止息的跡象。

蜜蜂是主要經濟來源

而這座島上大約有8萬人,其中有超過100名蜂農,飼養著在當地被稱為「加納利黑蜂」(Canary black bee,學名為「Apis mellifera」)的蜜蜂,總數量約數百萬隻,牠們是當地自然生態系統重要的一環,蜂農則透過販售蜂蜜,成就拉帕爾馬島上主要的經濟收益來源。

因此,可以想見蜜蜂成功避難、躲過火山灰的故事,於當地居民來說意義非凡,大加納利島蜂農協會發言人奎薩達就指出:「令人驚嘆的是,這種已經存在了數十萬年的迷你小動物,居然可以保持如此的韌性,有能力存活下來。」

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沒有機會重返原棲息地

目前,拉帕爾馬島上已經有數百個蜂箱從火山受災範圍被救出,並被運送到其他安全的地方,只可惜這些蜜蜂已經失去了重返原棲息地的機會,因為牠們賴以為生的植物,都已經被火山灰或硬化的岩漿給覆蓋並摧毀。

不幸罹難的第六個蜂箱

但同時,也不是所有蜜蜂都能如此幸運躲過災禍,根據西班牙《艾菲通訊社》(EFE),其實本次案例還有第六個蜂箱,但裡面的蜜蜂都已經不幸死亡,但死因「或許不是因為火山,而是因為牠們原本就很虛弱」。

此外,還有一批最靠近老蜂火山主體的另一批蜂箱,它們被岩漿淹沒,當中的蜜蜂全數死去。

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蜜蜂死亡率逐年攀升

回到蜜蜂的生存現況,這十多年來,蜂農和研究人員們都對牠們的處境備感煩惱,因為蜜蜂在大自然與農業中都扮演著關鍵的角色,但其死亡率卻正在逐年攀升,即使是夏天,牠們產蜜並育幼、理論上活動力最旺盛的時期也一樣。

當然,馬里蘭大學昆蟲學家施泰恩豪爾表示,蜜蜂還沒有步入滅絕的危機,蜂農目前仍可以每年都替換新的蜂群。

然而這樣的情形還是顯現了危機,而且也對蜂農產生巨大的壓力,因為他們往往需要花費大量的時間和金錢,才有辦法補足失去的蜜蜂數量。

戲劇化且令人開心

但這次的故事或許顯現了蜜蜂的堅忍不拔——美國喬治亞大學(University of Georgia)昆蟲學家狄拉普蘭(Keith S. Delaplane)便認為,牠們自火山爆發中倖存的故事,將成為昆蟲學界之間的著名故事。

「沒有比火山灰覆蓋蜂巢——但蜜蜂卻活了下來——還要更戲劇化的事了,」狄拉普蘭說:「這是一個開心的小新聞,天知道我們多需要它。」

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