冰封3萬年的小長毛象 加拿大出土冰河時期的動物木乃伊

近期,加拿大北部育空地區宣布,他們發現幾乎完整的3萬5,000年前小長毛象木乃伊。這隻曾活於冰河時期的小長毛象,年齡只有一個月大,胃裡還留著生前吃下的幾片草。由於冰河時期的氣候跟一些特定的條件,牠的皮膚、毛髮、指甲與腸子都被順利地保存下來。

文章插圖
文章插圖
navigate_before navigate_next
01

沉睡的小長毛象木乃伊出土

6月21日,加拿大北部育空地區(Yukon),一位年輕的礦工啟動他的裝載機,準備在克隆戴克(Klondike)金礦區的永凍土上挖掘出一些閃亮亮的東西。但開挖不久後,他的裝載機前端撞上一團深色的冰凍物體。

他立刻撥打電話給老闆,接著聯繫認識的古生物學家。後來,他得知挖到的那團東西竟然是小長毛象的木乃伊。

育空地區的考古學家在收到採礦工人的通知後出動,協助後續處理,將小長毛象木乃伊放置在藍色防水布中。

冰凍了3萬5,000年

加拿大育空地區的古生物學家札祖拉(Grant Zazula)興奮地表示,這是世上最罕見的冰河時期動物木乃伊之一,這隻小長毛象的保存完整,它是一隻母象,大約被冰凍了3萬5,000年。

「牠很完美,牠也很漂亮。牠有軀幹及尾巴,還有小小的耳朵,牠還有小小長長的象鼻,讓牠可以捲起樹葉來吃。」札祖拉說道。

黏著皮膚、毛髮……還有腸子!

札祖拉將此次的發現形容為「北美古生物學中最重大的一次發現」,因為小長毛象身上還帶有完好無損的皮膚與毛髮。

參與小長毛象出土工作的地質學家蘇嘉爾(Dan Shugar)也在Twitter上分享他看到小長毛象後驚奇的感受,「牠的腳趾甲、皮膚、毛髮、軀幹還有腸子都令人難以置信地被保存下來」。

加拿大育空地區的官方政府也發表聲明,宣布這隻小長毛象是該大陸發現最完整的哺乳動物木乃伊。

文章插圖

一個不注意 成為永凍的小生命

這隻小長毛象生前到底經歷了什麼?怎麼會木乃伊化?札祖拉依據手邊的資訊,推測出小長毛象死前可能的活動。

小長毛象身長約140公分,大約僅有一個月大,牠的胃裡面還存有幾片樹葉。札祖拉猜測,牠移動到較遠的這片土地上吃草,遠離了母親的視線,過沒有多久就被困在此地泥濘之中斷氣,並凍結在冰河時期的永凍土裡,形成木乃伊。

「在那個狀態下,被困在泥濘裡面,會非常快地被掩埋。」札祖拉補充。

將歸於原住民保留區所有

由於小長毛象的發現地是在加拿大育空地區的原住民保留區道森印地安社(Tr'ondëk Hwëch'in),小長毛象將會歸於道森印地安社所有。道森印地安社的長老柯門迪(Peggy Kormendy)不久前也已經替小長毛象舉行命名儀式,以道森語(Hän language)為牠取名,稱呼牠為Nun cho ga,意思是「很大的動物寶寶」。

柯門迪描述,在看見小長毛象的那一刻,她忍不住驚嘆:「這太神奇了!當防水布打開的一瞬間,我幾乎忘了呼吸。我們必須敬重地對待牠。」

道森印地安社的族長約瑟夫(Roberta Joseph)也表示,「這次的發現對我們的道森印地安社意義重大,我們也期待與育空地區的政府攜手合作,能以發揚我們傳統、文化與法律的方式,找到處理這些出土動物的最好辦法」。

地質學家在Twitter上感謝採礦工人的通知,並慶幸在處理完小長毛象的出土作業後,才遇到大雨。

蘊藏考古寶藏的育空

此次發現的小長毛象並非是育空地區首次出土的冰河時期動物,那裡過去也曾挖掘到存活於5萬年前的幼狼木乃伊、長毛象的巨型化石等。在冰河時期,這片冰原上除了有長毛象,還存在著野馬、穴獅(Panthera leo spelaea)、長角野牛(Bison latifrons)。

最早,育空地區是以淘金熱潮而發跡。自從美國挖礦者卡瑪克(George Carmack)在1870年的春天於隆戴克河附近挖掘到黃金後,該地便湧入上萬人尋找黃金夢。這股淘金熱持續了30多年後才逐漸燒退,留下人去樓空的道森市(Dawson City)。

如今,育空地區仍剩幾家採礦公司持續運作,例如此次發現小長毛象木乃伊的踏腳石採礦公司(Treadstone Mining),他們與當地政府和考古學家之間保持密切的合作關係。育空地區的許多考古發現都仰賴這些採礦公司即時的發現與通報。

札祖拉有感而發:「我不知道這世界還有哪些地方像我們有採礦與考古間搭配的合作模式。至少在育空地區,這樣的合作十分順利。」

「他們不僅願意幫助我們的考古工作,也願意將發現的化石交給我們,而且它們也很興奮可以參與在這類工作中,和我們的考古同事一起,就像在當一個科學家一樣。」札祖拉說道。

文章功能

comment 0
bookmark_border
more_vert