神木保衛戰 美國森林大火威脅3000歲巨杉「灰熊巨人」

近日,美國加州爆發沃什伯恩山林大火,火勢逼近優勝美地國家公園的馬里波薩谷巨杉林。300多位消防員接到通知後立即出動,嚴防公園內的千年巨杉被燒毀,其中有一棵千歲等級的神木特別需要被保護,就是存活了3,000年的巨大紅衫木——「灰熊巨人」。

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加州野火威脅千年巨杉

上週四(7),美國加州的優勝美地國家公園(Yosemite National Park)傳出大火消息,有遊客在南方馬里波薩谷巨杉林(Mariposa Grove of Giant Sequoias)遠處的沃什伯恩步道(Washburn trail)上目擊到燃燒的火苗和厚重的濃煙。

當局立即出動360位消防隊員與數十架直升機救火,但火勢仍迅速延燒,從最初的101公頃擴大到1,214公頃,短短5天內就燒毀約1千座足球場大小的森林。

而人們擔憂不斷蔓延的沃什伯恩大火將威脅到馬里波薩谷巨杉林的500多棵紅杉木,其中包含一棵參天巨木——灰熊巨人(Grizzly Giant)。

因應大火,消防隊員緊急設置灑水系統,保護古老的灰熊巨人。

科學家、消防員緊急動員捍衛杉林

灰熊巨人是世界上最大的樹木之一,也是優勝美地國家公園有名的古老巨杉,樹齡高達3,000年之久。國家公園的森林生態學家迪克曼(Garrett Dickman)在接獲通知後,馬上飛奔到馬里波薩谷,保護這些千年杉木。

森林生態學家與消防隊員合作,努力地在巨杉旁鋪設間歇性的小型灑水系統,讓樹幹周圍保持濕潤,同時盡快地清除巨杉附近的易燃物,像是小樹叢或是枯枝。

迪克曼表示,他們必須採取一些特別的措施來保護馬里波薩谷的巨杉林。例如,在去年的加州野火中,他們使用防火的箔片包覆住紅杉木的樹幹,先噴上一層泡沫,再淋上粉紅色的阻燃劑。迪克曼認為,如果有需要,他也會考慮在瀕臨危險的紅杉木旁邊設置強烈水柱,形成一道水牆,將大火與紅杉木阻隔開來。

如果情況更加危急,空降消防員或是伐木工人甚至會爬上燒起來的巨杉,檢查燃燒的狀況,將燒起的樹枝枝幹截斷,以保護其餘的部分。

國家公園部分關閉 將傷害減至最小

由於國家公園即將邁入夏季遊客數量最多的時候,公園管理局也發布命令,疏散鄰近的社區、營地與飯店1,600位遊客,避免他們受到火場波及。公園官方表示,消防員工作的區域十分危險,上周六(9),大火產生的強烈上升氣流,一度將龐大的樹木捲起到空中,差點擊落盤旋於森林上空的兩架救火直升機,所幸現場沒有任何人員傷亡。

目前所有消防員都投入救火行列,調查人員尚未確定起火原因,但不排除是人為造成。

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氣候變遷下變得脆弱的巨杉林

美國國家森林局(U.S. Forest Service)的發言人伯科維茲(Stanley Bercovitz)表示,截至本周二(12),火勢已控制22%。

面對這起大火,科學家判斷,相較其他加州的巨杉林,馬里波薩谷巨杉林的風險會小許多,因為這幾十年來,優勝美地國家公園都有遵從控制焚燒的規定,定期清除灌木叢,開闢出一條防火線,當嚴重的山林大火發生時,能保護馬里波薩谷巨杉林不受影響。

馬里波薩谷的巨杉林與灰熊巨人都是經過百萬年進化的巨杉(Sequoiadendron giganteum),它們主要分佈於加州內華達山脈(Sierra Nevada)西部,在歷史中的許多雷擊大火裡倖存下來,長出厚重的纖維樹皮,能對火產生絕緣的效果,並且忍受火場帶來的高溫。此外,隨著巨杉的年齡增高,它們會拋掉長得較低的樹枝,讓樹幹周圍的枝條愈長愈高,避免火災發生時,火焰會隨著樹枝燒上樹冠。

科學家解釋,巨杉能抵抗高溫,但是一旦樹冠燃燒起來,整棵樹就會像是被點燃的火柴棒般,失去抵抗能力,因此他們當務之急是先確保周圍的火勢不會影響到巨杉的樹冠。

但科學家也提出警告,上世紀其實並沒有發生太多大型火災,近幾年受氣候變遷影響,氣溫升高、乾旱的情形比以往嚴重,山林大火的嚴重程度也隨之升高,讓這些巨杉不易在這些大火中生存下來。根據國家公園管理局的數據統計,近年加州野火頻傳,從2015年至2021年,該地區已有85%的巨杉林被燒毀,這個數字遠高於過去100年的紀錄。在過去,只有1/4的巨杉林會被大火波及而死亡。

美國的歷史與文化遺產保衛戰

對科學家來說,保護馬里波薩谷巨杉林刻不容緩,拯救巨杉林就像是在保存美國古老的歷史和遺產。

早在1864年,美國南北戰爭時期,美國前總統林肯(Abraham Lincoln)將馬里波薩谷巨杉林優勝美地簽署為政府保留地,成為美國第一座的國家公園——永遠保存為公眾使用、度假及遊憩。

「它是美國整個國家公園系統的根基所在。」優勝美地國家公園負責人穆爾杜恩(Cicely Muldoon)如此說道。

美國前總統老羅斯福(Theodore Roosevelt)曾經在博物學家繆爾(John Muir)的結伴下,在灰熊巨人的樹底下露營,並在優勝美地度過難忘的三日時光。離開優勝美地後,老羅斯福深受啟發,之後便陸續為美國簽署了更多的國家公園、國家紀念區與國家森林區,並在1905年成立美國國家森林局。

據說,老羅斯福當時就佇立於馬里波薩谷中,仰望著巨杉林讚嘆:「這些巨杉林就像是偉大的聖殿一樣,完全不是人所能建造的。」

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