揭開太陽系謎團 沉睡的羅賽塔號再上路

德國的太空總署爆出歡呼聲,因為冬眠了31個月的「羅賽塔」號傳來睽違近3年的訊號。

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冬眠了31個月,由歐洲太空總署(ESA)所開發的彗星探測船羅賽塔號(Rosetta)終於傳回了睽違多年的訊號,這讓太空中心內的人員和學者全興奮鼓掌叫好。

羅賽塔號原訂要在3年前繞過木星軌道、降落在「丘瑞默夫─傑拉西曼柯彗星」(Comet 67P/Churyumov-Gerasimenko,簡稱CG彗星)上,但因為能量不夠的緣故,在2011年時進入「冬眠」。

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彗星接觸計畫

知道羅賽塔號終於「甦醒」後,太空工程師們要開始調整羅賽塔號上的發射器,他們要讓這睡了許久的探測船可以進行等候多時的彗星接觸計畫。

這項任務的重點,就是科學家們會試圖把一個以埃及古城「菲萊」(Philae)為名的登陸器降落到4.5公里寬的彗星上,他們預計在今年11月進行這項「接觸」任務。

漫長又值得的一小時

歐洲太空總署的位置,就位在德國有「科技城」之稱的達姆斯塔特(Darmstadt)當地,日前他們全焦慮地等待羅賽塔的訊息回傳,經過45分鐘的等待後,他們終於得到了他們盼望許久的訊號。

羅賽塔號計畫的主管史威漢姆(Gerhard Schwehm)興奮地表示,羅賽塔號都冬眠了31個月,45分鐘的等待又算得了什麼?主管太空梭任務的阿科馬佐(Andrea Accomazzo)則說:「這是我生命中最漫長的一小時,但也是最值得的一次。」

編註:羅薩塔號的名稱與「羅塞塔石碑」(Rosetta Stone)同名,《維基百科》中介紹到這是一塊製作於公元前196年的大理石石碑,原本是一塊刻有古埃及法老托勒密五世(Ptolemy V)詔書的石碑。

由於這塊石碑同時刻有同一段內容的三種不同語言版本,使得近代的考古學家得以有機會對照各語言版本的內容後,解讀出已經失傳千餘年的埃及象形文之意義與結構,而成為今日研究古埃及歷史的重要里程碑。

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花上45分鐘的對話

讓他們如此激動的訊號是什麼模樣,事實上,羅賽塔號在周一(20)回傳的訊息就只是螢幕上的幾個線條起伏;而且訊號並不是由德國的太空總署接收,羅賽塔的訊息要經由美國加州寬達70公尺的碟形天線接收後,才會再傳到德國當地。

回傳的訊號與太空中蒐集資料的遙測儀器無關,科學家們僅是單方接收8億公里外的訊號,再進一步確認羅賽塔號上的自動系統如他們預期般地運作。

確知羅賽塔號運作恢復後,太空總署人員們接下來的任務就是要繼續和它「對話」,讓這艘彗星探測船可以完全恢復運行。這將是個急不得的過程,因為探測船和地球之間的距離遙遠,這使得電波訊號光是單趟就要花上45分鐘。

一步一步來

2011年6月時,羅賽塔號在穿越太陽系時,因為距離太陽太遠,這讓羅賽塔號上的太陽電池板僅能吸收到微量能量,於是歐洲太空總署的人員決定讓羅賽塔號進入深深的睡眠,一直到日前20號時,它才又回到崗位與科學家們打招呼。

現在,它再度朝向太陽的方向前進,這表示羅賽塔號會有許多能量幫助它執行彗星探測任務。

管理探測器的阿科馬佐就說:「從現在開始直到3月中,我們不會讓羅薩塔號進行活動或是任務,現在只能讓它做一些簡易的回應動作,但在3月中到4月底前,我們會開始把它身上的功能一一打開進行檢查,也可能會進行軟體更新。」

接著5月開始,羅賽塔號會啟動推進器,全力聚焦在降落到CG彗星上,現在兩者之間的距離是900萬公里遠,但在9月中時,預計羅賽塔號和彗星的距離可以縮短到僅10公里。

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曾飛過小行星

2004那年,羅賽塔號發射升空後,就採取繞行的方式接近目標彗星,期間羅賽塔號也曾用低空飛越(flyby)的方式靠近彗星,希望讓羅賽塔號能因為彗星的重力加速,導向最後的成功接觸。

在冬眠之前,羅賽塔號已經有過不少讓科學家們興奮的成績,例如它在2008年和2010年時,曾飛掠過小行星斯坦斯(Steins)以及司琴星(Lutetia)。

探測彗星的任務,是讓羅賽塔號伴隨彗星一路往太陽方向前進,同時讓羅賽塔號上的「菲萊」登陸器回傳它觀測到的彗星表面變化。

宛如時光機

許多人用「巨型髒雪球」稱呼的彗星,據說還藏有46億年前太陽系剛成形時的物質,換句話說,探測彗星的羅賽塔就像是一台「時光機」,它回傳的彗星資訊可以讓科學家們知道太空在這數十億年間有什麼變化。

主管羅賽塔探測計畫的科學家泰勒(Matt Taylor)說:「我們會採樣彗星上的物理和化學物質,這些物質可以讓我們知道彗星是如何、還有在哪邊成形,也會告訴我們彗星隨著太陽系的演化歷經了哪些轉變。」

「我們可以把採樣到的資訊進一步運用在星球成形的研究中,此外,因為彗星的組成物也是種『星星物質』(star stuff),這能提供我們太陽形成過程的知識。」

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萬眾期待的重頭戲

羅賽塔的太空探測任務被各界當成2014年的重頭戲,這從大眾以及社群媒體對它周一的「甦醒」反應可以清楚得知。

歐洲太空控制中心(ESOC)的總指揮雷特(Thomas Reiter),「科學總能抓住大眾的想像,我們總希望可以找到許多問題的答案,例如我們從哪來,我們未來的命運是什麼,還有我們會一直住在這顆藍色行星上嗎。」

「各種太空任務中所傳達的知識,像是現在已經進入有意思階段的羅賽塔任務,都能讓我們更接近我們想知道的答案。」

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