羅賽塔新發現:「橡膠小鴨」彗星質量100億噸

彗星探測船羅賽塔號(Rosetta),深入研究有「橡膠小鴨」外號的CG彗星之後發現,這顆4公里寬的彗星質量高達100億噸,相當於15萬艘航空母艦。



 
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藝術家畫的羅賽塔號和CG彗星。Photo credit: ESA/Rosetta/NAVCAM

質量有100億噸
BBC 21號報導,彗星探測船羅賽塔號(Rosetta)在8月初時成功抵達目標「CG彗星」,在最近開始深入研究CG彗星,經過測量計算之後,科學家發現這顆4公里寬的彗星質量高達100億噸。

編註:羅賽塔記錄的彗星全名是「丘瑞默夫─傑拉西曼柯彗星」(Comet 67P/Churyumov-Gerasimenko),簡稱CG彗星,因為外型酷似橡膠小鴨,科學家給他取了「橡膠小鴨」這個暱稱。

睡了31個月的探測船
今年1月,曾經沉睡31個月的彗星探測船羅賽塔號從睡眠中甦醒,並在8月6號的時候抵達目標的CG彗星,在彗星旁邊跟著一起飛行,針對彗星進行貼身調查。



 
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22號時,羅賽塔從距離CG彗星64公里遠的地方拍下照片。Photo credit: ESA/Rosetta/NAVCAM

放在水裡會浮起來
測量彗星質量的方法,是先觀察彗星引力對探測船造成的影響,再進一步計算出來的。

彗星的質量有100億噸聽起來非常多,不過這也代表CG彗星的體密度(bulk density)相當低,平均每立方公分只有0.3公克,水的密度是每立方公分1公克,地球則是每立方公分5.52公克,也就是說,如果你把CG彗星放進水裡,他會浮上來。
 
這個計算結果幾乎可以確定,科學家認為CG彗星本身有很多孔洞的推測是對的,而且也表示在彗星內部可能有空洞的存在,不過這些都還有待確認。

歐洲太空總署(ESA)的科學家泰勒(Matt Taylor)就表示,在現階段測量出來的質量還在科學家原本預計的範圍內,不過這畢竟只是第一次測量,靠近彗星做進一步測量後還有很多工作要做。



 
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21號時,羅賽塔從距離CG彗星69公里遠的地方拍下照片。Photo credit: ESA/Rosetta/NAVCAM

等於15萬艘航空母艦
彗星的100億噸質量相當於15萬艘航空母艦,這個數據對於任務計畫人員來說是很重要的,因為接下來探測船羅賽塔要開始正式繞著彗星飛行,計畫人員要先根據彗星的質量來規劃出一個安全的軌道讓羅賽塔航行。

科學家泰勒解釋說:「從操作面來說,這表示原本規劃的(探測船)飛行軌道也許需要再做調整,因為他們原本假設了一個不同的質量,也因此會影響算出的重力場。」

彗星日記
歐洲太空總署每天都會公布羅賽塔號拍下來的照片,每一天,羅賽塔都會靠近CG彗星一點,到22號時,已經可以從距離彗星64公里的地方拍下照片。


 
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20號時,羅賽塔從距離CG彗星83公里遠的地方拍下照片。Photo credit: ESA/Rosetta/NAVCAM

彗星撞地球
BBC放了一張照片,解釋如果把CG彗星移到倫敦的話,彗星會蓋住倫敦多大的範圍,這讓BBC的科學記者阿莫斯(Jonathan Amos)突發奇想,想知道彗星撞上地球會發生什麼事:

阿莫斯:「我應該先強調這不可能發生,因為彗星不會深入到太陽系內部抵達地球,不過就讓我們先解放一下想像力,想像一下(彗星撞地球的)那一刻。」

炸開一個桃園縣
「這個質量有100億噸,4公里寬的低體密度彗星,以每秒鐘飛行50公里的速度撞向地球,可以在地球上撞出將近40公里寬的碗型大洞」

編註:40公里寬的碗型大洞的面積相當於一個桃園縣。

「類似CG彗星,而且體積更大的物體在過去曾經撞擊過地球,它們很有可能會在未來再一次撞上來。」

「我們從羅賽塔號和CG彗星身上瞭解到的知識,也許可以讓未來世代知道怎麼最妥當地處理這類的威脅。」
 

編註:對原文報導有興趣的朋友請參考” Rosetta's 10-billion-tonne comet


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