本來以為撐不了太久的南太平洋小島 成為研究火星的墊腳石

2014年 12月,位在南太平洋、東加王國之間的海底火山發生噴發,在噴發結束後,一個 120公尺高的新小島出現了。

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一出現就被注意到了

在 2014年底、2015年初,南平洋因為海底火山噴發而出現火山島「Hunga Tonga-Hunga Ha'apai」(下稱Hunga Tonga),其實因為熔岩、火山灰等噴發物堆積而成的火山島並不少見,不過NASA自從Hunga Tonga出現後,就持續以高解析衛星觀測紀錄下整座島嶼的動靜。

剛「出生」的時候很不穩定

一般來說,這類島嶼只會存在數個月,就因為太過脆弱而消失,這 6個月來,Hunga Tonga也確實處在非常不穩定的狀態,整個地貌不斷地被快速風化、改變,負責觀測的研究人員均認為這座島嶼沒辦法撐太久。

從幾個月到幾年的存活率

不過情況逐漸出現轉變,到 2015年6月,Hunga Tonga甚至出現沙洲,雖然該島嶼還是有地方在崩裂,但大體來說,整座島嶼的情況已經逐漸穩定下來。現在NASA相信它起碼能夠存在 6-30年,至於確切情況則要視環境和海象而定。

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有了紀錄  要研究很方便

這是第一次有這麼一座火山島被NASA完整紀錄下來。在本周一(11)的記者會上,研究團隊相信該紀錄可以幫助他們理解一個新的小島到底是怎麼形成,又是什麼化學條件讓它能夠被定型,而且足以與風化作用相抗衡。

目前研究團隊推測,這可能是火山附近的溫水在和火山灰、熔岩發生化學作用後,創造出一種類似於水泥的材質。

上不了岸的島嶼

有參與研究,來自哥倫比亞大學的芙瑞琳(Vicki Ferrini)提到自己曾經搭船靠近Hunga Tonga,但是由於島嶼沙洲遍布、地勢也不算穩定,所以她最終沒有辦法順利上岸。不過為了取得更多資料,她打算在下次使用自主水下載具(Autonomous Underwater Vehicles, AUV)進行探勘。

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也可以拿來研究太空的大小事

更重要的是,研究人員相信這個剛形成的火山島有助於幫助他們瞭解火星早期的情況。

以地球窺火星

「我們在火星上看到並學習的東西,都是根據在地球觀測到的現象,」領導這次研究的NASA科學家蓋文(James Garvin)指出,這次南太平洋發生的事情,和火星過去的火山噴發情況非常相似,他說:「我們認為火星表面有足夠的水,然後發生了火山噴發。」

「透過連結地球和火星的資料,我們能夠進一步探究水在火星的形成時扮演了什麼角色。」

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類似情況不是第一次

雖然這是第一次NASA擁有關於Hunga Tonga的觀測紀錄,但這不是第一次出現地質脆弱的火山島存續下來的情況。

靠近冰島、在 1963-1967年出現的火山島敘爾特塞(Surtsey)就和Hunga Tonga的形成方式很相近。當時溫暖的海水改變了火山灰的化學性質,讓整座脆弱的島嶼更為堅固。其實包括Hunga Tonga,這 150年來,僅有 3座類似情況的火山島存續下來。

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