鯨鯊到底幾歲?冷戰核彈測試提供線索

by:山謬
15513

想知道人的年紀,可以翻一下身分證;至於沒有身分證的鯨鯊,科學家就得想方設法找出其他途徑來計算鯨鯊的年紀,而冷戰期間各國進行的一系列核彈試爆,恰巧給了科學家一條線索。

post title

在菲律賓的歐梭羅(Oslob),一隻鯨鯊在海中四處尋找食物。鯨鯊的外型深受人們喜愛,但科學家卻對許多牠們的基本資訊一無所知,如:年紀。

路透社/達志影像

鯨鯊不能說的秘密:年紀

在瀕臨絕種的海洋生物名單上,有一種身長可以超過 18公尺,但個性卻溫和也飽受人們喜愛的動物:鯨鯊。

基本資訊仍是一團謎

即便花費 20年的歲月研究鯨鯊,對澳洲海洋科學研究所(Australian Institute of Marine Science)的資深首席科學家米肯(Mark Meekan)而言,鯨鯊渾身上下都是謎。

他說:「我已經研究鯨鯊長達 20年的時間。一直以來,人們不斷研究鯨鯊的動作及行為,但是部分鯨鯊最基本的資訊,對科學家而言仍是個謎團。」

到底幾歲?

其中之一就是鯨鯊的年齡。過往,科學家經由計算鯨鯊脊椎骨上生長環的數量,來判斷鯨鯊的年紀。

但最困難的地方在於,科學家們並不知道鯨鯊的生長環是每年增加一條、或是每年增加兩條,因而難以準確估算牠們的年紀。

post title

在菲律賓的歐梭羅,一隻鯨鯊靠近一名船上觀光客的手。這次,科學家透過放射性碳年代測定法,終於算出鯨鯊的年紀。

路透社/達志影像

核彈破解年齡秘密

解開鯨鯊年齡的秘密,就藏在 1950、60年代各國的核彈試爆實驗裡。當時,大量的核彈試爆使得空氣中碳 14的含量幾乎翻倍增加,隨著時間過去,這些碳 14隨後融入海洋,最後沿著食物鏈進入動物體中,而這段時間獨特的碳 14含量,在定年時就成為一個獨特的標記。

於是,在這份研究中,科學家們就透過放射性碳年代測定法,搭配計算生長環的數量之後,成功破解了兩隻鯨鯊的年齡之謎。

來自巴基斯坦、台灣的鯨鯊

研究團隊從一隻身長 9公尺,在 2012年時於巴基斯坦海岸上擱淺的鯨鯊及另一隻體型更小,於 2005年在台灣被捕撈上岸的鯨鯊身上取出樣本,進行放射性碳年代測定。

最後,他們得出結論:在巴基斯坦擱淺的鯨鯊已經 50歲,而來自台灣的鯨鯊已經 35歲了。

鯨鯊可以活多久?

米肯指出,過去科學家們推測鯨鯊最長可以活到 100歲,這是非常有可能的。來自巴基斯坦的鯨鯊身長只有 9公尺,比鯨鯊的平均身長還要短一些,如果繼續生長,的確有可能活到 100歲。

米肯說道:「我們沒辦法準確地說鯨鯊可以活到 100歲,但是現在看起來可能性更高了。」

post title

攝影師在加拉巴哥群島(Galapagos Islands)附近,拍下這張鯨鯊與人類共游的照片。保育鯨鯊不只有保護海洋生態上的考量,也有發展生態觀光產業的機會。

路透社/達志影像

鯨鯊的年紀,告訴人們牠有多珍貴

對動物保育者來說,了解鯨鯊的年紀更能反應出牠們有多珍貴。冰島大學工程與自然科學學院的魚類專家卡佩納(Steven Campana)表示:「『壽命短但成長快速』及『壽命長但成長緩慢』的物種間有非常大的差異。如果數量突然減少,後者必須花更長的時間恢復回原本的數量。」

換句話說,這份研究也證明了鯨鯊是一種成長緩慢但壽命長的生物,若是在短期內因捕撈、全球暖化或船隻事故而造成數量減少,短時間內並不容易恢復原本數量。

除了保育,還有經濟考量

除了在海洋生態上的重要性,鯨鯊也是生態觀光業的重要一環。許多地區正積極發展這項產業,讓人們能在安全距離外欣賞動物的姿態。

米肯說道:「對世界各地發展中國家而言,生態觀光業給予很多窮人脫離貧困的機會,特別是東南亞。」

「人們不僅僅對鯊魚有責任,也需要對這些仰賴生態觀光業的社區負責,確保他們有(看見)未來的機會。」