鱷魚幾隻腳走路?古生物學家:跟你想得不一樣

by:山謬
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在往下閱讀這篇文章之前,閉上眼想想看:鱷魚究竟是用幾隻腳走路的呢?

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你確定鱷魚真的是靠四隻腳移動嗎?

Photo: Matthew Essman

四隻腳?確定不是兩隻腳嗎?

「鱷魚用四隻腳走路」的形容,在美國科羅拉多大學丹佛分校(University of Colorado Denver)古生物學家洛克立(Martin Lockley)和南韓晉州教育大學(Chinju National University of Education)的古生物學家金景秀(Kyung Soo Kim,暫譯)眼中,似乎不是那麼肯定。

2019年,他們在南韓晉州市的晉州組地層(Jinju Formation)發現一批腳印,顯示史前時代的鱷魚很可能是用兩隻腳走路,而非現在所熟悉的四隻腳。

想像一下兩隻腳走路的鱷魚

洛克立教授表示,人們很習慣把鱷魚想像成一種不常移動、整天懶洋洋地躺在河岸上的動物。

「沒有人會平白無故想到:『不知道如果鱷魚用兩隻腳走路、像暴龍或是鴕鳥一樣奔跑會是什麼樣子?』」

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白堊紀時期,某種目前未知的史前鱷魚從今天南韓晉州的一處湖畔走過,留下的腳印,讓人們對史前鱷魚有更多想像。

Photo: Meghan Schiereck

湖邊隱藏的秘密

這批將近 100個長約 18-24公分的腳印,形成於距今 1.1億-1.2億年前一處充滿泥濘的湖畔,獨特的環境才讓這種史前鱷魚的腳印有機會留下來、成為化石。

古生物學家洛克立表示,這些腳印的保存狀況非常完整,大部分都還能看到趾頭的外型、皮膚留下的紋路,就像在看你自己的手一樣。

「牠們走路的時候會把一隻腳放到另一隻腳前面,牠們大概能通過清醒測試當中的走直線關卡。」

會不會是翼龍的腳印?

一些人對於這些暗示著兩腳走路的腳印源自史前鱷魚的說法感到懷疑,會不會是翼龍的腳印呢?

古生物學家金景秀並非沒有想過,因此團隊做了詳細的研究,確認這些腳印有極大的可能不是翼龍的腳印,而是某種兩腳走路的史前鱷魚。

金教授表示:「我們所發現的這串腳印間隔非常狹窄,更像一隻鱷魚靠著繃緊的繩子小心地維持平衡。」

「如果和附近沒有尾巴在地上拖行的痕跡這點結合起來,很明顯這是一種雙腳移動的生物。」

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圖為其中四個研究人員發現的腳印,透過這些腳印,暗示人們史前時期的鱷魚或許是用兩隻腳,而非現在人們熟知的四隻腳走路。

Photo: Kyung Soo Kim Et al.
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圖為研究者繪製,分析腳印型態的示意圖。圖中T1-T14都是腳印的外觀線稿,但T1-T10、T11-T14兩組分屬研究現場不同地層的腳印。T16則是標註腳印大小及旋轉方向的線稿,從中可以發現,史前鱷魚腳掌的旋轉方向是朝內而非朝外,是曼寧教授主要提出的質疑。

在這部影片中,製作者用動畫顯示了現代鱷魚移動時腳部的運動方式。
 

Photo: Kyung Soo Kim Et al.

恐龍靠腳尖走路;鱷魚靠腳掌走路

另一個關鍵在:恐龍和鱷魚兩者走路的方式並不一樣。

古生物學家金景秀指出,恐龍和牠們的鳥類後代主要靠腳尖施力走路,然而鱷魚走路的方式比較像人,都是靠腳掌施力走路,因此會留下清晰的腳跟痕跡。

*Carnufex carolinensis / Zanno et al., 2015 - extinct species of crocodile that walked on the hind legs dated of 231 million; North America; about 3 m in length and 1,5 m in height. Artwork by Leandro Balbino

Dinosaurs titans of past time 發佈於 2018年6月29日 星期五

圖為先前另一份研究中,古生物學家發現曾經生存於三疊紀的卡羅來納屠夫鱷想像圖。

兩腳走路史前鱷魚不是新主意

兩腳走路的史前鱷魚倒不是這支團隊提出的全新想法,先前就有另外幾份研究提出類似的想法,其中一篇指出早在三疊紀時期,就有隸屬鱷形超目(crocodylimorph)、靠兩腳走路的「卡羅來納屠夫鱷」(Carolina Butcher,學名Carnufex carolinensis)在北美大陸上走跳過。

然而三疊紀和這次發現腳印生成的白堊紀中間橫跨約 1億多年,基於不完整的化石記錄,古生物學家無法確定這段期間內,擁有「雙足行走」能力的種類是否持續穩定存在,或是特徵演化是否只發生在單一演化分枝上等等。

因此,團隊暫時將本次發現的史前鱷魚視為全新物種,命名為Batrachopus grandis。

在這部影片中,製作者用動畫顯示了現代鱷魚移動時腳部的運動方式。

兩腳走路的鱷魚只是一種可能

來自曼徹斯特大學(The University of Manchester),對化石足跡頗有研究的曼寧教授(Phil Manning)並非考古團隊中的一份子,但他非常期待進一步檢視研究團隊的成果,因為他並不同意團隊目前的解讀。

在他眼中,這些腳印的整體幾何型態不太像鱷魚能產生的腳印。他說道:「隨便找一隻鱷魚跑步時的影片,並觀察牠們腳部的旋轉方向:此時鱷魚腳部的旋轉方向是向外,而不是向內(編註:類似外八和內八之間的差異)。單從這個面向來看,這些腳印看起來更像某種恐龍留下的腳印。」

「然而,究竟這是不是一種鱷魚的腳印,不幸的,我們沒有這種生物的骨骼化石可以告訴我們。」