地表最大鯊鯊 古生物學家研究:巨齒鯊為什麼那麼大?

在一次靈感之神的造訪下,熱衷於研究巨齒鯊的古生物學家們從過往被忽略的線索中,得出了巨齒鯊為何可以長那麼大的可能原因。

文章插圖

曾經鯊很大

巨齒鯊(Carcharocles megalodon)是一種迷人的巨大史前生物,牠曾是海洋世界中的霸主,也是世界上最大的掠食者。然而,在360萬年前絕跡的巨齒鯊,如今只存活於人們捏造的影視作品中,還有世界各地的博物館化石展區裡。

那時候的鯊,如今只剩下牙齒

這個來自新近紀(Neogene)的古老生物可以輕鬆地吞下一個人,但卻始終沒有人知道牠真正的模樣,因為巨齒鯊和近代的鯊魚一樣,全身除了牙齒與脊椎骨外,多數由軟骨組成,使得至今沒有考古生物學家發現過完整的標本,只有一顆又一顆手掌大小的牙齒化石被保留下來。

考古生物學家依據巨齒鯊僅存的牙齒和椎骨線索,勉強推測出巨齒鯊實際的尺寸。他們得出巨齒鯊比現今的大白鯊(Carcharodon carcharias)要大上5倍,身體最長可長達15公尺,換算下來約5層樓的高度。

近年,執迷於巨齒鯊的考古生物學家在對巨齒鯊的體型有了初步概念後,他們想進一步探索巨齒鯊的體型與牠生活的區域,是否存在著更多關聯性。

人們深深著迷於巨齒鯊,希望知道更多關於這個生物的蛛絲馬跡。圖為巨齒鯊模型,拍攝於加利福尼亞州德爾馬展覽場(Del Mar Fairgrounds)。

巨齒鯊達人的靈機一動

長年熱衷研究巨齒鯊的古生物學教授島田賢舟(Kenshu Shimada)表示,某次他與女兒、親友一起到佛羅里達礁島群 (Florida Keys)垂釣,兩人無意間釣起了一隻大魚,「我和女兒開始討論起這些大魚都活在什麼地方,這段對話讓我聯想到了巨齒鯊,我開始思考牠們在不同地方的分布情形」。

溫度與大小的關聯性

現實中有很多因素會影響到海洋中魚類的大小,先前的研究顯示,有些魚類的體型大致符合「柏格曼法則」(Bergmann's rule)——體型較大者大多出現於海水溫度比較低的地方;體型較小者大多出現於海水溫度比較高的地方。

這正是島田從與女兒的閒聊中得到的靈感:巨齒鯊的身型,是否也符合「柏格曼法則」呢?

文章插圖

大膽假設 小心求證

於是,島田和研究團隊回頭檢視了9隻不同巨齒鯊的化石,這些化石來自世界各地,橫跨數百萬年的時間,而島田的目標就是想從分析化石的資訊,找到牠們當時生活的年代與海水資料,從中檢視巨齒鯊的體型與海水溫度是否有任何關聯。

研究結果好吃驚

島田觀察到,體型較大的巨齒鯊分布在緯度較高的海域,而體型較小的巨齒鯊則靠近赤道,「我們很驚訝這次的結果得出和先前的海洋哺乳動物及魚類研究共同的結論」。

這次的研究發布在國際古生物期刊《歷史生物學》(Historical Biology)上,島田與團隊發現古老的海中霸王並不是每隻都會成長到同一個大小,島田表示:「從我們的研究看到,巨齒鯊的體型其實是由生長環境的溫度所決定的。」

文章插圖

新發現!原來……

依據島田的研究結果,巨齒鯊可說是第一個遵循柏格曼法則的鯊魚物種,這解釋了為何某些巨齒鯊會長到那麼巨大,很可能就是因為牠們生活在較冷的水域中,需要更大的體型支持其生存,因為更大的體型能更妥善的保存熱量。

「就我們所知,現代鯊魚大多不符合柏格曼法則,」島田解釋:「然而,缺乏這類證據不代表我們的假設就是錯的,特別是因為現代已經沒有能與巨齒鯊相比擬的鯊魚。」

牠已經成年了

這個新研究可能推翻過去的一些假設,過往在赤道附近被發現的巨齒鯊體型較小,被認為是巨齒鯊的幼鯊或是未成年的巨齒鯊

美國菲爾狄更斯大學(Fairleigh Dickinson University)的生物科學教授麥施(Henry Maisch)說道:「根據我們研究的結果,雖然赤道被推測是巨齒鯊的孕育場,但是那些小巨齒鯊也許只是因為生活在比較溫暖的水域,所以體型才那麼小。」

文章功能

comment 0
bookmark_border
more_vert