告別《黃金眼》望遠鏡 波多黎各阿雷西博天文台確定退役

by:山謬
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在今年 8月、11月,知名的阿雷西博天文台發生鋼纜斷裂意外後,美國國家科學基金會也不得不宣布一項令人遺憾的消息:阿雷西博天文台將正式退役。

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在服役長達 57年後,位於波多黎各的阿雷西博天文台終於也迎來退役的時刻。

歐新社/達志影像

那座客串出演電影的天文台

提起阿雷西博天文台(Arecibo Observatory)的名稱,大多數人可能會感到些許陌生,但是一播放它在電影《接觸未來》(Contact)、007系列電影《黃金眼》(GoldenEye)中出現的片段,人們多多少少也對這座知名的天文台有了模糊的印象;但在波多黎各居民心中,阿雷西博天文台佔據一個特殊的地位,因為它不僅是每年可以吸引 9萬名觀光客到訪的景點,更是培育無數天文人才的地方。

在天文史上,阿雷西博天文台更具有無可比擬的地位,從中子星到重力波,再到發給外星人的訊息,這座天文台在服役的 57年裡幫助科學家大大拓展對外太空的認識。

確定要退役

可是在今年兩度發生鋼纜斷裂的意外後,阿雷西博天文台的主管單位美國國家科學基金會(National Science Foundation,NSF)最終向學界宣布:是時候讓阿雷西博天文台退役了。

不少人對阿雷西博天文台的第一印象,都來自於它曾在 007系列電影《黃金眼》中客串出場。

曾是全球最大

阿雷西博天文台的主體是一座尺寸勇冠全球的電波望遠鏡,反射盤口徑長達 305公尺,在反射盤上方 137公尺處則懸掛一組重達 900公噸的電子儀器組,由反射盤周遭的三座高塔和 18條鋼纜負責支撐。直到 2016年,中國新建的一座反射盤口徑達 500公尺的電波望遠鏡才將阿雷西博天文台擠下冠軍寶座。

撐過很多天災都沒事

過去 57年裡,阿雷西博天文台撐過無數的颶風、地震等天災,就連 2017年重創波多黎各的颶風瑪莉亞 (Hurricane Maria)也沒能擊垮它,經過檢修後,阿雷西博天文台便又重新回到天文研究的第一線。

然而,第一起變故發生在今年 8月,當時有一條支撐上方 900噸電子儀器的鋼纜斷裂,還在下方的反射盤上砸出一個將近 30公尺的大洞。

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今年 8月支撐電子儀器組的鋼纜斷裂後,望遠鏡的反射盤也因而受損。

Newscom/達志影像

斷裂原因沒人知

這條斷裂的鋼纜是在 1990年代才加上,因為當時科學家在上方懸吊的電子儀器組中新增加了設備, 需要額外的鋼纜支撐多出來的重量。原先天文台方面還預期這條鋼纜可以再使用 15-20年左右,沒想到卻突然斷裂,專家們在到場檢查後也沒能找出具體原因。

11月再斷一條鋼纜

今年 11月6日,又有一條支撐上方電子儀器組的鋼纜斷裂,讓天文學家開始擔心起阿雷西博天文台的狀況,波多黎各大學的天文學家門德斯(Abel Méndez)便說:「第一條鋼纜斷裂的時候我還不大擔心,我很有信心這場意外只需要幾個月的時間修復,便能完好如初。」

「現在我開始很擔心了。」

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在完工當時,阿雷西博天文台的這座望遠鏡曾是當時世界上口徑最大的電波望遠鏡,一直到 2016年才被中國超越。

美聯社/達志影像
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在今年 8月、11月,用來支撐上方電子儀器組的鋼纜接連斷裂後,美國國家科學基金會也開始思考阿雷西博天文台是不是已經到了除役的時刻。

美聯社/達志影像

國家科學基金會:確定退役

在和廠商多次會勘後,國家科學基金會發現阿雷西博天文台當前的情形並不佳,就算要維修也會導致工作人員暴露在巨大風險下,因而決定讓阿雷西博天文台正式退役。

「一直到完成這幾次會勘前,我們在思考的都是『如何維修』而不是『要不要維修』。但是,已經有大量的數據顯示我們沒辦法安全地維修阿雷西博天文台。」美國國家科學基金會天文部門的負責人高美(Ralph Gaume)說道。

美國國家科學基金會主任龐恰納坦(Sethuraman Panchanathan)表示:「阿雷西博天文台工作人員、遊客等人的安全,永遠是美國國家科學基金會在決定阿雷西博天文台的第一優先,這也是我們必須要做出這個不幸選擇的原因。」

服役57年留下卓越成就

回顧 57年的服役生涯,阿雷西博天文台留下了非常多重要的科學成就,研究的標的從一開始地球大氣層中的電離層(ionosphere),轉為整個外太空,不僅發現了中子星存在的證據、幫助人類確認太陽系系外行星的存在,還協助天文學家監控近地小行星的位置,確保不會有小行星突然撞上地球。

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圖為知名的阿雷西博訊息,上面記載有關人類DNA、阿雷西博天文台尺寸、太陽系結構等資訊,不過這張圖是後來上色過的版本,原始訊息並沒有顏色。

Photo: Arne Nordmann

外星人,人類在找你!

1974年時,科學家利用阿雷西博天文台,朝距離地球 2萬5,000光年外的星團M13,發射了知名的「阿雷西博訊息」,裡頭包含人類的DNA、阿雷西博天文台的尺寸、太陽系結構等資訊。

在當大聲公用之餘,阿雷西博天文台平時也扮演接收訊息的角色,監聽著任何疑似由外星人傳來的訊息。

「我們正在服務整個地球」

「身為一個從小便深受阿雷西博天文台啟發的人,它要除役的消息令我心碎。」月球與行星研究所(Lunar and Planetary Institute)的研究員瓦倫丁(Edgard Rivera-Valentín)說道:「......想想金門大橋對於舊金山的意義,或是自由女神像在紐約人心中的地位,阿雷西博天文台對波多黎各來說也是這樣,甚至有過之而無不及,因為它已經不只是『波多黎各的象徵』。」

「對一部分人來說,阿雷西博天文台就像一個我們努力要實現的目標、 一個我們足以留下偉大成就的象徵,一個就位於我們後院的驕傲:因為我們正在服務整個地球。」