歐洲斥資400億找外星人

全世界都在為南美洲的巴西世足賽瘋狂,其實南美現正開展著一個讓歐美天文家們狂熱、被形容成人類史上最宏大的計畫:「歐洲極大望遠鏡」將在6月時,正式於智利沙漠動工。

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為了找出其他生命

巴西不只為了2014世足賽瘋狂,他們的天文學家正和其他歐洲的學者們在智利的沙漠中忙碌著,因為這個月(6)由15個國家組成的歐洲南天天文台(The European Southern Observatory,ESO,註)會把沙漠中的山頭炸掉,接著開始他們宏大的歐洲極大望遠鏡計畫(European Extremely Large Telescope,E-ELT)。

這項計畫被形容成走在時代尖端,但這樣的形容其實太保守,因為一旦望遠鏡完成後,就能讓天文學家直接看到其他行星。換句話說,我們有機會可以了解遠在太陽系外的生命體。

編註:歐洲南天天文台是由比利時、德國、法國、荷蘭、瑞典、丹麥、瑞士、義大利、葡萄牙、英國、芬蘭、西班牙、捷克、奧地利等歐洲國家以及巴西,共15國政府所組成的天文研究組織,他們主要在南半球研究天文學。

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史詩鉅作

從這項計畫的介紹影片中,可看到他們形容這項計畫是「如同史詩般的冒險故事」,其實這個組織已經走過了50個年頭。儘管南天天文台已經在智利建立許多新穎的望遠鏡,但這次的「極大」規模可是前所未見。

劍橋大學的實驗哲學教授吉爾摩(Gerry Gilmore)就談到:「為什麼叫歐洲極大望遠鏡?它屬於歐洲,而且真的很巨大。這座望遠鏡的鏡面有40公尺長,而且比過去任何一座望遠鏡都還要再大上數倍,換算一下,它大概是一座網球場那麼大,而且它真的會是一座望遠鏡,專門用來提供高品質夜空影像的望遠鏡。」

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龐德電影也在此

至於極大望遠鏡的位置在哪,天文學者預計會把它建造在安地斯山脈上一個稱為賽魯亞馬遜納斯(Cerro Amazonas)的山頭上,鄰近就是阿他加馬沙漠,約莫位於智利北邊海岸山脈的中央。

因為水氣會吸收毫米波和次毫米波,所以當地乾燥、水氣稀少的氣候以及穩定的大氣,恰好成了適合天文觀測的環境。

吉爾摩教授表示:「會讓望遠鏡很難工作的就是那些水分和空氣,當你想要看清夜空的時候,這些因子會變成干擾。所以望遠鏡的位置是越高越好,天氣狀況則是越乾燥越好,避免讓水氣模糊掉影像。」

「這裡(望遠鏡的地點)真的很美,你很可能已經看過這個地方,因為在龐德電影中就曾以此區當作拍攝場景。」

因為望遠鏡的SIZE真的太巨大,所以天文家們決定要做出一個相當嚇人的行動:剷掉山頭。

吉爾摩教授說:「你必須想辦法把精密儀器和各種大型建造工具運上來,而且這些工具可不能隨意地被拋摔,也就是說,我們必須要把山頭給剷平。這也是我們在南美洲其他地方建造天文台時的前置動作。為了達成這個目標,我們要把約100噸重的石塊從山頭上炸掉。」

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只有我們嗎?

這聽來過於龐大繁雜的工程,都是為了要解開每個人類心中想過的問題:我們在宇宙中是唯一的生命體嗎?

天文學家們希望可以藉由這個巨大望遠鏡找到太陽系鄰近的行星群。吉爾摩教授就說:「很快地,我們就可以找到鄰近我們太陽系的其他行星系,我們會找到和地球環繞太陽一樣運作方式的行星。」

「我們可以看著那樣的行星,問道:『這裡在夏天也會有茂盛的植物嗎?在冬天時會呈現雪白一片嗎?』,我們可以看著行星變化、測量它的大氣並問:『我看到葉綠素了嗎?還是有氨氣呢?雖然無法看到有人跟我們揮手或是高樓大廈,但我們可以見到其他行星上是不是也有綠草在生長。』」

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回答我們所有問題

當然,這座歐洲極大望遠鏡不只是拿來「找生命體」而已,在南方天文台德國總部的利斯克教授(Dr Jochen Liske)就談到望遠鏡的用途非常廣泛。

「它可以運用在天文學和天體物理學上,我們有許多研究想用這座望遠鏡來達成,也有許多疑惑希望能從這座望遠鏡上找到答案,所以我們現在的工作就是確保這座天文望遠鏡能回答我們那些問題。」

400億好浪費錢?

這座天文台造價超過10億歐元(折台幣約400億元),這也是為什麼學者們希望到時候能把它用在各種研究中,畢竟對大部分深陷經濟危機的歐洲國家來說,這樣的天文望遠鏡就被質疑過度浪費錢。

回應浪費說法,利斯克教授認為這和歐洲其他球場的翻修費相比是小巫見大巫,例如拜仁慕尼黑足球隊所使用的安聯球場,每年的裝修費就相當可觀。

「這些足球隊相當成功,但你把他們翻修的錢合計起來,這比歐洲境內所有的天文台所用到的錢還多。當你這麼想的時候,就會覺得極大望遠鏡的計畫沒有那麼多錢了。」利斯克教授說道。

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6月開始炸山頭

說了這麼多,那這項史詩般的宏大計畫會從甚麼時候開始?時間就訂在6月19日,屆時他們會把山頂炸掉剷平,替望遠鏡的建造做好準備。但要記得的是,這座大望遠鏡的啟用可能要等到10年後,這對吉爾摩教授來說,可能是個無法從頭參加到尾的計畫。

吉爾摩教授表示:「能參加這樣大型的計畫真的很有意思,這項建造計畫大概會花上30-40年,除了技術上的進行外,還要和政治圈溝通合作,同時也要募款、找到適合的工程團隊承攬。」

「所以呢,除非你是個很年輕就可以參加到這種計畫的幸運兒,要不然你可能在計畫還沒完成前就得退休了。就我自己來說,我會這麼想:『我這樣做不是為了我自己,這就像是種出一片橡樹林一樣,你是為了後代子孫們在努力。』」

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