超小爬蟲類,站在指尖剛剛好 科學家發現新物種「奈米變色龍」

by:山謬
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奈米變色龍嬌小的身形,大約和一顆向日葵種子一樣大,彷彿是從童話《拇指姑娘》穿越而來的生物一樣。

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科學家新發現的奈米變色龍,牠的尺寸小到可以站在人的拇指尖上。

Photo: Frank Glaw Et al.

來自童話裡的變色龍

你想像中的「小型變色龍」可以有多小?最近,科學家發現了世上相對少見的超小變色龍——「奈米變色龍(Brookesia nana)」,牠的身形約莫只有一顆向日葵種子那麼大,恰巧可以站在人們的指尖,彷彿是從童話《拇指姑娘》(Thumbelina)世界中穿越而來的「拇指變色龍」一般。

身長不到3公分

根據科學家的測量,兩隻奈米變色龍當中,雌的奈米變色龍比較大,總長約 2.89公分;雄的奈米變色龍體型較小,只有約 2.16公分(註)。

不過目前科學家只觀察到這兩隻奈米變色龍,很有可能野外還有其他個頭比較大的奈米變色龍存在,就像不同人的身高各不相同一樣。

註:此處身長數據包含尾部長度。若不包含尾巴長度的話,雌性奈米變色龍的長度為 1.92公分,雄性則為 1.35公分。

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雖然名義上叫做「變色龍」,但其實奈米變色龍並不會改變體色。

Photo: Frank Glaw Et al.

老家在馬達加斯加

這隻奈米變色龍(Brookesia nana)是由德國巴伐利亞邦動物標本蒐集研究所(Zoologische Staatssammlung München)的格勞(Frank Glaw)及他的研究團隊,在 2012年前往馬達加斯加的熱帶雨林旅程中所發現。在前往這個生物寶庫的路上,格勞一行人很期待能發現新物種,「但我們沒預料到居然會是這麼小一隻的變色龍」。

變色龍家族的異類

經過多年來的研究,研究團隊發現,奈米變色龍雖然分類上是變色龍家族的一員,但牠們實際上並不會改變體色,也不像其他家族成員一樣喜歡待在樹上,反而更常在地面上活動。

不過,牠們和變色龍家族的成員一樣,擁有獨特的彈舌,可以讓牠們在遇上蟎、或是彈尾目(Collembola)之類的獵物時,得以飽餐一頓。

日出而落,日落而息

這種奈米變色龍的習性和人類有些相似,主要在白天的時候外出打獵,晚上則回到安全的草葉上休息。如此一來,即使天敵在夜色中靠近,當牠們不小心晃動草葉時,奈米變色龍就可以迅速逃跑,躲進遮蔽更多的草叢中避難,直到危險過去。

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生物在演化過程中,往往透過縮小骨骼尺寸等手段,換來更小的身型。圖為微電腦斷層掃描(Micro-CT scan)後的奈米變色龍骨架圖,圖中右上的紅框是中間紅色框框的放大圖,從中可以看到這隻母奈米變色龍卵巢中兩顆發育中的卵。

Photo: Frank Glaw Et al.

為什麼這麼小?

對格勞等人來說,發現奈米變色龍一方面讓他們十分開心,另一方面卻也讓他們傷透腦筋,因為在科學界陸續發現更小脊椎動物的過程中,科學家們也越發好奇:脊椎動物的迷你體型,到底有沒有極限?

格勞接著指出,在演化的過程中,有些動物透過縮小骨骼尺寸、重疊骨骼的位置,甚至是犧牲骨骼的整體結構來達到縮小體型的目的,但考慮到一些必要的生存條件,科學家推測脊椎動物的體型再小,也該有個極限才對。

就像從大房子搬進小公寓

未參與研究的美國馬凱特大學(Marquette University)的演化生物學家甘伯(Tony Gamble)用一個比喻解釋道:「這就好像在不丟任何物品的情況下,從一間大房子搬進一間小公寓一樣,你的家當總得要有個地方去。」

斤斤計較有原因

德國波茨坦大學(Universität Potsdam)的生物化學與生物學研究所教授舍爾茲(Mark D. Scherz)承認,科學家在這幾公釐的事上斤斤計較,在旁人眼中確實挺奇怪的,他直言:「說出『噢!這個生物比那個生物還少了幾公釐』這種話確實有點傻沒錯。」

「但是當幾公釐對你來說就是佔身長的 2%、3%時,就是很明顯的變化了。」

舍爾茲教授這麼說並非沒有原因,在 2012年時,格勞就曾發現同樣身形嬌小的迷你變色龍(Brookesia micra),其雄性、雌性的全長也都不到 3公分。

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迫於生計,馬達加斯加的民眾還是得與山林爭地。圖為住在馬達加斯加中部安巴圖蘭皮(Ambatolampy)城鎮的居民,近年在非營利組織的幫忙下,他們已經可以利用松木,而非當地的原始天然林的木材製作木炭維生。

歐新社/達志影像

剛發現,就面臨生存危機

可惜的是,這種奈米變色龍才剛剛被發現,就已經成為極危物種中的一員,因為在科學家發現牠們的索拉塔山區(Sorata),大部分的人都過著貧苦、無力負擔食物的日子。隨著人口增加,人們就得與山林爭地,才能獲得足夠的空間種植作物、飼養牲畜,自然也就造成這裡的山林迅速退化的結果。

舍爾茲無奈地說道:「講『我希望住在索拉塔山區的人可以停止砍伐森林』很簡單,但是除非未來馬達加斯加的經濟情況好轉,否則這裡的野生動物的生存希望渺茫,因為人們總得要有口飯吃。」

生物們的好消息

不過好消息是,目前馬達加斯加的政府已經在索拉塔的山區劃定了保留區,讓這裡的生物們在山林不斷退化的同時,仍然有一個最後的去處。這也意味著,未來這裡將成為科學家們關注的區域之一,因為在馬達加斯加這座生物寶庫裡,依然有許多新物種等著人們去探索、認識牠們。

研究團隊最後說道:「很多人相信科學家如今已經發現大部分地球上的物種了,但發現奈米變色龍便證明:事實絕非如此。」