320萬年前的露西其實不孤單

by:阿咖
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你知道電影Lucy,但你知道人類的祖先Lucy嗎?最近古人類學家發現 320萬年前的她其實不孤單。


 

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電影片名Lucy的靈感之一就是來自人類演化史上相當有名的阿法南猿「露西」。Photo credit: wikicommons


人類祖先不只一處
人類的起源,一直是人類學家和考古學家們想破解的問題,過去學界蒐集各種科學證據發現的「露西」(Lucy)讓人有機會一窺人類的古早生活景象,近期古人類學界又再度傳來讓人興奮的消息,他們找到了另一具可能同樣是南猿(Australopithecine)的古人類「小腳」(Little Foot),原來距今約 320萬年前的非洲大陸上,露西並不孤單。
 
根據Live Science報導,曾因為「人類最早的祖先」聲名大噪的露西其實不孤單,因為學者發現和露西同個時期還有另一位古人類「小腳」也正在非洲大陸上遊走,小腳的發現,也顯示出人類的祖先其實很可能不是處在單一地點,而是四散在非洲各處。


 

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古人類學家把「露西」的化石以及模擬復原的人形擺在一塊。Photo credit: wikicommons


同一時期都在非洲大陸上生活
根據古人類學者的挖掘,過去已經知道最早已知可站立行走的古人類是「阿法南猿」(Australopithecus afarensis),我們熟知的人類祖先「露西」就擁有阿法南猿的骨架;「南猿」屬是目前學界認為最有可能是人類祖先的源頭之一,他們出現在距今約 290萬至 410萬年前的地球上(人類大約是在距今 200萬年前現身)。
 
當學界熟知的阿法南猿「露西」正在非洲東部的土地上生活時,另一位名叫「小腳」的南猿則在同個時期現身在非洲的南部大陸上。
 
事實上,小腳早在 20年前就已經被南非金山大學的古人類學教授克拉克(Ronald Clarke)等人找到,他們研判小腳是從「斯泰克方丹」(Sterkfontein Caves)的化石遺址洞穴中意外跌落出來,讓後人有機會一窺古文明時期人類的面貌。
 
小補充:Lucy來自披頭四的歌
維基百科》介紹,學者在挖掘露西化石時,正在聽披頭四的名曲《Lucy In The Sky With Diamonds》,故稱「露西」。

 

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圖中下方紫色標記點就是找到小腳的「斯泰克方丹」化石遺址地點,右上方則是過去找到露西的地點,位於衣索比亞境內。

 

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小腳的臉。Photo credit: Purdue University


普羅米修斯
現階段,學界對於小腳是哪一種南猿仍有各種說法,不少人覺得他應該是有著圓形頭顱,大腦比露西大而牙齒比露西小的非洲南猿(Australopithecus africanus),但當時挖掘出小腳的克拉克學者等人,則認為他應是「普羅米修斯南猿」(Australopithecus prometheus),這類南猿比非洲南猿有著更長且扁的臉型,頰齒也比較大顆。
 
 
艱難的年代測定
為了確定小腳到底是多久前的人,學者們耗費許多時間和技術,因為當時小腳現身的地方是一座有著流石岩層的洞穴,這代表洞穴外的物質很可能會往穴內移動,讓時間的判別更難, 10多年前時,學者們測量小腳的現身年代,結果發現是距今約 400萬年前,但之後又測得 220萬年前的數字,反覆測量無法確實反映出小腳的正確年紀,一直到學者們測量岩層中的鋁和鈹放射性同位素後才確認了小腳的實際現身時代

 

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照片中就是讓學者們頭痛的「流石」(flowstone)岩層,這會增加年代判定的困難。Photo credit: wikicommons


 

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1994年一名大學生在衣索比亞發現的阿爾迪(Ardi)比露西出現在更早的時代,也是目前已知的最早人類。Photo credit: Jay Matternes



編註:對原文報導有興趣的朋友,請參考 “Famed Human Ancestor Lucy Wasn't Alone: Meet 'Little Foot'
 
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