美研究:翼龍可能只跟你家的貓一樣大

by:泥仔
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在白堊紀時期,高大的暴龍主宰陸地,巨大的翼龍則是支配空中的爬蟲生物,講到那個時期的動物,大概除了「巨無霸」以外就想不到其他形容詞了,但最近的研究指出,在白堊紀晚期曾經出現過家貓般大小的翼龍。

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你能想像只有跟貓一樣大的翼龍嗎?

Photo: Mark Witton

翼龍可以跟長頸鹿一樣大

在過去的古生物研究中,在白堊紀晚期的翼龍若是將翅膀張開,全長大概是 4-11公尺長,最大隻的身形甚至可以跟一頭長頸鹿一樣大呢,要是這長頸鹿般的翼龍把翅膀全部張開,簡直就和小型飛機沒兩樣!

鳥類在白堊紀末期才出現

研究也指出白堊紀晚期的空中生物都比較大隻,也就是因為這樣,大部分的研究者也猜測鳥類是在白堊紀極晚期的時候才漸漸出現,取代在後期逐漸變小的飛行爬蟲類。

不過,這樣的推測隨著新化石的發現,面臨了挑戰。

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這顆化石的出現時間大概是在白堊紀晚期,也就是過去認為只有大型翼龍的時期。

地球圖輯隊

發現骨架與翼龍相似的化石

根據英國南安普頓大學(University of Southampton)的古生物學博士席瓦史東(Elizabeth Martin-Silverstone)等人的研究,他們發現一個骨架雖小,卻與翼龍十分相近的化石。牠的全長只有 1.5公尺,整體的身形大概跟家貓差不了多少。

家貓大小的翼龍

經過分析,這顆化石大概存在於 8,500萬年前到 7,000萬年前之間,由於牠和翼龍一樣具有用來支撐翅膀肌肉的脊椎,而且骨骼發展也非常完全,因此推測牠既不是白堊紀晚期的鳥類,也不是大翼龍的小孩,而是名副其實的「小型翼龍」。

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這顆化石是 2008年在加拿大的化石大本營宏泥島(Hornby Island)找到的。

Photo: Mark Witton

小型翼龍存在 只是沒被好好保存

「這樣的發現非常令人興奮,因為它意味著小型翼龍在空中曾經佔有一席之地,牠們並不是等著被鳥類取代的存在,」席瓦史東也進一步的補充:「由於這類生物嬌小的身材與中空的骨骼都是在化石中最難保存的部分,所以白堊紀晚期留下來的化石雖然主要是大型動物,卻不代表小型翼龍不存在,牠們只是沒有被好好保存下來罷了。」

靠魚類為食

由於這個化石只有保留脊椎、前肢骨頭以及殘留的骨頭碎片,研究人員並不敢宣稱這是新的動物物種,也無法確定這個小型翼龍是怎麼生活的生活型態,但他們猜測有別於大型翼龍會捕捉小型恐龍為食,小型的翼龍應該是靠著捕食魚類為生。

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在三疊紀與侏羅紀時期,確實是有許多巴掌大的小型翼龍。但後來研究認為他們在白堊紀晚期遭到大型翼龍給取代,不過這個結果也許會隨著這顆化石而遭到推翻。

Photo: Mark Witton

有人持懷疑態度

不過針對這樣的發現,還是有人持保留態度,英國伯明罕大學(University of Birmingham)的教授巴勒(Richard Butler)就說:「這份研究雖然在有限的資料內做出了非常完善的分析,這化石也確實可能是翼龍...但也同樣無法百分之百確認牠不是鳥類。」他也不相信這個「家貓般的大小」是化石的實際大小。

研究者:是名副其實的小型翼龍

但席瓦史東反駁這樣的說法,她認為化石的骨頭比起鳥類,看起來更像是翼龍,也強調在對照過去翼龍的化石後,「家貓般的大小」確實就是這隻小型翼龍的實際大小。

「人們總是喜歡大發現,」她說道:「我開始意識到這比『大發現』還要更有趣,因為這是我從來沒有預期過的事情。」


編註:對原文完整報導有興趣的朋友,請參考
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02 This tiny pterosaur was no bigger than a house cat

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