未來早產兒不用怕 「人工子宮」動物實驗成功

by:徽徽
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過去,沒有在母親的子宮裡待滿孕期的早產兒,生命不僅受到威脅,就算活下來身體也很容易留下病灶,正因如此,醫界一直在尋找能讓早產兒健康長大的方法,而近日美國研究團隊打造的「人工子宮」可能是未來拯救早產兒的關鍵。

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圖左為相當於人類孕期 23周的早產羊,被放入「人工子宮」的牠四周後成功存活,這也是「人工子宮」首次通過動物實驗。

Photo: Nature Communications

「人工子宮」  首次通過動物實驗

近日,美國費城兒童醫院的研究團隊表示,他們打造的「人工子宮」首次通過動物實驗,讓早產的小羔羊撐過危險期順利存活,生理機能也和一般小羊相差無幾。而動物實驗的成功,也成了未來早產兒治療的一道曙光,研究團隊對人工子宮有信心,相信它可以增進早產兒的存活率,他們也在《自然傳播》期刊上發表了自己的研究。

相當於人類孕期23周  早產羊被放進生物袋

在研究人員的實驗中,他們把六隻相當於人類孕期 23周(註)的早產小羊放進「人工子宮」中。

看起來像一個大塑膠袋的「人工子宮」其實是以特殊材質製造而成的「生物袋」(biobag),他們把小羊的臍帶接上了氣體交換器,藉此補充早產羊的血氧和注入營養。

註:早產兒指的是在母親子宮內待滿 20周但未滿 37周的胎兒。

影片中可以看到研究團隊一手打造的「人工子宮」如何運用,早產羊待在替代羊水中四個星期,逐漸從紅通通的模樣長成白色毛茸茸狀。

四周後生長一切正常

只見早產羊全身被泡在含有營養和刺激生長的化學物質的替代羊水裡,四周後,待在人工子宮中的小羊生長一切正常,從原本全身紅通通沒有毛的模樣,變成一隻白色毛茸茸的小羊。

和一般小羊沒兩樣

研究人員在測試小羊的肺功能後表示,牠們的發展和一般待在母羊子宮的小羊一樣。而從人工子宮出生的小羊,一歲後又重新回到實驗室接受各項測驗,結果完全正常。

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一名醫生正小心翼翼地照顧早產兒。研究團隊表示,未來替人類打造的「人工子宮」不會像這次為早產羊設計的生物袋一樣,而會長得像保溫箱。

路透社

看起來有點嚇人

不過,乍看研究團隊為早產羊打造的「人工子宮」有點駭人。研究人員之一的費城兒童醫院新生兒科醫生派翠吉(Emily Partridge)表示,早產羊用的「人工子宮」看起來很可怕,民眾看到有可能會擔心這項新科技。

別擔心!人類版設計不同

負責主持研究的費城兒童醫院新生兒外科醫生弗雷克(Alan Flake)說:「我不希望這(人工子宮)被看成把人類裝在袋子裡吊在牆上,這不是人工子宮未來運作的方式和外觀。」

充滿羊水的保溫箱

人類版的人工子宮會長得像充滿羊水的保溫箱,會有深色的外觀和內裡,儀器會監控早產兒的身體狀況。弗雷克表示,這樣的設計或許能讓早產兒的父母不那麼擔心,目前住在保溫箱的早產兒身上往往插滿各式各樣可怕的管子。

「只要幾周的時間,如果我們可以支持早產兒成長和讓他們的器官成熟,我們就可以大幅改善超級早產兒的下場。」

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未來有可能出現像科幻小說中描述的人工子宮嗎?至少以現在的科技來說無法預測有這種可能。

Photo: Equal Rights Advokek

預計三年內進行人類臨床實驗

目前研究團隊正在和美國食藥署(FDA)討論,預計三年內就可以用人工子宮執行首次人類早產兒的臨床實驗。

一開始就用人工子宮?

不過,當被問到未來有沒有可能像英國小說家赫胥黎(Aldous Huxley)的小說《美麗新世界》中所描述,人類從胚胎開始就在人工子宮中養成,費城兒童醫院新生兒外科醫生弗雷克排除了這種可能,他說:「目前沒有這種科技,只有母親能支持嬰兒的早期發展。」


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參考資料:
01 Artificial womb for premature babies successful in animal trials
02 An artificial womb successfully grew baby sheep — and humans could be next
03Artificial womb for super-preemies works with sheep