在來自緬甸的琥珀裡,有著尾巴的古蜘蛛化石

by:泥仔
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透過 1億年前、幾隻不幸被困在樹脂並流存至今的昆蟲化石,科學家發現了在史前時期曾經出現了一種尾巴比身體還要長的古蜘蛛,研究者相信,這樣的發現能夠幫助他們進一步瞭解蜘蛛到底是如何演化成現在的模樣。

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圖為想像中在 1億年前,「應氏奇美拉蛛」的模樣。

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以前有打獵防敵的功能

乍看之下,這幾個來自緬甸、被保存在琥珀化石的動物就和蜘蛛相差無幾,這兩者都有尖牙、觸角、身體末端也有吐絲器——然而,牠們卻多了一條長長的尾巴,其長度介於 0.3-0.5公分之間,上頭還有短毛。

中國科學院南京土壤研究所的王博推測,該尾巴在過去是用來感知獵物或掠奪者的工具,只是隨著蜘蛛的生活形態逐漸改變成坐等獵物上門、僅需要靠蜘蛛網震動來感知獵物後,尾巴就顯得多餘而逐漸消失了。

就像是混種怪物

這次發現的動物化石是來自古蜘蛛的親戚uraraneids,其樣貌可說既像蜘蛛也像蠍子,因此研究團隊決定將牠命名為「應氏奇美拉蛛」(Chimerarachne yingi),其字源「chimera」是來自希臘神話的混種怪物「喀邁拉/凱美拉」,傳聞中它上半身像獅子,中間像山羊,下半身像毒蛇。

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圖即為被困在琥珀的「應氏奇美拉蛛」,研究者相信,牠相對嬌小的體型,才讓許多科學家忽略了牠的存在。

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相對年輕  也還有尾巴

先前研究者已經知道蜘蛛是演化自uraraneids——一種有尾巴、樣貌與蛛形綱動物相似的動物,也陸續找到了化石年齡介於 2億9,000萬-3億8,000萬年的uraraneids。不過這是第一次有學者發現化石年齡相較年輕(1億年),而且還有尾巴的古蜘蛛化石。

可以明白蜘蛛怎麼走到這一步

美國堪薩斯大學古生物學家塞爾登(Paul Selden)指出,目前關於這類生物的研究還沒有很多,因此他相信,「應氏奇美拉蛛」將能夠補足uraraneids動物和蜘蛛間「失落的環節」。沒有參與研究、來自威斯康辛大學的演化生物學教授夏爾瑪(Prashant Sharma)也抱持類似看法,認為這些化石將能夠「幫助大眾填補蜘蛛演化史的巨大空白」。

搞不好現在還存在?

美國堪薩斯大學古生物學家塞爾登也相信,也許「應氏奇美拉蛛」仍潛伏在緬甸的森林深處,雖然研究者對於牠們的研究仍很不足,一切也有待發展,不過他相信「應氏奇美拉蛛」既沒有毒液,也不會對人產生傷害。

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從蜘蛛開始結網狩獵後,尾巴就因為逐漸不需要而退化了。

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除了當珠寶  還有研究價值

這起研究也讓人們注意到緬甸作為一個蘊含化石資源的重要地帶。緬甸向鄰國交易琥珀礦藏已經有數千年的歷史,這幾年來,越來越多科學家注意到琥珀化石可能蘊含了重要的研究資源,也讓「化石獵人」轉而向一些科學機構兜售琥珀。

事實上,這次所用來研究的「應氏奇美拉蛛」化石,也是「化石獵人」主動賣給中國科學院南京土壤研究所。

不小心撞題了

有趣的是,「化石獵人」同時把包含「應氏奇美拉蛛」的數顆化石,在不同時間分別賣給了中國科學院南京土壤研究所的兩位古生物學家,這兩個研究團隊均表示,直到他們同時把研究結果投遞到同一份期刊前,他們都不知道彼此的存在。

牠跟蜘蛛真的很相近

不過沒有參與研究,在英國自然史博物館工作的古生物學家表示,這兩個團隊的研究雖然有些微差異,不過他們「同時都導向了相同的結論」,即是「應氏奇美拉蛛」是「滅絕的蜘蛛親戚中,與蜘蛛最相近的物種」。


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參考資料:
01 Very creepy crawlies: 'proto-spiders' with long tails discovered in amber
02 Part spider, part scorpion creature captured in amber
03 Why This Ancient Spider Had a Tail

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