毒液充滿咖哩味 螞蟻界的自殺炸彈客

by:時穿
15086

最近,一項新的研究發現,在婆羅洲的熱帶雨林有一種螞蟻,當遇到危險時會發動自殺式攻擊,而牠釋放出來的有毒物質不只顏色上像咖哩一樣是亮黃色,據說味道聞起來也一樣。

post title

這是一隻未成年的Colobopsis explodens工蟻,當牠幾乎快把身體對折起來之後,牠的腹部就會裂開釋放出體內的黃色有毒分泌物。

Photo: Samy Faris

把自己對折成兩半

在婆羅洲的樹上,有一種紅褐色、被牠咬的話也不太會痛的螞蟻,雖然牠在外型上和一般的螞蟻沒什麼不同,但牠其實有一項絕無僅有的技能──遇上危險的時候,未成年的工蟻會先咬住對方,再盡其所能地後仰,就像是要把身體對折成兩半一樣。

最後,牠的腹部會因此撕裂成兩半,就能從體內釋放出亮黃色、帶有黏性的有毒分泌物來攻擊敵人,但牠也會因此而死去。

終於發現新物種

早在 1916年,就曾經有科學家提出有些螞蟻會透過自殺式的攻擊來對抗敵人的看法,但因為證據不足,一直到 1935年才有人將這類型的螞蟻通稱為會爆炸的螞蟻(the exploding ants),或Colobopsis cylindrica。

最近,有研究團隊在婆羅洲鎖定了一種「會爆炸的螞蟻」進行研究,並為牠們命名為Colobopsis explodens,發表於《Zookeys》期刊上。這也是 1935年以來首次發現「會爆炸的螞蟻」新品種。

就像咖哩一樣

研究團隊裡的奧地利維也納自然史博物館(Natural History Museum Vienna)昆蟲學家拉奇尼(Alice Laciny)形容道,牠的亮黃色黏稠狀分泌物味道並不難聞,就像咖哩一樣。

post title

這是Colobopsis explodens未成年工蟻的近照。

Photo: Ants Natural

未成年的螞蟻才會

通常在螞蟻的世界裡都是由體型比較大、成年的螞蟻負責防禦和攻擊,但Colobopsis explodens最特別的地方就在於牠們的分工方式──只有體型較小、未成年的工蟻或不具生育能力的雌蟻才有這種像咖哩的有毒分泌物。

研究團隊還發現,這種螞蟻「特別容易」發動自殺式攻擊,不管是遇到節肢動物或研究人員都是如此。

post title

圖為Colobopsis explodens雌蟻的長相。不具生育能力的雌蟻也和未成年的工蟻一樣,體內會分泌出黃色的有毒物質,當遇到危險時就能抵禦外侮。

Photo: Ants Natural
post title

這是成年的Colobopsis explodens工蟻,其特徵是巨大的頭部,可以用來擋在蟻窩出入口,不讓外人入侵。

Photo: Ants Natural

成年的工蟻都躲在蟻窩裡面

研究團隊的拉奇尼表示,在野外很難發現成年的Colobopsis explodens螞蟻,因為牠們多半留在蟻窩裡面。但拉奇尼強調,這並不代表成年的Colobopsis explodens螞蟻沒有自己一套自己抵抗外人的防禦機制。

成年的工蟻頭部很大,外觀看起來就像是個「插座」。當牠們發現未成年工蟻即便發動了自殺式攻擊,還不足以擊敗敵人的時候,成年的工蟻就會用牠們的大頭擋在蟻窩出入口,不讓外人進來。

螞蟻們各自發展一套防禦機制

研究團隊的拉奇尼表示,當螞蟻遇到危險的時候,幾乎所有種類的螞蟻都會咬、螫或噴出蟻酸來攻擊對方。

她舉例道,像中南美洲的turtle ants遇到危險的時候,牠可以跳到別的樹枝再向後滑回到樹幹上相對安全的位置來閃躲。還有一種鋸針蟻(trap-jaw ant)可以利用下顎骨(mandibles)讓牠們迅速地彈跳到安全的地點。

post title

圖為一隻成年的Colobopsis explodens工蟻。像是螞蟻、蜜蜂等重視群體更勝於個體的物種,很常會發展出以犧牲小我、完成大我的自殺式攻擊。

Photo: Breaking Science News at Sci-N

蜜蜂螫敵人也是相同道理

在動物界裡面,這類型在面對危險時會採取自殺式攻擊(autothysis)的物種並不罕見,特別是重視集體工作,比起個體更重視群體的物種,像是蜜蜂當遇到危險時,螫完敵人後也會死掉一樣。

透過自殺式攻擊來保護自己

德國雷根斯堡大學(University of Regensburg)專門研究螞蟻行為的生態學家柴可斯(Tomer Czaczkes)表示,科學界在 100年前就已經知道有些螞蟻在遇到危險的時候會採取自殺爆炸式的攻擊,但這類型的螞蟻相當罕見。

柴可斯表示,螞蟻生活在周圍有太多生物體積都比牠們還要巨大的環境裡,這讓螞蟻很容易成為不少掠食者的食物來源。柴可斯認為,這也是為什麼螞蟻會發展出這套防護機制來保護自己。

巴西的螞蟻也會犧牲小我

柴可斯指出,Colobopsis explodens不是唯一一種會犧牲小我、完成大我的螞蟻。

在巴西,有一種螞蟻每天晚上都會封閉蟻窩的出入口,來防止掠食者趁牠們睡著的時候發現牠們。但這種螞蟻封閉蟻窩出入口的方式,是每晚派 1-8隻工蟻在門口守衛著,而這些值班的螞蟻到了黎明時分幾乎都會死亡。

post title

圖為婆羅洲雨林裡,一群猴子開心地圍坐一圈飽餐一頓。研究團隊的拉奇尼認為,婆羅洲雨林很熱鬧,不是聽到雨聲就是猴子的尖叫聲。

Photo: Per Edin

自殺攻擊後留下神秘字樣

研究團隊表示,他們還會進一步研究未成年的Colobopsis explodens為什麼在噴出有毒分泌物之後,會留下像是英文字母「goo」的字樣,又或者牠們在面對更大型的敵人時,牠們是如何彼此溝通、協調的。

「中歐人完全無法想像」

然而,這種螞蟻只棲息在婆羅洲少數幾個熱帶雨林當中。研究團隊的拉奇尼就說,這些地方的降雨量是「中歐人完全無法想像的」。

她說:「那裡永遠都不會很安靜」、「你要不是聽到雨聲,就是會聽到蟬鳴、鳥叫,還有尖叫的猴子」,她還說婆羅洲雨林就像截然不同的世界。


延伸閱讀:《螞蟻都很勤勞?研究告訴你真相並不是這樣
專家:小動物的世界都是慢動作
食尚新境界 日本推期間限定「蟲蟲沾麵」

參考資料:
01 'Exploding Ant' Rips Itself Apart To Protect Its Own
02 New ant species from Borneo explodes to defend its colony
03 T-ant-T: meet the exploding ants of Borneo
04 New 'exploding ant' species also blocks invaders with its massive head