科學家揭曉天王星的味道

by:徽徽
11180

數十年來,科學家們都想要解開天王星的氣味之謎,想要知道天王系的大氣層中含有什麼樣的化學物質。然而,唯一拜訪過天王星的太空船航海家二號在 1986年前往時,並沒有帶回足以確認氣體成分的訊息,而現在科學家們透過先進的觀測儀器,總算在地球上「聞到」天王星的味道了。

post title

圖為唯一拜訪過天王星的太空船航海家二號(Voyager 2)拍攝下來的天王星照片。近日,科學家終於證實了天王星的大氣層含有難聞的硫化氫。

Photo: Wikipedia

證實天王星有屁味

先前,科學家們基於在缺乏一定光波長的情況下,推測天王星的大氣層中含有硫化氫,不過他們並沒有直接證據證明。然而,這一次在夏威夷的雙子星天文台,由英國牛津大學行星物理學教授歐文(Patrick Irwin)帶領的研究團隊,成功利用 26英尺長的望遠鏡觀測到從天王星大氣層折射而出的光線,發現了化學物質硫化氫,聞起來就像臭掉的蛋,而人體釋放的屁中也含有極少量的硫化氨。

在聞到前先窒息

「如果有哪一個不幸的人曾經穿過天王星的大氣層,他們就會遇到令人非常不舒服的臭氣,」歐文教授接著說:「但是,窒息和暴露在宇宙射線中...會早在臭味前讓人們付出代價。」

post title

被分類成「冰巨行星」的天王星和「氣態巨行星」土星與木星的大氣成分不同,科學家希望藉此找出行星在太陽系中的誕生地。

Photo: Taylor Studios, Inc.

除了臭,還有什麼發現?

周一(23),研究團隊也將他們的發現發表在《自然天文》期刊上。雖然知道天王星聞起來有屁味很引人注目,不過掌握天王星大氣層的組成物質有助於進一步了解太陽系的誕生和演化。

參與研究的美國太空總署(NASA)行星科學家奧頓(Glenn Orton)說:「這是太陽系形成初期發生重大變化的證據,太陽系絕對有發生遷移的過程。」

了解行星的誕生

和被分類成「冰巨行星」的天王星比較,被分類成「氣態巨行星」的土星和木星並沒有含有硫化氫,而是含有氨,從這點可以推測出天王星和土星與木星相比,在形成時離太陽較遠。

氣體平衡由溫度和地點決定

身為研究團隊一員的英國萊斯特大學研究人員弗萊契(Leigh Fletcher)說:「在我們的太陽系形成時,氮和硫之間的平衡,和氨與天王星新探測到的硫化氫間的平衡,是由行星在組成時環境的溫度與地點所決定。」

因此,知道天王星聞起來是什麼味道、天王星的大氣層含有什麼樣的化學物質,可以讓人更了解太陽系的形成,也可以藉此推測出行星一開始是在太陽系的何處生成,還有之後它們離太陽有多遠。

post title

圖為負責天王星探勘任務的NASA無人太空船「航海家二號」,它也是第一艘造訪天王星和海王星的太空船。

Photo: NASA

沒有足夠的時間

沒有參與研究的加州大學柏克萊分校行星科學教授帕特(Imke de Pater)說:「天王星和海王星從來都沒有足夠的時間長成像木星與土星一樣的氣態巨行星,一個天體的組成是確定其形成和演化歷史的基本參數。」

還是需要太空船

無論如何,這次的發現依然是在地球上透過精密望遠鏡而發現,並非實際有太空船前往天王星探勘。研究人員奧頓表示,最終還是要派出太空船前往天王星才可以真正確定硫化氫的濃度,也才能藉著收集到的數據找出天王星真正的出生地,「我們現在正朝這努力」。


延伸閱讀:《真正第九大行星現身! 天文家暱稱它「小胖」
它介於液體和固體之間 美學者製造出「超離子水」
放給外星人聽的音樂 NASA航海家金唱片

參考資料:
01 Scientists confirm Uranus smells like farts
02 Confirmed: Uranus Smells Like Farts
03 Clouds on Uranus smell like farts, astronomers have confirmed — a clue that there was 'a big shakeup' early in the solar system