真正第九大行星現身! 天文家暱稱它「小胖」

美國學者表示,他們有足夠的證據證明第九大行星的存在。新的「第九大行星」比被除名的冥王星足足大上 5,000倍,環繞太陽一周得花上萬年,這次的發現讓天文學家相當興奮地說:「這次發現的星比任何行星還行星!」

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找到你了!第九大行星

天文迷和星座迷注意!繼冥王星被學者從九大行星踢掉後,又有「新的」行星要角逐太陽系第九大行星的頭銜囉,加州理工學院(Caltech)在 20號時發表聲明,表示他們找到了「第九大行星存在的證據」。

透過數學模型和電腦運算,學者們推測出太陽系的邊緣有一個比冥王星大上 5,000倍的X星(Planet X),也因為它的質量驚人,大概有地球 10倍大,天文學家們還給它取了個「小胖」(Phattie)的暱稱。

這次發現X星的學者是貝提金(Konstantin Batygin)與布朗(Mike Brown),日前《天文期刊》發布了他們的研究

太陽系中的「巨星」

加州理工學院的天文學者布朗(Mike Brown)指出:「這將會是真正的第九大行星」,「自古以來,真正運用推算發現的行星只有兩個,這次的X星將會是第三個。它在太陽系中堪稱龐然大物,也正等待被發掘,這讓我們相當興奮。」

布朗點出,因為這次的X星遠比冥王星質量大出5,000倍,它的重力遠遠壓過鄰近的矮星,它幾乎無庸置疑就是顆行星:「X星可以說是所有行星裡面最像行星的一顆星。」

繞太陽一圈20000年

根據推測,X星是一顆充滿氣體的行星,類似天王星和海王星,另外,因為它比地球到太陽的距離遠上 200倍,換算之下X星繞太陽一圈的時間得花上 1萬到2萬年,這讓冥王星的 248年繞日週期被比下去。

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「第九」寶座爭奪戰

過去報導提到,有關冥王星的「分類」,其實仍有多種看法,《維基百科》中就談到冥王星在 1930年被發現後,就列為第九大行星,但後續 75年內對冥王星及太陽系內其他天體的研究挑戰了冥王星的行星地位。

2006年時,國際天文聯合會(IAU)認為冥王星僅是眾多外太陽系較大冰質天體中的一員後,重新把冥王星定義成矮行星(類冥矮行星),但一些天文學家認為冥王星仍屬於行星。

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19世紀就有學者用「算」的找到了海王星

一直以來,沒有人可以觀測到九大行星,但學者們透過星體間的引力可以摸索出行星的存在, 19世紀時,法國的天文數學家勒維耶(Urbain Le Verrier)就是透過引力作用推算出海王星的存在。

當年,勒維耶觀察到天王星因為一顆未知行星的引力作用使軌道運動受到干擾,這也是天文學上所謂的「攝動」影響。他計算出這顆行星的軌道、位置、大小,然後請柏林天文台的伽勒(Johann Gottfried Galle)尋找這顆未知的行星。

1846年9月23日,伽勒根據勒維耶預言,只花了一個小時,就在離勒維耶預言的位置不到 1度的地方,發現了一顆新的行星。後來這個新的行星被命名為海王星。發現海王星的那一年,勒維耶 35歲。

古人開先例  現代學者增信心

勒維耶的案例,給了加州理工天文學者們更多的信心,但這次比較不同的是,總共有 6個不同的星體在古柏帶(Kuiper belt)上被點出來,之後學者們才發現這六個發現全指向了同一處。布朗解釋道:「想像一下,這就好像是時鐘上的指針,大家儘管速度不同但卻都指向同一個方向,等到哪天當你抬頭看向天空,就發現這些指向都一樣。」

小補充:眾星雲集的古柏帶

古柏帶是指海王星軌道以外的小行星帶。天文學家在 1992年發現第一顆古柏帶天體(Kuiper Belt Object,KBO),至今已知的KBO多達 1,000顆以上。這些KBO的發現,改變了天文學家眼中的太陽系風貌。

事實上,第一顆古柏帶天體的發現應該溯及 1930年,也就是原為行星、現為矮行星的冥王星,第二顆發現的KBO則是 1978年發現的冥王星衛星──凱倫(或稱冥衛一,Charon)。

其他學者質疑:太多失敗案例

這次第九大行星-X星的發現,仍不免有人懷疑正確性,美國西南研究院的拉維森(Hal Levison)受訪時說:「我看太多這類案例了」,他指出先前許多這樣發出聲明的例子「最後都證明是錯的」。

等待天文台最終確認

接下來,如果想要證明X星確實存在最好的方法,就是使用你我都熟知的天文望遠鏡;目前加州理工的學者們正運用國際公認最佳的夏威夷毛納基山天文台(Mauna Kea)來尋找它的蹤影。

儘管X星的位置遙遠,想用眼睛看到它是非常困難的事情,但證據都指向它確實存在的情況下,運用天文台找到它就成為必備的一步。在學者確切證實第九大行星的存在前,跟著地球圖輯隊看看其他美麗的行星與恆星吧!

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