較勁意味濃 印度發射火箭上火星

亞洲的太空競賽再度加入新的參賽者,繼南北韓較勁般地發射火箭後,現在印度也傳出發射火箭到火星探測的消息。

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印度在昨天(5)下午2點38分發射了搭載火星探測器的火箭,探測儀若能成功進入火星軌道,代表印度是繼美國、俄國、歐洲後,世界上第4個有能力進行火星任務的國家。

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先在地球軌道繞一個月

印度航太中心首長接受BBC訪問時,表示這次的計畫是向世界展現印度的航太能力,這架搭載探測儀的火箭預定在300天後進入火星軌道。

事實上,「火星飛船」(Mangalyaan)並不是一發射就直衝火星,由於搭載探測儀的火箭沒有大到能讓探測儀直送火星,它必須先在地球軌道上繞行約1個月,並在30號那天備足動力衝出大氣層,這樣才能讓它能進入正確的軌道,進行長達300天、7.8億公里的火星之旅。

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印度找到自己的研究角度

倫敦大學穆勒太空科研實驗室的教授寇提斯(Prof Andrew Coates)表示:「我想這次的任務確實讓印度進入了太空探測的一員中,行星間的探索至關重要,印度在這件事情上找到了他們自己的研究角度。」

尋找甲烷

「印度自己的研究角度」指的是在火星大氣中尋找甲烷,過去已有學者運用火星軌道探測和望遠鏡觀察到它們的存在,但美國的「好奇號」(Curiosity)探測儀卻沒有順利完成找到甲晚烷的任務。

甲烷在火星大氣中很快就會散逸,這也表示火星上有其他資源會迅速補足散失的甲烷,由於地球上約有95%的甲烷是產自微生物,這也讓學者推測火星表面下有生物圈的存在,但事實上,甲烷也可以經由火山爆發等地質現象產生。

了解火星的成長

儘管現階段對火星上為何會存在甲烷無法有確切定論,但是印度發射的探測儀搭載了甲烷探測器,這項儀器可以偵測含量,並定位出甲烷可能的所在位置,此外,因為火星在數十億年前有厚實的大氣包裹,所以這次的探測儀也會檢測火星有多少大氣散逸到外太空,這能幫助學者了解火星的成長歷程。

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火星飛船vs飢貧人民

造價7,200萬的「火星飛船」和其他國家相較之下是便宜得多,但外界也質疑,印度這樣一個滿是營養不良孩童的國家,怎麼會將大把預算花在火星任務這種失敗風險高的事情上。過去夢想火星任務的國家中,有一半是失敗收場,目前僅有美國、蘇聯、歐洲成功完成火星探測任務。

經濟學者德列茲(Jean Dreze)就諷刺地評論,印度的火星任務只顯示出這是「印度菁英們追求至高權力的錯覺之一」。

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另方面,支持者表示這項計畫相關的各種產業都能受惠,也能打擊貧窮。印度太空研究組織的首長拉達克理須南(K Radhakrishnan)表示,印度的火星計畫在過去50年中不斷被質疑,但接下來大家會看到,這是個能幫助人們和社會解決問題的方案。

印度非政府救援組織「樂施會」(Oxfam)的會長則表示:「印度是個窮人之國,但也是個興起中的國家;印度是中等收入國,也是G20高峰會中的會員國之一。」

「世人那麼難認同印度火星計畫的原因,是印度身為窮國的同時,也在世界上佔有相當份量...…我們其實不是一個統一的國家,比較像是兩個國家聯合在一塊,我們現在需要做的兩件事就是:將知識貢獻給全球,同時照顧國內的窮人。」

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和中國較勁?

除了彰顯印度的航太科技外,這次的火星探測任務也有許多政治意涵在其中,評論指出,印度的火星飛船其實是想在亞洲各國,包含日本、南韓、中國以及印度之間的太空競賽中,佔得一席之地。

問到印度和中國間的較勁時,印度太空研究組織首長拉達克理須南表示,印度的火星計畫是想提升自己的技術:「我們不是要和誰比賽,我會說我們是在和自己比。我們需要提升技術,我們需要進步,我們也要引進新的服務。」

很值得驕傲一下

雖然印度否認比賽一事,但就火星探測這件事情上來看,他們已經超前中國,因為中俄合作的「螢火一號」原本應該在2012年末抵達火星,但最後因為無法變軌,只能困在地球軌道上。

在此之前,日本在1998年試驗的火星探測任務也宣告失敗,總的來看,若是這次火星任務成功的話,印度確實能好好驕傲一番。

火星小檔案

  • 火星(MARS)是以羅馬神話中的戰爭之神瑪爾斯為名
  • 火星的一年約等於地球的兩年
  • 最低溫為-100°C、最高溫為0°C
  • 火星有2個天然衛星(Natural satellite),分別為「火衛一」、「火衛二」

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