「在牛屁屁畫眼睛」 不當獅子晚餐的好方法

by:山謬
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在非洲漫漫草原上,該如何避免牛成為獅子們眼中的最佳晚餐呢?科學家找出一個意想不到的辦法:在牛的屁屁畫眼睛!

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該如何才能避免牛成為草原上的獅子們眼中的獵物呢?最近,有研究團隊發現:在牛的屁屁上畫眼睛,似乎是個不錯的辦法。(非本次實驗參與牛群)

Photo: pikist

牛屁屁上的眼睛護身符

除了亦步亦趨地跟在牛身邊站崗守衛,科學家找到了一個更好的辦法讓獅子不敢輕易對牛下手:在牛的屁屁上畫眼睛。

就跟你腦海裡浮現的畫面一模一樣,在 2015-2018年這段實驗期間中,非洲波札那草原上近 700頭牛,就帶著屁股上宛如護身符般的一雙眼睛,平安無事地度過四年。

人與獅子間解不開的死結

在非洲南部的波札那,牧民們大多採用放牧的方式飼養牛隻,白天讓牛自由移動,晚上才趕回畜欄裡過夜。然而,放牧的缺點就是人們飼養的牛,很容易就被獅子、獵豹等肉食性動物盯上,成為飽餐一頓的上上之選。

每當人們發現自己的牲畜被殺,整個村落就會發動獵獅作為報復。這也是過去數十年來,非洲獅子的數量從 1990年代的 10萬隻,驟降到 2016年的 2萬3,000隻至 3萬9,000隻的重要原因之一。

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最左邊的圖(a),是屁屁蓋上眼睛圖樣的牛屁股;中間的圖(b)則是蓋上「X」符號的牛屁股;最右邊的圖(c),則是沒有任何符號的牛屁股。

Photo: Neil Jordan Et al.

替牛的屁屁蓋護身符

在完成一份小小的前測,並取得不錯的成果後,澳洲新南威爾斯大學(The University of New South Wales)的生態專家喬丹(Neil Jordan)決定擴大規模,總計找來超過 2,000頭牛,試驗「在牛屁屁畫眼睛」的新方法。

為了增加效率,喬丹的團隊打造一款模具,讓他們可以用類似「蓋印章」的方式,快速替牛的屁屁做記號。此外,研究團隊也特別選擇耐久、長效的顏料,每 4周才需要重新補上記號。

不過,為了做出區別,這 2,000多頭牛總共分成三組:第一組牛的屁屁一乾二淨,什麼記號都沒有;第二組牛的屁屁蓋上一組大大的「X」;第三組牛則是蓋上眼睛的圖樣。

每天早上,牧民們照常放牧,晚上回來的時候清點各組牛的數量,藉此得知有多少頭牛遭獵食者們捕殺。

屁屁長眼睛的牛,全數順利生還

為期 4年的研究結束後,總共有 15頭屁屁一乾二淨、沒有任何記號的牛,死在獅子的血盆大口下;4頭屁屁蓋上「X」記號的牛,同樣成為獅子的晚餐;至於屁屁蓋上眼睛的牛,牠們全數存活下來,悠悠哉哉地帶著屁股上的一雙眼睛過了四年。

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對獅子這類靠「偷襲獵物」來打獵的肉食性動物來說,一旦發現自己打獵的企圖被目標察覺,往往就會放棄該次狩獵。

Photo: Eelco Böhtlingk
為什麼這些奶牛的屁股上「長」眼睛?

為什麼牠們的👀長在🍑上?原來意義重大!

BBC 中文網(繁體) 發佈於 2020年9月11日 星期五

在這支影片中,可以看見研究團隊用「印章」在牛的屁屁蓋上眼睛符號的過程。

回到起點:解開人與獅子間的死結

完成研究的同時,澳洲生態學者喬丹也沒有忘記最初的目標,是為了解決人、獅子之間解不開的死結。因此,研究團隊特別以英文、札那語(Tswana)印製指南,與更多牧民分享這個好方法,希望最終能減少人與獅子之間的衝突。

喬丹表示,在面對減少人與獅群之間的衝突時,任何像「在牛的屁股上畫眼睛」這種簡單又低成本的方法都值得一試。

「保護牲畜免於成為肉食性動物的目標以及保護肉食性動物們,是個非常重要卻又複雜的議題,需要採取多種方法,才能達成。」喬丹說道:「『在牛的屁屁上畫眼睛』是其中一種可以幫助牲畜逃過肉食動物利牙的方法。但是,沒有任何一種方法可以一勞永逸地解決問題。」

小補充:為何在牛的屁屁畫眼睛,就能幫助牛逃過獅子的利牙?

關於「類似眼睛的紋路」產生的具體原理及影響,目前學界尚有許多爭論,研究者自己也沒有肯定的答案。但研究團隊在論文中表示,他們的研究結果分別為下面三種假說提供了證據,分別是:「偵測假說」(detection hypothesis)、「掠食者擬態假說」(predator-mimic hypothesis)和「顯眼性假說」(conspicuousness hypothesis)。

偵測假說:動物身上類似眼睛的紋路,可能會讓掠食者以為自己的意圖被察覺了,進而放棄狩獵或是轉移目標。

研究者認為,像獅子這種靠「偷襲」狩獵的動物,一旦察覺自己的意圖已被獵物注意到,很容易就會放棄狩獵行為。學者認為研究中「蓋上眼睛符號的牛」全數倖存的結果,增添了這份假說的可能性。

掠食者擬態假說:此假說認為動物身上類似眼睛的紋路,會讓掠食者以為有其他掠食者在場,或是掠食者本身的天敵出現了,進而放棄狩獵。

研究者們坦承,這回蓋在牛身上的眼睛符號太大,位置也不準確,很難騙過獅子、獵豹等動物,但仍可能讓上述動物誤以為有從未謀面、全新種類的掠食者登場,進而放棄狩獵。

顯眼性假說:此說認為動物身上的眼睛斑紋,對掠食者來說是不熟悉的陌生事物,掠食者可能會因此放棄攻擊。

研究者們認為,牛身上的「X」符號正是發揮了類似功能,這才讓身上帶著「X」標記的牛死亡數字降至僅 4隻。