殺死大鯨魚的迷你兇手

by:維多魚
23849

2011年,科學家在智利公路邊發現許多鯨魚化石,當時他們並不知道為什麼會同時有這麼多鯨魚死在這裡,經過長時間的研究,現在,科學家終於找出鯨魚的可能死因。




 

post title
網友

2011年,美國史密森協會與智利的古生物學家組成團隊在賽羅巴里納研究化石。Photo credit: Adam Metallo

鯨魚之丘
智利的阿他加馬沙漠(Atacama Desert)向來以鯨魚化石聞名,其中的賽羅巴里納(Cerro Ballena)地區甚至可以看到鯨魚的骨頭伸出地面,因而獲得鯨魚之丘的稱呼。


 

post title
地球圖輯隊

綠色標籤處就是有鯨魚之丘稱號的賽羅巴里納(Cerro Ballena),古生物學家在此發現了40個化石。紅色標籤是南美洲的安地斯山脈。

 

post title
網友

2011年,美國史密森協會與智利的古生物學家組成團隊在賽羅巴里納研究化石。Photo credit: Adam Metallo

種類多得像水族館
2011年,智利泛美公路(Pan-American Highway)施工的時候意外發現鯨魚化石。

由於公路要施工,研究團隊當時只有2個星期在現場實地進行研究。科學家團隊緊急帶著工具,仔細紀錄化石在沙漠裡的分布位置,還有化石周圍的岩層,之後再把化石運回研究室研究,因為如果不知道這些資訊,科學家就沒辦法推測這些生物為什麼會死在沙漠裡。

到目前為止,研究團隊共記錄了40個化石,其中31個化石屬於鬚鯨科(rorqual whale),有藍鯨(blue)、長鬚鯨(fin)和座頭鯨(humpback)等不同種類。

除了鬚鯨科動物,還有1隻企鵝、2隻海豹(seal)、其中1個抹香鯨(sperm whale)化石則據信是目前已滅絕的品種。這些化石中甚至還有海洋古生物,例如海牛鯨(walrus whale),這是一種長相奇怪目前已經滅絕的史前生物,科學家甚至還挖出1隻水生樹懶(aquatic sloth)的化石。這些化石都年代久遠,生活在大約距今6-9百萬年前。

大部分的鯨魚化石都保存得相當完整,肚子朝上,化石狀態顯示出牠們是在海裡死亡後被沖上岸,之後再被沙子覆蓋成為化石。由於40個化石在4個不同的岩層裡被發現,這表示造成牠們擱淺死亡的原因在同一個地方發生了4次。



 

post title
網友

研究團隊正在為化石進行3D掃描。Photo credit: cerroballena.si.edu

是誰殺的?
那麼這些生物到底是怎麼死的?

美國史密森尼國立自然歷史博物館(Smithsonian's National Museum of Natural History)的古生物學家培森(Nicholas Pyenson)認為這些生物不太可能是病毒造成的,如果是病毒通常只會造成某種特定生物死亡,而不是同時造成好幾種不同的生物死去。

培森也認為這些生物的死因不太可能是大海嘯,因為40個化石都是大型生物,巨浪不會只殺大型生物而留下小型生物。而且從化石周遭的岩層來判斷,這地方的海水相當平靜穩定,很少有大浪。
 
 

post title
網友

團隊成員正在研究鯨魚化石。Photo credit: cerroballena.si.edu

兇手是藻類
培森認為,只有1個可能的理由可以解釋這些生物的死因:他們都是被有毒的藻類殺死的。

當海藻吸收大量的營養就會開始快速繁殖,稱為藻華(algal blooms)或者是優養化。某些特定的海藻會放出有毒物質到海裡,如果鯨魚或是海豚吃下大量的有毒藻類就有可能造成死亡。

在1987年的時候,就曾經在美國鱈魚角(Cape Cod)先後發現14隻座頭鯨死在海岸上。科學家解剖這些座頭鯨後,在牠們的胃裡發現許多鯖魚(Atlantic mackerel),而這些鯖魚身上含有許多海藻毒(algal toxins)。


 

post title
網友

團隊成員正在研究鯨魚化石。Photo credit: cerroballena.si.edu

證據會說話
在智利發現的化石沒有傷口也沒有被咬傷的痕跡。同時,這些動物所吃的食物種類都很廣泛,都是食物鏈的最上層攝食者,這樣的生物往往最容易被毒藻毒死。所有的跡象讓科學家推測智利的化石也同樣死於有毒藻類。

化石上還有許多橘色疙瘩,培森認為有可能是藻類的遺體。培森甚至還在某些化石上發現了數千個小小的圓形球體,這些球體的大小正好跟常造成優養化的元兇「甲藻(dinoflagellates)」一樣大。綜合以上幾點,培森認為在智利賽羅巴里納發現的化石是死於有毒藻類。

編註:維基百科提到,甲藻(dinoflagellates)是一種海藻的類別,其中120多種的甲藻會造成優養化現象,60多種有毒。

根據培森的推論,來自東邊安地斯山脈的含鐵礦物被沖進海裡,營養的含鐵礦物集中在海水表面,藻類吸收了營養後大量繁殖釋放出毒素。其他動物吃下過多的毒藻後死亡,接著被沖上岸,被沙子覆蓋最後終於成為現在我們看到的化石。

化石圖片來源:Smithsonian Science 


編註:對原文報導有興趣的讀者請參考
01 Chile's stunning fossil whale graveyard explained
02 The tiny culprit behind a graveyard of ancient whales
03 Algae assassin found responsible for whale mass grave in Chile

延伸閱讀:《保存萬年鮮血出土 長毛象複製有望