歐洲斥資400億找外星人

by:阿咖
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世界各國都在為南美洲的巴西世足賽瘋狂,其實南美大陸上還有另一個讓歐美天文家狂熱的計畫也要展開:被形容成人類史上最宏大的計畫──歐洲極大望遠鏡將在6月時正式在智利沙漠上動工。



 

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藝術家畫出了規模宏大的歐洲極大望遠鏡。Photo credit:ESO

為了找出其他生命...
《德國之聲》10號報導,巴西不只為了2014世足賽瘋狂,他們的天文學家正和其他歐洲的學者們在智利的沙漠中忙碌著,因為這個月(6)由15個國家組成的「歐洲南天天文台」(The European Southern Observatory,ESO)會把沙漠中的山頭炸掉,接著開始他們宏大的歐洲極大望遠鏡計畫(The European Extremely Large Telescope ,E-ELT)。
 
編註:歐洲南天天文台是由歐洲和巴西共15國政府所組成的天文研究組織,他們主要在南半球研究天文學。

這項計畫被形容成走在時代尖端,但這樣的形容其實太保守,因為一旦望遠鏡完成後,就能讓天文學家直接看到其他行星。換句話說,我們有機會可以了解遠在太陽系外的生命體。


歐洲極大望遠鏡(E-ELT)的介紹影片↓

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即將建造望遠鏡的地點在夜晚可以見到清晰的星空。Photo credit:ESO

史詩鉅作
從這項計畫的介紹影片中,可看到他們形容這項計畫是「如同史詩般的冒險故事」,其實這個組織已經走過了50個年頭。

儘管南天天文台已經在智利建立許多新穎的望遠鏡,但這次的「極大」規模可是前所未見。劍橋大學的實驗哲學教授吉爾摩(Gerry Gilmore)就談到:「為什麼叫歐洲極大望遠鏡?它屬於歐洲,而且真的很巨大。這座望遠鏡的鏡面有40公尺長,而且比過去任何一座望遠鏡都還要再大上數倍,換算一下,它大概是一座網球場那麼大,而且它真的會是一座望遠鏡,專門用來提供高品質夜空影像的望遠鏡。」






 

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亞馬遜納斯山頭上遠眺日出。Photo credit:ESO

龐德電影也在此
至於極大望遠鏡的位置在哪,天文學者預計會把它建造在安地斯山脈上一個稱為賽魯亞馬遜納斯(Cerro Amazonas)的山頭上,鄰近就是阿他加馬沙漠。這大約也是智利北邊海岸山脈的中央,乾燥晴朗的氣候讓此區成了最佳的觀測天文地點。
 
吉爾摩教授表示:「會讓望遠鏡很難工作的就是那些水分和空氣,當你想要看清夜空的時候,這些天候因子真得會變成干擾。所以望遠鏡的位置是越高越好,天氣狀況則是越乾燥越好,避免讓水氣模糊掉影像。」
 
「這裡(望遠鏡的地點)真的很美,你很可能已經看過這個地方,因為在龐德電影中就曾以此區當作拍攝場景」
 
 因為望遠鏡的SIZE真的太巨大,所以天文家們決定要做出一個相當嚇人的行動:剷掉山頭。
 
吉爾摩教授說:「你必須要有辦法把精密儀器和各種大型建造工具運上來,而且這些工具可不能被隨意拋摔轉動,也就是說,我們必須要把山頭給剷平。這也是我們在南美洲其他地方建造天文台時的動作,你會發現這些天文台地點的山頭都成了桌山的樣子。為了要達到這樣的目標,我們要把約100噸重的石塊從山頭上炸掉。」




 

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亞馬遜納斯山頭上的星夜。Photo credit:ESO

只有我們嗎
這聽來過於龐大繁雜的工程,都是為了要解開每個人類心中想過的問題:我們在宇宙中是唯一的生命體嗎?
 
天文學家們希望可以藉由這個巨大望遠鏡找到太陽系鄰近的行星群。吉爾摩教授就說:「很快地,我們就可以找到鄰近我們太陽系的其他行星系,我們會找到和地球環繞太陽一樣運作方式的行星。」
 
「我們可以看著那樣的行星,問道:『這裡在夏天也會有茂盛的植物嗎?在冬天時會呈現雪白一片嗎?』,我們可以看著行星變化、測量它的大氣並問:『我看到葉綠素了嗎?還是有氨氣呢?我們雖然不會看到有人跟我們揮手,或是看到城市大樓,但我們可以見到其他的行星是不是也有綠草在生長。』
 
 
 

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放在一分歐元旁的4個小方塊會用來接受波長。Photo credit:ESO

回答我們所有問題
當然,這座歐洲極大望遠鏡不只是拿來「找生命體」而已,在南方天文台德國總部的利斯克教授(Dr Jochen Liske)就談到望遠鏡的用途非常廣泛,「它可以運用在天文學和天體物理學上,所以我們有許多研究就想利用這座望遠鏡來達成。我們有許多問題希望能從這座望遠鏡上找到,所以我們現在的工作就是確保這座天文望遠鏡能回答我們那些問題。」
 
400億好浪費錢?
這座天文台造價超過10億歐元(折台幣約400億元),這也是為什麼天文學者們希望到時候能把它用在各種研究中,畢竟,對大部分深陷經濟危機的歐洲國家來說,這樣的天文望遠鏡就被質疑過度浪費錢。
 
回應浪費說法,利斯克教授就認為和歐洲其他球場的翻修費比是小巫見大巫;例如拜仁慕尼黑足球隊所使用的安聯球場,每年的裝修費就相當可觀。「這些足球隊相當成功,但你把他們翻修的錢合計起來,這比歐洲境內所有的天文台所用到的錢還多。當你這麼想的時候,就會覺得極大望遠鏡的計畫沒有那麼多錢了。」



 

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攝影師拍下亞馬遜納斯山頭上看到的星空軌跡。Photo credit:ESO

 

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過去歐洲南方天文台(ESO)曾觀測到美麗的NGC2467恆星形成區,這裡還有著別稱「骷髏頭星雲」。photo credit: wikicommons




 

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6月開始炸山頭
說了這麼多,那這項史詩般的宏大計畫會從甚麼時候開始?時間就訂在6月19日,屆時他們會把山頂炸掉剷平,替望遠鏡的建造做好準備。

但要記得的是,這座大望遠鏡的啟用可能要等到10年後,這對吉爾摩教授來說,可能是個無法從頭參加到尾的計畫。吉爾摩教授就說:「能參加這樣大型的計畫真的很有意思,這項建造計畫大概會花上30-40年,其中除了技術上的進行外,還要和政治圈跟科學界溝通合作,同時也要募款、還有找到適合的工程。」
 

「所以呢,除非你是個很年輕就可以參加到這種計畫的幸運兒,要不然你可能在計畫還沒完成前就得退休了。就我自己來說,我會這麼想:『我這樣做不是為了我自己,這就像是你想種出一片橡樹林一樣,你是為了後代子孫們在努力。』」

 
編註:對原文報導有興趣的朋友,請參考 “Engineers will blast the top of a mountain to build an Extremely Large Telescope
 
 
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