NASA將揭開冥王星的神祕面紗

by:徽徽
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冥王星向來給人遙遠神秘的印象,隨著NASA新視野號探測器越來越接近冥王星,這顆在太陽系中距離地球最遙遠的行星真實樣貌將被一一揭露。

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NASA派出的新視野號估計在今年7月能拍下冥王星的真面目。Photo credit: NASA's Marshall Space Flight Center

就是在等妳
CNN 26號報導,美國太空總署(NASA)派出的新視野號(New Horizons)探測器越來越接近冥王星和他的5個衛星,再過不久我們就可以搶先一睹這個結冰小世界即時又清楚的照片。

新視野號的負責人史登(Alan Stern)跟CNN說:「我們就是在等這些照片。」

目前為止,冥王星最清晰的照片不過是哈伯太空望遠鏡拍下解析度只有幾像素的模糊照片。

根據科羅拉多州博爾德西南研究所的工作人員布伊(Marc Buie)博士說,哈伯望遠鏡拍下的照片花了他們整整4年和20台電腦同步且不間斷地運作才能在2010年時公布。







 




NASA釋出的影片中,模擬新視野號探測器如何拍下冥王星的倩影。

不簡單的冥王星
這些照片展現了NASA形容的「冰冷、黑暗、糖漿色的斑駁世界」,而且這個世界「表面的顏色和明暗會隨季節變化」。

這個描述並不吸引人,但是NASA說這些照片確認冥王星是個「經歷劇烈大氣變化的動態世界,不只是一顆充滿冰與岩石的星球這麼簡單。」

新視野號將用遠程偵察成像儀(LORRI)瞄準冥王星,藉此導航地球到冥王星30億英里旅程中剩下的1億3,500萬英里。

除了用遠程偵察成像儀,新視野號也裝載多台攝影機和其他設備。在5月中旬,我們或許就可以得到比哈伯望遠鏡更清楚的冥王星照片。我們也會看到冥王星的5顆衛星(Charon, Nix, Hydra, Kerberos and Styx)。






 

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圖為2006年新視野號在美國佛羅里達州卡納維拉爾角發射升空的情形。Photo credit: Colin Campbell

等不及拆聖誕禮物
史登現在開始期待有新的照片出現。

「我認為冥王星就像擺在聖誕樹下的聖誕禮物,等著被拆開」史登接著說:「我等不及要看看那裏有什麼!」

新視野號在2006年1月19號被發射到外太空,預估它將會在今年7月14日抵達冥王星。

新視野號重達478公斤,高0.7公尺,長2.1公尺,寬度則有2.7公尺。

當人們還在討論冥王星算不算是顆行星時,新視野號就已經發射升空。

對於新視野號的研究團隊來說,冥王星就是顆行星,只不過是一種新的行星。

「新視野號帶領我們去探索從未見到過的新行星」新視野號計畫科學家韋佛(Hal Weaver)接著說:「幾十年來,我們都認為冥王星是個在行星群外圍又小又奇怪的天體,現在我們終於知道冥王星是個帶領我們前進古柏帶(Kuiper Belt)全新領域的敲門磚,新視野號將讓我們第一次近距離地觀察它們。」




小補充:古柏帶(Kuiper Belt)
根據《維基百科》,古柏帶(Kuiper belt)是太陽系在海王星軌道外黃道面附近、天體密集的中空圓盤狀區域。它類似於小行星帶,但它大得多。它主要包含小天體,或者太陽系形成的遺迹。

雖然大多數小行星主要由岩石和金屬構成,但是大部分古柏帶天體卻是由冷凍揮發成分,如甲烷,氨和水組成。古柏帶至少有三個矮行星:冥王星、妊神星和鳥神星。一些太陽系的衛星,如海王星的海衛一和土星的土衛九,也被認為起源於該區域。






 

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NASA新視野號計畫主持人史登博士正在講解拍攝冥王星的任務。Photo credit: NASA HQ PHOTO

11歲小娃命名冥王星
冥王星被NASA分類為矮行星,根據《維基百科》,矮行星是介於行星與太陽系小天體(包含小行星等)間的獨立天體。

冥王星有5個衛星,分別是Charon, Nix, Hydra, Kerberos 還有 Styx。

冥王星的直徑相當於月球的3分之2。

冥王星的核心由岩石組成,外圍包裹一層冰。

冥王星屬於在海王星與古柏帶間沿軌道運行的天體群的一員。

冥王星大約比穀神星(Ceres)大了20倍。穀神星是在火星和木星間的矮行星,NASA的黎明號(Dawn)太空船將會在今年3月6日前去探索穀神星。

冥王星圍繞太陽公轉的橢圓形軌道繞一圈要花248年。

從1979年到1999年,冥王星實際上更靠近太陽而不是海王星。

1930年天文學家湯博(Clyde Tombaugh)在亞利桑那州的羅威爾天文台發現冥王星。

冥王星的命名者是當時年僅11歲,來自英國牛津的柏尼(Venetia Burney)。



編註:對原文報導有興趣的朋友,請參考“Close encounter with distant Pluto getting under way

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