實驗室培養人類將成真? 英成功讓胚胎在體外存活13天引譁然

by:阿咖
21155

劍橋大學的研究人員有了重大突破,他們成功讓胚胎在實驗室環境下存活 13天,之後學者因為面臨法規限制必須銷毀這顆胚胎。

post title

劍橋大學的研究,讓許多人開始思考不經懷孕直接培育人類的未來是否要來了。

Photo: 9ja Comedy Zone

到了第14天必須銷毀

《衛報》、《獨立報》綜合報導,英國生物學者成功讓人類胚胎在實驗室的環境下生存了 13天,遠遠超出過去其他研究人員的 7天平均值,而這顆在子宮外生存超過十多天的胚胎因為已到達法律限定的 14天界線,最後仍面臨被銷毀的結局,不過這場被許多學者視為「驚人」的研究,已經在不少地方掀起科學、法律和道德倫常的議論。

人類發育最神祕的階段

一般而言,胚胎在試管中待了 7天後必須要植入子宮才能繼續成長否則就會死亡,這次的新技術讓生物研究又邁向了新里程碑,劍橋大學和紐約洛克菲勒大學開發出的新方法讓他們能在實驗室環境下「培育」胚胎,天數遠遠超過從前的平均天數。

共同主持研究的劍橋大學教授哲妮卡─高茨(Magdalena Zernicka-Goetz)接受《獨立報》訪問時表示:「胚胎著床(Implantation)在人類發展階段上是相當關鍵的時刻,因為從這一個時間點之後,胚胎會開始出現人類形體,同時也是在此時決定了一個人體的生長計畫」。

高茨:「這是人類發育最神祕的階段。」

post title

人類胚胎模型。

路透社

14天限制哪裡來?

有關法律規定的「14天限制」,這可以回溯到 1980年代,當時法律一方面顧及研究學界,另方面也尊重其他領域的意見,所以訂下天數來規範實驗室內的胚胎研究,讓培育胚胎時間限制在 14天以內,而會有這樣的數字,也是因為 14天被視為胚胎開始分化並發展出「原線」(primitive streak)的關鍵時間點,這個階段之後胚胎便開始成形並漸漸發育出人體型態。

繼續探索可以解救更多人

了解人類發展的早期階段,能讓人更了解流產、試管嬰兒以及幹細胞,換句話說,學者可以更了解現階段「試管嬰兒胚胎植入」(IVF)的失敗率為何仍高達 70%,同時間也讓他們有機會更了解幹細胞的生成,並讓醫界都期盼的「幹細胞再生醫學」更加成熟,未來令人束手無策的阿茲海默症將可能因此不再令人絕望。

這次的研究,刊登在「自然」期刊與「自然細胞生物學」期刊。

小補充:拯救人類的幹細胞

根據《維基百科》,幹細胞是原始且未特化的細胞,它還沒有充分分化,具有再生為各種組織器官的潛在功能。許多研究團隊致力於研究人類的幹細胞,運用幹細胞培育出肌肉、軟骨或是神經細胞,以用在移植手術上。

2014年時,日本醫學界傳出令人振奮的進展,美女科學家小保方晴子表示找到了可以簡易培育出幹細胞的方法,未來可以進一步救治阿茲海默症或是心臟疾病,但之後遭到學界質疑,她也承認研究中有錯誤。

 

post title

8-9周大的胚胎已經看得出人類外型。從何時開始算是有生命一直是學界爭辯的主題。

Photo: wikicommons
post title

繼續探索人類發展的過程,能給予不孕症所苦的夫妻以及面臨不治之症的患者希望。

Photo: Eric Peacock

從哪裡開始算是生命?

可以預期的,「在實驗室中培育人類胚胎」這件事引起各界議論,對於該不該延長 14天期限讓科學家繼續探索,或是「培育人類胚胎」這件事情本身就有違倫常,種種話題在科學界和宗教界都引發關注。

高茨說:「胚胎著床後,也正是許多先天性缺陷開始成形的時機點,而目前我們無法繼續探索下去。」高茨也接受這樣的研究會掀起道德相關的質疑,她們也會自問:「我們的研究能深入到何種程度?」

高茨:「我想這不是我或是其他研究者能直接回答的問題,…應該讓其他科學家、倫理學者和社會大眾一起加入討論(要不要延長胚胎天數)。」

多1天還是21天?

《獨立報》訪問到遺傳學和幹細胞專家羅賓‧洛弗爾巴傑(Robin Lovell-Badge)教授,他指出不需要延長到許多天,只要能讓科學家們能研究到動物胚胎發育的第一個原腸胚階段

加拿大研究生物倫理與與哲學的貝里斯(Françoise Baylis)教授,她則指出,科學界早就知道挑戰 14天界限這一天會到來,她也指出已故「試管嬰兒之父」羅伯‧愛德華(Prof Sir Robert Edwards)曾建議 14天這件事情應該延長到 21天。

post title

動物與人類的胚胎一覽。

Photo: The Science Explorer

可以在實驗室培養人類了嗎?

有趣的是,這次的突破進展也掀起了外界對「未來可以直接在實驗室培育人類」等想像,然而高茨教授認為儘管他們可以再多延長胚胎在實驗室環境中的天數,但「絕對不可能讓胚胎在子宮外繼續成長,這件事連在老鼠身上都不可能發生。這只是科幻小說裡面的事情。」

雪菲爾大學(Sheffield University)的佩西(Allan Pacey)教授,他並未參與這次研究,但認同高茨教授的說法,他說:「延長胚胎天數,不代表開啟了實驗室培育人類的道路,也不代表《美麗新世界》(Brave New World)所描述的社會就要來臨了。」

佩西教授:「不過延長胚胎天數這件事,確實帶給科學界一個機會,讓學界能更了解人類殘疾怎麼來的,而單就這樣的目的,科學家們應該值得鼓勵。」。

小補充:美麗的新世界?

維基百科》介紹,《美麗新世界》(Brave New World)內容設定在公元 2540年的倫敦,人類已經把汽車大王亨利·福特尊為神明,並以之為紀年單位,它的元年是從福特第一輛T型車上市那一年開始算起。在這個想像的未來新世界中,人性已然消失,成為嚴密科學控制下,一群被註定身分、一生命運的奴隸。這本著作描述了與當今社會迥異的「文明社會」的一系列科技,如人類試管培植、睡眠學習、心理操控、建立嬰兒條件反射等。與《一九八四》和《我們》並列為世界三大反烏托邦小說。

post title

說到人造人等議題,許多人就會想到小說《科學怪人》所描繪的世界。

Photo: Luis Baron
post title

在許多宗教中,胚胎一旦出現就是生命的開始,所以墮胎是不能允許的事情,上圖是智利當地抗議墮胎的民眾,他們身穿醫療服裝並拿著假胚胎抗議。

路透社

哪裡才是「死線」?

對宗教界來說,讓人類胚胎在實驗室中持續成長是必須受到檢視的事情, 部分宗教學者認為,這次的研究等於是讓生物界持續往禁忌道路邁進。

英國國教會的醫療倫理顧問麥凱西牧師(Rev Dr Brendan McCarthy),對科學界將胚胎天數交由各界討論表示歡迎,他也談到:「現階段的 14天界限是根據『原線』的發展而訂定,因為這一階段之後接續的就是神經發展」。

「但是,如果現在連切割出神經發展階段的 14天都無法成為研究的分水嶺的話,怎麼樣才叫做『培育人類胚胎的合理界限』就變成一件難以界定的事情。」

另方面,反對任何人類胚胎研究的瓊斯教授(David Jones),則表示 14天這件事情完全是人為決定的,並指出法律上允許的墮胎上限是 24周。瓊斯教授目前是羅馬天主教安斯康姆生物倫理中心的負責人。

人命和懷孕可以分開嗎

瓊斯表示,很可能已有其他團隊比劍橋的專家們嘗試讓胚胎存續更多天。他說:「未來,劍橋大學的研究可能會被視為開啟嬰兒在子宮外誕生的源頭。孩子們再也不需要母親子宮保護這種事情是想都不該想的。」

瓊斯:「人命和孕育過程不該是分開看待的兩件事情。從科學層面來看,這確實是一項突破,但這同時也代表著我們遠離人性和倫常一步,並往非人的未來又靠近了一點。」


編註:對相關原文報導有興趣的朋友,請參考:
01Scientists smash record for human embryos grown in the lab in revolutionary breakthrough
02Researchers break record for keeping lab-grown human embryos alive

延伸閱讀:《癌擴散將成歷史! 獨家專訪發現抑制癌症惡化基因的「傻子」團隊
技術大突破 科學家讓眼睛自己再生治好白內障
台灣人年吃3億顆安眠藥 老人痴呆機率大增