千歲樹木陸續死亡 非洲猴麵包樹倒塌之謎

by:泥仔
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在《小王子》的故事裡面,「猴麵包樹」是一種如果不盡早剷除,就會把星球搞得支離破碎的恐怖植物。不過在現實生活中,它們是非洲稀樹草原的一種標誌性植物,奇特的模樣也讓它們常常成為民間傳說的主要角色。然而,最近科學家卻發現這些年紀都幾百歲起跳的樹木,正因為不知名的原因部分或完全死亡。 

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在非洲稀樹草原上,這棵長得特別巨大的猴麵包樹肯定會讓你多看兩眼。

Photo: Bernard Gagnon

大小以公尺計算的猴麵包樹

一來到非洲稀樹草原,長相特別的非洲猴麵包樹(African baobab,  Adansonia digitata)肯定會讓你想要多看兩眼,這種樹幹粗大、樹枝稀疏的超級大樹動輒直徑、高度好幾公尺起跳,它中空的樹幹也常常成為酒吧、教堂進駐的地方,更是許多觀光客到非洲地區一定要朝聖的樹木。

可供喝  也供吃的樹

由於非洲猴麵包樹的枝幹有儲存水的作用,所以對許多生物來說是很重要的存在,其果實、花葉、根莖也是許多動物主要的食物來源。

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透過人們團團圍住非洲猴麵包樹的情況,也可以一窺這些樹木的巨大。

Photo: South African Tourism

死亡的樹都千歲起跳

從 2005年開始,一個來自南非、羅馬尼亞、美國的國際團隊持續在非洲南部以放射性碳定年法對非洲猴麵包樹的結構、年齡進行測定。他們發現在 2005年到 2017年間,在 13株最古老的非洲猴麵包樹中,有 8棵樹木部分或完全死亡。此外,另外 6棵最大棵的非洲猴麵包樹中,也有其中 5棵枯萎。這些樹木的分布在辛巴威、納米比亞、波札納、尚比亞,樹齡則介於 1,000到超過 2,500年。

前所未有的規模

有參與研究、來自巴比什博雅依大學的帕魯特博士(Dr. Adrian Patrut)說:「看到這些有著一千、兩千年樹齡,狀態健康的猴麵包樹,在數年之間就倒下死亡,真的是非常驚人的一件事。」

該研究團隊也將這樣的發現發表在期刊《自然-植物》上,稱人們正在以「前所未有的規模」失去這些樹木。

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該研究團隊相信,猴麵包樹的死亡可能與氣候變遷有關。圖為 2017年2月在巴西東北部,一名小女孩站在空空如也的博凱朗(Boqueirao)水庫上,這座水庫因為 5年來的缺水出現裂痕,農夫布里托(Edivaldo Brito)受訪時提到,他從來沒有見過水庫乾到這種程度。

路透社

可能和氣候變遷有關

該研究團隊也相信,這些樹木的死亡跟它們生病沒有關係,推測是因為這幾年來的氣候變遷,使得更炎熱、更乾燥的天氣導致非洲猴麵包樹的死亡。不過帕魯特博士也提到這是他們的推測,他們還需要「更進一步的研究來支持或反駁這樣的猜想」。

過去研究發現有關

不過《國家地理頻道雜誌》認為,雖然氣候變遷與非洲猴麵包樹死亡的關連還需要進一步研究,但是就在前一陣子,一份投書於期刊《生物保育》(Biological Conservation)的研究相信,在馬達加斯加的氣候變遷確實與島上兩到三種瀕危的猴麵包樹屬有關連。該研究指出,逐漸上升的氣溫使得當地的季節性降雨出現極端變化,進而限制了這些樹木的生長範圍。

「不讓人意外的發現」

墨西哥生態機構的森林生態學專家阿塞雯斯(Tarin Toledo Aceves)過去的研究也稱哥斯大黎加的熱帶樹木正受到節節上升的氣溫所影響。因此對於人們針對非洲猴麵包樹的發現,阿塞雯斯便認為「不幸的是,這樣的發現並不會讓人感到意外」。

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時逢乾旱季節時,猴麵包樹的葉子就會掉光,讓整棵樹木看起來就像倒栽蔥。

Photo: Vaughan Leiberum

有可能是壽命將近?

不過也有人認為,這些非洲猴麵包樹已經活了上千年,中間已經經歷過太濕、太乾、太冷、太熱等等一般植物根本撐不過去的氣候,因而相信它們只是因為「年紀到了」而自然死亡。但帕魯特博士認為這樣的說法並不太可能,他說:「在統計上來說,看到這些巨大的老麵包樹在如此短的時間大量死亡,在實務上幾乎不可能說它們是自然死亡。」

它們並不是永遠沒問題

不過無論造成非洲猴麵包樹的死因是什麼,《科學雜誌》相信,有鑑於猴麵包樹「從根到葉」都對生物有用,這類樹木死亡的情況如果持續發生,恐怕會對非洲南部的景致造成不小的影響。

坦尚尼亞三蘭港大學的植物學家便認為這份發現的確令人大開眼界,她說:「我認為我們太把這些大樹視為理所當然,總認為他們不會有問題。」

上線時間:2018/06/12
增修時間:2018/06/12 修正國名、修正期刊名、錯字


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參考資料:
01 Africa’s strangest trees are stranger than thought—and they’re dying
02 Scientists shocked by mysterious deaths of ancient trees
03 Africa's Oldest Trees Are Dying, and Scientists Are Stumped