防止社群平台壟斷 英國要求Meta出售GIF平台「Giphy」

本周二,英國反壟斷監管機構要求Facebook母公司Meta必須出售它們去年五月買下的GIF共享搜尋引擎「Giphy」,以防止社群平台出現壟斷現象。

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花了87億收購Giphy

2020年5月,在今年十月改名為「Meta」的Facebook(註)花了 3億1,500萬美元(折台幣約 87億元),買下目前全球最大的GIF共享搜尋引擎「Giphy」,計畫將Giphy巨大的資料庫與它們現有的社群平台Instagram整合,讓用戶可以在發布限時動態或傳訊息時,能夠更簡單地就找到想要使用的GIF檔案。

註:Facebook在今年 10月28日時宣布將母公司「Facebook」改名為「Meta」,社群平台「Facebook」則保持原名,成為Meta的子公司之一。本文考慮併購Giphy一案早於Meta改名的時間,因此將會視個別事件的情況使用Facebook或Meta兩個名稱。

在眾多社群平台都能使用

所謂的「GIF」全稱為「圖像互換格式」(Graphics Interchange Format),發展於 1980年代,可以呈現靜態或動態的畫面。

目前,這種循環播放短影片的圖檔已經成為了社群平台貼文、回覆與私訊的一項重要溝通工具——除了Facebook以外,Giphy也有提供自家的GIF使用權給其他社群平台,例如TikTok、Snapchat以及Twitter等。

英國反壟斷監管機構CMA要求Facebook (Meta)應出售Giphy。本圖片格式即為GIF檔。

可能傷害社群平台間的競爭關係

也是因此,英國反壟斷監管機構「競爭及市場管理局」(Competition and Markets Authority,CMA)認為,Facebook買下Giphy可能會傷害社群平台間的競爭關係、並因此影響使用者的權益。

曾表示會繼續提供使用權限

事實上,在最初宣布收購案時,Facebook曾表示會繼續授予第三方——也就是其他競爭者——與以前相同級別的Giphy內容訪問權限,但這點顯然沒辦法說服CMA。

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發出執行令阻止合併

去年六月,也就是收購完成的隔月,CMA便對Facebook發出執行令,要求在相關調查完成之前不得與Giphy合併。

直到今年八月,CMA才宣布初步調查結果,認定收購的確將「傷害社群平台間的競爭」,並表示「可能要求Facebook解除這筆交易,並將Giphy完全出售」。

應該出售Giphy給經核准的買家

再到現在,CMA終於在本周二(30)做出決定:「在諮詢有利害關係的企業及組織,並評估Facebook (Meta)提出的替代解決方案後,CMA認為,這起買賣所引來的競爭疑慮,只能透過Facebook (Meta)出售Giphy給經核准的買家來解決。」

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拿用戶資料換使用權限?

Giphy收購案的獨立調查組主任麥金托什(Stuart McIntosh)認為,如果不做出任何行動的話,將會「允許Facebook (Meta)透過控制競爭者對Giphy的取用,來進一步增強自己在社群平台中的巨大市場影響力」。

例如,Meta可以要求競爭者必須提供更多的己方用戶資料,才能換取Giphy的使用權限,或甚至直接拒絕它們的取用。

原本的廣告服務被終止了

而且除了影響社群平台競爭以外,CMA還發現,在併購案出現之前,Giphy本來已經在美國推出了廣告服務,允許像是甜甜圈連鎖店「Dunkin' Donuts」及百事可樂等公司使用它們的圖像推廣自身品牌。

CMA認為,這項服務本來或許可以和Meta自己提供的顯示廣告(display-advertising)競爭,或甚至從美國擴展到英國等國家,但Facebook在收購時終止了Giphy的這項業務,並因此消除了這個潛在的對手,「鑒於Facebook (Meta)控制了英國 70億英鎊(折台幣約 2,581億元)顯示廣告市場的近一半,CMA對此感到特別擔憂」。

CMA認為Giphy本來擁有顯示廣告市場競爭潛力,但Facebook (Meta)卻藉由終止業務消除可能的競爭者。

Meta考慮上訴中

另方面,Meta當然無法同意CMA的決定啦,它們表示「正在檢視這項決定,並考慮所有選項,其中包括上訴」,並認為「在我們的設備、人才與資源下,消費者與Giphy都會變得更好」。

「透過合作,Meta和Giphy會加強英國與世界各地數百萬民眾、企業、開發者與API(應用程式介面)夥伴每天都在使用的Giphy產品,提供每個人更多的選擇。」

這是「越界從事境外活動」

其實早在今年八月公布初步調查結果時,當時還叫Facebook的Meta就不滿意CMA的行動了,不但表示裡頭的內容包含了「法律與事實的根本錯誤」,還認為英國是越界干涉它們的業務。

其律師團指出,「在Giphy甚至沒有於英國開展業務的情況下」,CMA嘗試尋求撤銷併購案,這不僅是「越界從事境外活動,還向新創企業家傳遞了一個令人不寒而慄的訊息:『不要創立新公司,因為你將無法出售它們。』」

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英國才剛開罰近19億元

另一方面,在本周二的結果出爐前,CMA才曾於今年十月對當時仍叫Facebook的Meta開罰 5,050萬英鎊(折台幣約 18億6,200萬元)。

CMA當時表示,Facebook一直忽略警告並故意違反規定,顯然「有意識地」拒絕報告所有Giphy併購一案所必需的調查資訊,而且也「嚴重違反」在調查期間必須與Giphy保持分開的命令——而針對這筆裁罰,Meta倒是沒有提出上訴。

顯示了英國未來的監督方向

回到要求Meta出售Giphy一事,有專家認為由監管機構做出的這項決策非常重要。

例如國際律師事務所「Crowell & Moring」合夥人布羅德赫斯特(Peter Broadhurst)便指出:「這是CMA首次阻止大型的數位科技交易,表明了英國監管機構在未來對類似交易的監督方向。」

「該決定還顯示,CMA在面臨司法管轄權與越界的質疑與批評時仍不退縮——這正是它們認為自己應該審查的交易類型。」布羅德赫斯特補充道。

或成其他科技公司眼中的警訊

另一方面,在各國政府都極力避免壟斷現象發生,並因此加強審查機制時,CMA此次的決定不僅可能為Meta帶來打擊,對其他希望藉由收購來擴張自己版圖的大型科技公司而言,或許也是一個潛在的警訊。

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