一射就爆!一場太陽風暴毀掉40顆SpaceX衛星 馬斯克:保持樂觀

SpaceX的火箭在歷經多次失敗後,最近終於能穩定地運送衛星上太空。但不幸的,最近一批被送上太空的衛星幾乎是直接被射進了一場太陽風暴中。

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斷開魂結斷開「星鏈」 衛星幾乎燒毀

SpaceX在2月3日發射了49顆星鏈(Starlink)衛星到太空,但好巧不巧,隔天就發生了一場太陽風暴(solar storm),幾乎所有衛星都在這次太陽風暴的影響之下陣亡。

雖然SpaceX沒有明講這次的損失金額,但SpaceX總裁兼營運長肖特威爾(Gwynne Shotwell)在2019年提到,一顆星鏈衛星的成本低於100萬美金(折台幣約2,780萬元)。

任務成功地失敗了

2月8日,SpaceX發表了一篇聲明:按照原訂計畫,這49顆衛星應該要被部屬到距離地表210公里的軌道上。但在發射衛星的隔天(4),一場太陽風暴讓衛星無法在軌道上就定位。為了躲避太陽風暴,星鏈團隊決定讓多達40顆的衛星重返地球,衛星會在進入大氣層的過程中燃燒殆盡。

SpaceX表示,團隊人員努力讓事件影響減到最低,這些衛星和其他衛星不會有任何碰撞風險,也不會產生任何太空垃圾或地表上的殘骸。

SpaceX發表聲明的當天,馬斯克在Twitter上表示要保持樂觀。

提供鋪天蓋地的網路服務

這些星鏈衛星被帶上太空,是為了實現SpaceX執行長馬斯克(Elon Musk)在全球及宇宙提供網路服務的雄心壯志。2015年,馬斯克發表了星鏈計畫,目的是讓高速、低延遲的網路覆蓋全球,即使是偏遠地區也能透過星鏈衛星獲得網路訊號。到今年1月為止,星鏈在25個國家擁有約14萬名用戶。

今年1月,東加王國因為大規模火山爆發而導致國內網路、通訊全數中斷,修復海底通訊電纜的工程預計會耗費數周以上。2月時馬斯克表示,SpaceX有機會利用星鏈衛星向東加王國提供網路協助,並調派了SpaceX的團隊到東加王國附近的斐濟建立星鏈的網路接收站。

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天文學家:太多了啦

至今為止,SpaceX已經發射了大約2,000顆衛星,最終目標是在低空地球軌道(Low Earth orbit)上部署4萬2,000顆衛星,但滿天飛的衛星也引起了一些天文學家的不滿。

《天文物理期刊》(Astrophysical Journal Letters)在今年1月刊登了一則研究,天文學家們觀察了美國帕洛瑪山天文台(Palomar Observatory)在2019年到2021年間所拍攝的30萬張天文照片,發現當中損壞的照片數量增加了35倍。

美國國家航空暨太空總署(NASA)發言人也表示,過多的衛星可能會增加分辨人工衛星和天然衛星的難度,進而造成觀測方面的障礙。

天有不測風雲,宇宙也有

這次毀掉SpaceX心血的太陽風暴是太陽所引起的現象。太陽在活躍時期會引起太陽閃焰,溫和的太陽閃焰可以為地球帶來美麗無害的極光,但過強的太陽閃焰則可能會造成磁暴(geomagnetic storm)

影片中,《國家地理》利用3D動畫介紹了太陽風暴的形成。

小心,太陽會越來越high

太空科學記者奧卡拉漢(Jonathan O'Callaghan)在《麻省理工科技評論》(MIT Technology Review)撰文表示,這次的太陽風暴被列為影響範圍相對較小的G1(最大為G5),但科學家們預計太陽將在2025年進入太陽極大期(solar maximum),到時強烈的太陽風暴將會變得更加普遍。這也代表了,星鏈和未來想進軍太空的企業都需要在這段期間努力克服太陽風暴可能帶來的問題。

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