海豹部隊出動!南極洲科學小助手幫忙科學家蒐集數據

一直以來,海豹蠢萌的印象深植人心。但如今,這樣的海豹在南極洲可是有了一個厲害的工作——數據研究員。

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日本科學家的團隊在八隻韋德爾氏海豹的頭上配戴感測器,蒐集南極洲海水數據。

科學家與海豹攜手合作

近年來,日本科學家透過讓海豹戴上重約580公克的特製「頭盔」,讓這群小助手在南極洲嚴寒的冬天裡幫助科學家調查冰層下的水域,使得科學家們在惡劣的天氣中仍能蒐集南極海水的水溫、鹽度等數據。

生活之餘順便做個研究吧 

這項研究的負責人,日本國立極地研究所(National Institute of Polar Research)海洋生態學助理教授國分亙彥(Nobuo Kokubun)表示:「在夏季,我們還可以乘坐破冰船去南極洲進行實體研究活動,但在冬季,這樣的方法就行不通了。」

這時,他們想到即使是在這麼極端的天氣下,當地棲息的動物也是一如往常的生活,那為何不讓牠們幫忙推進研究?而且這樣的研究也有助於科學家追蹤動物生態及研究動物行為。

海豹「研究員」幫大忙

不久後,國分亙彥「聘用」了八隻韋德爾氏海豹(Leptonychotes weddellii)擔任他的「研究助理」,牠們的工作成效卓越,從日本在南極洲的觀測站昭和基地(Japan's Showa Station)所在位置起算,其中一隻海豹一路游到了633公里外的海域;另一隻則一路往深海前進,來到水下700公尺深的地方。

而牠們的幫忙,也幫助科學家們發現一條在2017年3月至冬季期間一路流入南極的暖流。這股暖流對海豹而言也很重要,為海豹帶來了牠們的主食——磷蝦。

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第一次有這種想法嗎?

其實,自21世紀初以來,科學家們一直致力於讓海豹來蒐集海洋數據。2014年蘇格蘭聖安德魯斯大學(University of St Andrews)海洋哺乳動物研究中心(Sea Mammal Research Unit)的研究團隊就出過這樣的主意。

蘇格蘭研究團隊的海洋學家博姆(Lars Boehme),在他們的研究開始前,科學家在南極阿蒙森海域(Amundsen Sea)蒐集的數據很有限,只有約1,000多筆,但有了海豹的幫忙,蒐集到的數據量大幅成長至2萬多筆。

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為什麼是海豹:「研究助理」挑選標準

博姆指出,在南極洲生活的海豹有6種之多,但只有韋德爾氏海豹和南象鼻海豹(Mirounga leonina)可以潛至海洋深處,所以「海豹部隊」的成員主要也是從這兩種海豹中挑選。

此外,除了水下的虎鯨,這些海豹在陸地上幾乎沒有天敵,使得科學家更容易接近牠們,「請」牠們加入研究團隊幫忙蒐集數據。

科學家如何請海豹幫忙?

當科學家鎖定目標海豹,一般會先用吹箭替海豹注射鎮定劑,再將一個智慧型手機大小的感測器戴在牠們頭上。博姆保證,這個過程不會傷害到海豹,也不會影響牠們的社會行為,而且海豹每年都會蛻皮,因此這些裝置在一年後就會自動脫落。

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下一個就決定是你了!企鵝

有了海豹的協助,科學家將能更深入分析全球暖化對南極沿海地區的影響。國分亙彥指出,接下來他的團隊將致力於縮小感測器,讓「企鵝」也能加入他們的研究團隊。

他指出:「企鵝的優勢就在於,牠們會回到同一個地點,因此我們就可以立即從牠們身上蒐集數據。另外,由於企鵝是群居動物,我們可以在大量企鵝身上使用這些設備,這樣牠們就可以覆蓋一整個廣闊的區域,以利研究進行。」

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