COVID-19病毒會在人體停留多久?最新研究探討「Long COVID」關聯

本文經授權轉載自友站科技新報文/ 姚惠茹 

COVID-19確診者多數兩週內就從急性感染康復,但病毒一部分並不會立刻消失,現在住院患者大型研究表明,確診者在主要症狀消失後數週到數月,部分患者仍會攜帶殘餘病毒

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研究顯示,當COVID-19病毒在人體停留超過 14 天,確診者病情可能加重,出現精神錯亂或延長住院時間,甚至與迅速清除病毒的患者比較,死亡風險更高。據估計,美國現在有 770 萬到 2,300 萬人受肺炎長期症狀影響,稱為「Long COVID」。

確診者若沒有接種疫苗或之前感染帶來的免疫力,那COVID-19病毒就會全身複製,並透過鼻子、嘴和腸道傳播,但大部分確診者病毒在最初感染 3~6 天達高峰,免疫系統會在 10 天內清除病原體,這段時間後排出的病毒不具傳染性。

長期症狀會造成更嚴重的病情

西北大學費恩伯格醫學院神經學家 Ayush Batra 表示,即使考慮到疾病的嚴重程度,無論患者是否插管或有潛在疾病,研究都表明,PCR 檢測結果持續呈現陽性的確診者,可能會出現更嚴重的病情。

未參與這項研究的加州大學舊金山分校的病毒學家和免疫學家 Timothy Henrich 表示,Batra 的研究表明,確診者若有長期症狀,可能會因病毒導致更嚴重的病情,但研究沒有調查持續存在的病毒,是否直接導致COVID-19長期症狀。

史丹佛醫療中心醫師 Linda Geng 表示,關於導致Long COVID症狀的原因有多種假設,包括病毒持續存活,且可能有多種因素影響,但可能每人嚴重程度不一。Linda Geng 是COVID-19急性後綜合症狀診所聯合主管,診所專門治療Long COVID。

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持續存活的病毒會加重COVID-19病情

Batra 團隊觀察,某些返回醫院的確診者感染初期 4~5 週後,病毒檢測仍呈陽性,於是團隊開始進行相關研究,分析 2,518 名COVID-19患者,最初確診兩週 42% 患者 PCR 依然呈陽性,甚至 90 多天後 12% 患者呈陽性,269 天後有一名患者陽性。

研究人員表示,即使沒有明顯症狀的COVID-19患者,也會在幾個月乃至更長時間攜帶COVID-19病毒,一些免疫功能低下的患者,這病毒可能一年內都不會被清除。史丹佛大學慢性COVID-19感染試驗,4% COVID-19患者確診 7 個月後,糞便仍有病毒遺傳物質(RNA)。

排出RNA就代表還有病毒

持續排出 RNA 意味體內仍有病毒庫,神經學家 Michael VanElzakker 表示,與麻省綜合醫院、哈佛醫學院和塔夫茲大學都有聯繫,這些病毒庫會讓病毒持續存活很長時間,並引起免疫系統行為異常,可能導致Long COVID。

Batra 指出,由於各種原因,一些患者無法清除病毒庫,或免疫系統出現異常反應,最終導致持續症狀,也就是Long COVID,但很多科學家認為,沒有足夠證據把病毒 RNA 持續存活與Long COVID連在一起。

沉睡的病毒

多項研究顯示,感染 4 個月後患者腸道、痊癒 100 多天後去世的遺體捐獻者肺部,都發現病毒或病毒遺傳物質,未經同行評審的研究發現,感染 175 天和 462 天患者闌尾和乳房組織都發現病毒。

美國國家衛生研究院未經同行評審的研究發現,COVID-19病毒的遺傳物質在多器官以低程度存活 7 個多月,但血液檢測不到。

人體是病毒儲藏庫

東京大學病毒學家 Kei Sato 表示,發現活在人體組織的病毒並不奇怪,研究顯示,人體經常積累病毒,如第四型人類皰疹病毒(Epstein-Barr)、水痘帶狀皰疹病毒和許多處於沉睡狀態的皰疹病毒,這些持續存活的病毒,只有大範圍基因測序能辨識。

這代表證明或駁斥COVID-19病毒持續存活且與Long COVID有關非常複雜,如感染水痘幾十年後,潛伏的帶狀皰疹病毒可能重新驅動,留在人體的COVID-19病毒也可能造成長期健康問題。Henrich 認為病毒潛入深層組織,可能會引起免疫系統失調造成發炎狀態。

VanElzakker 認為,這種狀態證明病毒可能長期存活,且與身體達成不穩定的休戰,儘管如此,但 Geng 認為,把滯留人體的病毒與Long COVID連在一起,還需經廣泛研究,因目前提出的發生機制,還沒有辦法得出強力的結論。

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清除長期存活的病毒或將治癒長期症狀

據 Geng 和 Henrich 團隊初步研究報告顯示,確診者接受輝瑞的COVID-19口服抗病毒藥物 Paxlovid 治療後,Long COVID症狀有改善,因 Paxlovid 可阻止病毒複製,這也是為什麼部分專家認為 Paxlovid 能清除殘留病毒,但 Geng 和 Henrich 都提醒,使用 Paxlovid 要謹慎。

Geng 表示,Paxlovid 在治療Long COVID作用方面有些有趣的假設,但需進一步研究和臨床試驗得到結論,美國食品藥物管理局就警告,Paxlovid 適用發病五天內的輕中症確診者、有重症風險因子的成人,並確實完成完整五天療程,未正確服用可能會影響治療效果。

COVID-19長期症狀需要好好研究

美國總統拜登指示衛生與公共服務部部長制定,針對Long COVID的國家行動計畫,因此美國國家衛生研究院已啓動研究,目的是瞭解、預防和治療與COVID-19有關的長期健康影響。證據表明,COVID-19疫苗不僅能繼續預防重症,還能預防很多Long COVID症狀。

一項最新研究比較 150 萬名未接種COVID-19疫苗者和 25,225 名接種疫苗的突破性感染者,發現疫苗大大降低感染 28 天後出現Long COVID的風險,感染後 90 天內疫苗能發揮更大保護作用。

Henrich 強調,雖然大多數人不會出現Long COVID症狀,但很難說是否有一定風險,且感染初期的 10 天,確定COVID-19病毒不會停下來,強烈呼籲民眾,不把COVID-19當一回事,就是不把自己的健康當一回事。

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