美研究:狼的出現改善灰熊飲食

在20世紀初,美國黃石公園(Yellowstone National Park)的狼絕跡,造成馬鹿的數量暴增,嚙食了許多苺果灌木。1990年代,黃石公園重新引進狼,來自美國奧勒岡和華盛頓的研究團隊發現,這些狼的出現,也許意外讓灰熊(Ursus arctos horribilis)的飲食有了改善。

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重回黃石公園的狼

1990年代,狼重新回到黃石公園,而在同一時期研究者發現,熊糞便裡的莓果殘留量成長為2倍。

研究指出,在狼回來之後,由於狼獵捕馬鹿,導致馬鹿數量減少。而以苺果為食的鹿數量降低之後,苺果的植株開始重新生長,苺果的產量也增加,同時也造福了愛吃苺果的灰熊。

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愛吃苺果的灰熊

除了馬鹿會吃苺果,灰熊也同樣愛吃苺果類。苺果的增加,讓灰熊可以吃到更多食物,改善了灰熊的飲食狀況。論文的第一作者李伯(William Ripple):「野生果物是灰熊的重要食物來源。特別是在夏末,灰熊想要快速增重,好為冬眠作準備的時候更為重要。」

在狼重新引進黃石公園後,灰熊的數量也增加了 3至4倍。

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美國地質調查局(USGS)的野生動物學家馬特森(David Mattson):「這是個複雜的生態系統,灰熊是一個連接者,完美的連接了生態系統裡的其他動植物。」

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馬鹿減少

雜食性的灰熊不只吃苺果,牠和狼一樣也會吃馬鹿,年幼的馬鹿是灰熊春天時候的重要食物。在狼和灰熊同時捕食之下,馬鹿的數量開始減少。

據統計,北黃石公園的馬鹿數量在 1988年有 1萬9千隻,到了 2012年冬天卻減少為 3千9百隻。

馬鹿數量減少,對灰熊來說可能不是個好消息。耶魯大學的密德頓(Arthur Middleton)推測,馬鹿的減少可能會影響灰熊的生存。因為灰熊的另一種春天食物「鱒魚」也正在減少,灰熊可能會選擇改吃苺果,分散了馬鹿減少為苺類帶來的益處。

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儘管密德頓博士也承認,要在廣大的野外完成研究,完全解開這個複雜的生態系統相當困難。但瞭解物種之間的關係以及物種和環境的關係,是解開黃石公園生態系統的關鍵。

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