「我不是矮,只是腿長得不明顯」 非洲短腿長頸鹿發生什麼事?(無修圖)

by:山謬
19903

小隊長保證,內文照片都沒有經過修圖。

post title

在成年的長頸鹿身邊,畫面右邊的奈傑爾顯得特別嬌小。

Newscom/達志影像

金利現身

2015年的某一天,長頸鹿保育基金會(Giraffe Conservation Foundation)的保育專家布朗(Michael Brown)正和其他幾名同事駕著車,在烏干達的默奇森瀑布國家公園(Murchison Falls National Park)執行例行任務,當一行人撞見路旁那隻身材特別嬌小的長頸鹿金利(Gimli)時,全都驚訝得說不出話來。

「我的第一個反應是難以置信。」布朗回憶道。

納米比亞版金利

大約三年後,有人在納米比亞發現身形與金利相似的長頸鹿奈傑爾(Nigel)。牠們特異的身材也引發科學家們的好奇,想要一探究竟。

post title

如果將金利、奈傑爾的照片與同樣屬發育中、接近成熟的長頸鹿一比,更能看出牠們和一般長頸鹿之間的差異。圖A為一隻正常、沒有骨骼發育問題的長頸鹿、圖B為金利、圖C為奈傑爾。

Newscom/達志影像

比正常長頸鹿小很多

一般來說,長頸鹿的身高大約是 4.8公尺左右,但金利卻只有 2.8公尺高,奈傑爾更是只有 2.6公尺高,身形明顯比一般長頸鹿矮了一大截。

科學家們研究後推測,牠們可能都有骨骼發育異常(skeletal dysplasia)的問題。

長頸鹿的脖子,誤裝在馬身上

與約莫同齡長頸鹿相較,金利和奈傑爾的腿骨,尤其是橈骨(radius)和掌骨(metacarpal bones)明顯短上許多,導致牠們身形迥異,看起來就像有人誤將長頸鹿的頭、脖子,裝在馬的身上一樣。

生存特別不容易

考量到超過一半的野生長頸鹿都無法順利長大,但金利、奈傑爾卻能成長到接近成熟,科學家認為這顯示骨骼發育異常並未阻礙牠們到難以求生的地步,但也不能說毫無影響,這肯定會帶來一些劣勢,好比抵禦天敵。

布朗說道:「可以想見,短腿會讓金利和奈傑爾很容易就被狩獵者給盯上,因為牠們明顯更不擅長後踢、逃跑──兩項長頸鹿最有用的躲避天敵手段。」

幾乎無法產下後代

短腿帶給她們的另一個劣勢,就是牠們未來可能很難與母長頸鹿交配。通常,野生母長頸鹿身形會比公長頸鹿略為嬌小,但平均仍有 4.3公尺左右,依舊比起金利、奈傑爾高出不少,布朗因此說道:「考量到長頸鹿的交配方式,我非常懷疑金利和奈傑爾有沒有辦法和母長頸鹿交配,那將會是牠們的一大挑戰。」

post title

到目前為止,科學家都還未能找出導致奈傑爾(左)、金利(右)發病的具體原因。

Newscom/達志影像

到底為何會發病?

到目前為止,科學家都還無法確認金利、奈傑爾骨骼發育異常的原因,可能是基因突變,也可能是其他因素所致,畢竟這不是常見的野生動物疾病,金利、奈傑爾也是科學家首次發現骨骼發育異常的長頸鹿。

但在豬、狗、牛等人為飼養的動物身上,骨骼發育異常的案例就多得多,通常是出於近親繁殖所致。

數量曾大減 近期才回升

隨著金利、奈傑爾受到媒體關注,布朗也呼籲人們關注長頸鹿保育議題。

過去 30年來,長頸鹿的總數大減 40%,除了因為棲地面積縮減、破碎化等問題,盜獵、氣候變遷等因素也有影響。直到最近 10年,長頸鹿的數量才在動保團體的努力下緩慢回升,但人們仍不能鬆懈,還需要更多人力、物力的投入,才能成功保育牠們。