迷迭香的香氣能提升高齡者的記憶力

本文經授權轉載自友站科技新報文/ YAP KUO 

地中海料理常會配上些許「迷迭香」的枝葉來增添風味。迷迭香(rosemary)本來就是原生於地中海沿岸的香草植物,自古以來就被認為有增進腦力的功效。據說古希臘學生會在頭上配戴迷迭香以提升記憶力,古羅馬學生在準備考試時則會把迷迭香精油擦在額頭上。莎士比亞在名作《哈姆雷特》中曾提到,迷迭香是記憶之草(There's rosemary, that's for remembrance)。最近,英國科學家進行的人體試驗進一步證實了,迷迭香的氣味對老人家的記憶力也很有幫助。

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英國諾桑比亞大學(Northumbria University)心理學系科學家最近的研究證實,迷迭香的芳香能改善高齡者的記憶力,並在英國心理學會(British Psychological Society)2016 年年度研討會上公開發表了這項研究結果。

他們的試驗是將 150 名 65 歲以上的高齡者分成 3 組,分別讓受試者呼吸一般的空氣、含有迷迭香或薰衣草香氣的空氣,同時測驗他們的記憶力(註 1)。結果顯示,迷迭香的香氣可以提升記憶力 15%,而薰衣草的香氣反而降低受試者的記憶力(註 2)。諾桑比亞大學心理學系系主任摩斯博士(Dr. Mark Moss)強調,15% 的差異看似很小,但這可能就是老人家記不記得按時吃藥、會不會吃錯藥的差別,對他們身體健康的影響十分重大(註 3)!

註 1:研究團隊測驗受試者的「前瞻性記憶力」(perspective membory),指的是對將來某刻要做的事或任務的記憶能力。
註 2:薰衣草的香氣,傳統上認為有安神、幫助睡眠的功效。
註 3:台灣醫改會統計,台灣每位老年人平均用藥量是一般人的 5 倍,吃錯藥的機率多 7 倍,高齡者的用藥安全不容忽視。

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摩斯博士先前在健康的成年人身上所進行的人體試驗結果顯示,迷迭香精油含有一種名為桉油醇(1,8-cineole)的化學成分,當吸入迷迭香的香氣時會在鼻腔或肺臟吸收,再經由血液循環而抵達腦部。受試者吸收愈多桉油醇,記憶力測驗的表現愈好。桉油醇似乎會使腦部的神經傳導物質「乙醯膽鹼」(acetylcholine)濃度增加,而提升神經傳導的效率。此作用機轉與某些臨床上用來治療失智症的藥物類似。藥物若能以呼吸的方式吸收,可以避開肝臟的代謝作用(註 4),是藥物開發一種很有潛力的策略。

註 4:口服藥物由腸胃道吸收後,會由肝門靜脈進入肝臟,被肝臟內的酵素轉化,可能使原本有活性的藥物失去活性,也可能使前驅藥物轉化為具有活性的藥物。

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摩斯博士的團隊也研究其他香草植物對記憶力與情緒的影響,他們的人體試驗發現飲用辣薄荷茶(peppermint tea)可提高老年人的專注力,涼甘菊茶(chamomile tea)則可以平撫他們的情緒(但反應會變慢)。不同的香草植物功效各不相同,使用上仍需注意。此外有些香草植物對懷孕或高血壓患者會有不良影響,使用前應諮詢專家的意見(註 5)。

註 5:美國孕婦協會(American Pregnancy Association)不建議懷孕婦女服用過多迷迭香,小量的飲食調味則可接受。


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參考資料:
01 What does rosemary do to your brain?
02 Herbs that can boost your mood and memory
03 Rosemary really is herb of remembrance, as scent boosts memory by 15 per cent, say scientists

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