在恐龍身上找到人類也會得的罕見疾病 6,600萬年前的鴨嘴龍化石來解密

by:山謬
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近日,古生物學家在有 6,600萬年歷史的鴨嘴龍骨骸中,發現了現代人也會罹患的罕見疾病。究竟,恐龍與人類的「同病相憐」能替未來在治療人類疾病上,帶來什麼樣的影響呢?

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圖為中國出土的鴨嘴龍科恐龍化石。本次古生物學家也是研究同一科恐龍的骨骸,發現牠曾經與人類患有同樣疾病。

歐新社/達志影像

骨頭會說話

近日,以色列特拉維夫大學(Tel Aviv University)的兩位古生物學家,在仔細研究一隻鴨嘴龍(Hadrosaur)的化石後,發表了一項驚人的結論:這頭鴨嘴龍曾經得過一種現代人也會得的病。

古生物學家們將這項成果寫成一篇報告,發表在《科學報告》上。

「洞」裡玄機

根據研究,這隻鴨嘴龍出土於今天加拿大亞伯達省(Alberta)南部的恐龍公園(Dinosaur Provincial Park)。

古生物學家在挖到牠的骨骸後,發現兩塊鴨嘴龍的尾骨上充滿了奇怪、不應該出現的小洞。

經過微型電腦斷層掃描和詳細研究後,考古學家作出了診斷:這隻鴨嘴龍曾經患有蘭格罕細胞組織球增生症(Langerhans cell histiocytosis,LCH,註)。

註:蘭格罕細胞組織球增生症是一種罕見疾病,肇因於一種名為「蘭格罕」的細胞過度增生,破壞原有組織所導致。目前病因不明,從小嬰孩到青少年都有機會發生,男生特別容易患病。此外,由於增生的細胞侵蝕了骨組織,讓骨骼出現一個空洞,因此會造成病患疼痛。

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圖為插畫家根據出土的化石、現存生物等繪製的鴨嘴龍想像圖。(示意圖)

Photo: Charles R. Knight

凡走過必留下痕跡

古生物學家梅伊(Hila May)表示:「想單從化石上的痕跡判斷生物生前的病史,是非常困難的。因為許多不同疾病都會在骨骼上留下類似的痕跡。」

「但是LCH相當特別,它會在骨骼上留下特別的痕跡。」

如何知道恐龍生了什麼病

就像人一樣,恐龍也會生病,部分甚至會在化石上留下記錄。

而這些證據,就會成為「古病理學」(paleopathology)專家的研究材料,在現代科技的輔助下,就能判斷化石主人曾經生過的病。

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許多現代人類身上常出現的疾病,如:痛風、關節炎,也都曾經出現在恐龍身上。

路透社/達志影像

恐龍生的病,比人們想像的多

如果為恐龍和人類共享的疾病列一串清單,這份清單可能比人類想像的長上許多。

科學家曾經發現霸王龍患有痛風;在一隻禽龍的骨骼上發現牠曾經患有關節炎。

那……癌症呢?

那麼恐龍,是否也會受到癌症的侵襲呢?

對古病理學家而言,要判斷恐龍生前是否得過癌症十分困難,並不是所有癌症都會在化石上留下痕跡。然而,目前有證據顯示癌症可能是恐龍的煩惱之一,除了鴨嘴龍科之外,像是沼澤龍屬(Telmatosaurus)的面部腫瘤泰坦巨龍(Titanosauria)的骨瘤和血管瘤等也都有記錄。

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研究恐龍的疾病,不僅是多了解牠們,也是增加人類對這些疾病的理解,進而找出治療方法。

Photo: Allie Smith

為什麼要研究恐龍曾經得過什麼病?

科學家大費周章研究恐龍病史的原因很簡單:為克服這些疾病提供線索。

一門全新的領域「演化醫學」,就是研究特定疾病在不同年代和環境下的演變。

許多人類面臨的疾病都來自動物,如HIV、結核病等等。因此,研究這些疾病在其他動物身上的發展和症狀十分重要。

梅伊說:「當我們知道疾病的發生和演化是獨立於時間及物種之外,就表示病因和後續發展不是單獨受到人類行為或環境的影響,很可能只是最簡單的生理學問題。」