507歲蛤蜊背後的故事

by:阿咖
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不只是台灣,昨天世界各地都因為一顆「蛤仔」激動不已。

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蛤蜊劊子手

這2天,世界各地都用大標題刊出一隻507歲的北極蛤(Arctica islandica)悲慘地遭科學家奪去性命,報導指出,研究學者們想了解這顆北極蛤的實際年齡,硬是撬開老蛤蜊的殼,卻讓這隻活化石一命嗚呼。

這件慘劇讓許多人對老蛤蜊連聲哀悼,並譴責研究學者們的狠心,其中一位學者史廓爾斯教授(Prof James Scourse)就嘆氣說道:「我們收到很多指控我們是蛤蜊劊子手的mail。」比這個更慘的是,有其他報告指出他們團隊的研究手段非常粗糙。

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用明朝命名的生物

取名自中國「明朝」的「明」(Ming),這顆北極蛤早在2006年時就被發現,當時由英國班戈大學組成的探險隊,在前往冰島的途中發現了牠的存在。

一開始,「明」乍看跟其他蚌類生物沒什麼不同,但研究團隊在2007年時發現,他們找到的這顆北極蛤擁有破紀錄的年齡──「明」是個活了405-410歲的老祖先。

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蛤蜊殼要說的故事…

學者們對北極蛤相當有興趣的原因,一方面是因為牠們一直以長壽出名,學者希望可以從北極蛤身上找到年齡變化的秘密;再來,令研究人員進一步鑽研的動力,是因為從蛤蜊身上可以知道大海的演變歷史。

就像樹有年輪、地層有沉積物可以幫助我們判別地球年齡一樣,大海的年歲也可以從牠們的殼上找到蛛絲馬跡,因為每過一年,蛤蜊的殼上就會多出一圈環,專家們就可以藉殼上痕跡來判斷海洋的年齡,以及在蛤蜊的生命週期中,曾碰上哪些氣候變化。

為了要達到這些研究目的,專家們就必須取殼來仔細分區研究,史廓爾斯教授就說,只要打開了蛤蜊殼,這些生物就會死去。

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記錄海洋溫度的升降

氣候變遷也能從蛤蜊殼上找到答案?BBC科學編輯舒克曼(David Shukman)就證實了學者的研究的確做得到。

在影片中,舒克曼走進了班戈研究團隊的實驗室中,學者們從各處蒐羅來的蛤蜊就放在一個個養殖箱內。為了研讀氣候變化,他們必須把蛤蜊的殼切成相當薄的片狀,再放到顯微鏡下方判讀紋路。

蛤蜊殼上的環狀圈告訴了人類海洋溫度的升降,例如殼上的紋路偏粗,代表那是個很適宜生存的年歲,相反地,當殼上的線條顯得較細時,就代表蛤蜊在那一年過得不好。學者們從細小的殼上紋路,找出了海洋溫度升降的秘密,並一一記錄成溫度變化的曲線圖。

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大家都吃下肚了

現在這顆蛤蜊再度成了話題焦點,因為牠的真實年齡比先前2007年所判別的結果還超出許多。

班戈大學的研究團隊表示,外界說他們故意殺了「明」是錯誤的指控,因為「明」僅是他們研究中的一部分,牠驚人的實際年齡則是研究中的意外發現:「每年,相似的蚌殼類生物都從大海中撈起、或是被人們吃下肚,每個愛喝海鮮巧達湯的人都可能吃過這類生物,其中有許多都已經活了數百年。」

未來還有更多長壽蛤

其他質疑班戈言團隊的人,仍對他們把蛤蜊拿來用作科學研究表示不贊同,亦有人表示蛤蜊現在因為人類疏濬海洋,以及海洋酸化等原因,正面臨生存危機。這次引起大家議論紛紛的「老蛤蜊遭殺事件」未來也可能會一再上演,因為科學家們高度相信,海洋中還有其他更多更老的蚌蛤類生物在其中。