研究:原來長頸鹿有四種

by:徽徽
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兩百年來,科學家們認為長頸鹿只有一種,但一份最新研究指出,原來長頸鹿有四種。

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近日,研究人員利用DNA分析後發現,原來長頸鹿不只一種,這四種間不會交配,差異就像棕熊和北極熊間這麼大。

Photo: Heather Paul

長頸鹿有四種

過去,科學家們認為長頸鹿只有一種,但最新研究推翻了兩百年來外界對長頸鹿的認識,研究發現長頸鹿共有四種,這四種彼此不會互相交配,百萬年來都沒有交換過遺傳物質。

就像棕熊和北極熊

這份刊載在《當代生物學》(Current Biology)期刊的研究,利用DNA分析目前大眾所知的九種亞種長頸鹿,結果發現牠們之間的遺傳差異很不同,不該是同一種長頸鹿,應該是四種。研究人員表示,長頸鹿間的差異就像棕熊和北極熊間的差異這麼大。

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圖左為網紋長頸鹿,圖右為馬賽長頸鹿,牠們都是研究人員最新分出的長頸鹿物種。

地球圖輯隊

一窺長頸鹿DNA

一開始,研究人員檢視了長頸鹿的粒線體DNA,這對了解種群遺傳學幫了大忙,但是,粒線體DNA並非構成動物的密碼,所以研究人員決定檢視和比較長頸鹿的細胞核DNA。

參與研究的德國森肯堡生物多樣性和氣候研究中心遺傳學家詹克(Axel Janke)說:「結果顯示,北方長頸鹿和網紋長頸鹿非常不同。」、「我們發現了四種截然不同的長頸鹿。」

長頸鹿有哪四種?

研究人員區分出了四種長頸鹿:

1. 南方長頸鹿(southern giraffe, Giraffa giraffa)

2. 馬賽長頸鹿(Masai giraffe, G. tippelskirchi)

3. 網紋長頸鹿(reticulated giraffe, G. reticulata)

4. 北方長頸鹿(northern giraffe, G. camelopardalis)

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根據先前的報導,白犀牛因為人類盜獵的關係,數量直直落。圖為肯亞當地,南方白犀牛身後跟著一隻小犀牛。

路透社

為什麼這麼晚才發現?

不過,為什麼這麼晚大家才發現原來長頸鹿有四種呢?

遺傳學家詹克表示,部分原因是因為在科學界「長頸鹿是個被忽視的物種」,「和研究白犀牛的 2萬份報告相比,只有 400份科學報告在研究長頸鹿」。

被忽視的長頸鹿

全世界把焦點放在瀕危物種或是像大象這種被嚴重盜獵的動物,獅子因為人們的喜愛也受關注,上述都排擠了人們對長頸鹿的關注。

儘管長頸鹿長得高大,牠卻被完全忽視。遺傳學家詹克

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圖為一隻漫步在非洲大草原的長頸鹿。30年前,非洲大草原大約有 15萬隻長頸鹿,然而現在只剩 10萬隻而已。

Photo: Rachel Hobday

默默絕種  30年少5萬隻

科學家們稱長頸鹿正「默默絕種」。30年前,非洲大草原大約有 15萬隻長頸鹿,現在只剩 10萬隻。牠們的棲息地被人類改造成農地。先前長頸鹿被列為只有一種時,根本無法列入瀕危名單,自然也無法獲得保育。

長頸鹿保育基金會(Giraffe Conservation Foundation)創辦人梵希博士(Julian Fennessy)說:「人們必須認知到長頸鹿正深陷危機。現在非洲只剩下 10萬隻長頸鹿,我們和政府與大型NGO一起合作追蹤長頸鹿。」

在我們的眼前演化

如果長頸鹿被分成四種,四種中有三種可能會立刻被列入瀕危名單,如此一來能引發人們關注,加強保育牠們。

遺傳學家詹克說:「發現長頸鹿原來有四種,對保育來說有重大影響,從演化的角度來看也很重要:長頸鹿是非常年輕的物種,牠們的演化在我們的眼前發生。」

研究人員表示,他們都很驚訝原來長頸鹿有四種,因為目前發現的九種亞種長得都很像,牠們最明顯的不同在身上的花紋還有頭角。

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近日,國際自然保護聯盟宣布大貓熊脫離瀕危名單,這對動物保育界來說是個好消息。

Photo: Anita Ritenour

有可能被列入瀕危名單

這份花了五年的研究,將會受到國際自然保護聯盟(IUCN)長頸鹿專家團的審查。

國際自然保護聯盟表示:「近年來,長頸鹿到底有幾種獲得更多討論,這份最新研究需要被小心審查,就像研究人員提到的,這份研究對長頸鹿保育來說有重大影響。雖然長頸鹿分布廣泛,但牠們的數量在下降,有的分布範圍比較小的長頸鹿群正深陷危機。」

「如果這份研究被接受,那麼某些長頸鹿會被列在我們的瀕危物種名單上,這麼做將讓過去被視作常見的物種,獲得大眾的關注。」


編註:對原文完整報導有興趣的朋友,請參考
01 Giraffe genetic secret: Four species of tallest mammal identified
02 Researchers discover there are not one - but four species of giraffe
03 Africa May Have New Giraffe Species—And This Could Help Protect Them

延伸閱讀:《丹麥動物園公開肢解長頸鹿
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